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Gary Court était au lit et était profondément endormi lorsque son téléavertisseur sonnait un dimanche soir le mois dernier.

Ce père de trois enfants, âgé de 53 ans, est un garde-côte bénévole, l’équivalent terrestre de la Royal National Lifeboat Institution.

Il s'est levé et a revêtu ses vêtements de protection, comme il l'a fait jusqu'à 80 fois par an – sous la pluie, la neige et le brouillard – pendant plus de trois décennies.

Les sauveteurs qui ont été licenciés ou qui ont arrêté de fumer pour avoir utilisé leur bon sens

Gary Court a démissionné après 32 ans de service. Gary, qui dirige sa propre entreprise de peinture et de décoration, a aidé à sauver d'innombrables personnes et animaux

Un adolescent avait disparu dans les dunes autour de Croyde Beach, dans le nord du Devon.

Il avait bu avec ses amis, qui ne pouvaient pas le trouver dans le noir et paniquaient.

Motivé par le désir de protéger sa communauté locale, Gary, qui dirige sa propre entreprise de peinture et de décoration, a aidé à sauver d'innombrables personnes et animaux (y compris, de façon mémorable, une tortue caouanne dérobée des Caraïbes).

Il a été appelé au milieu de dîners de famille, le jour de Noël et lors de la célébration de l'anniversaire de ses amis. Il n'a jamais répondu à un appel.

Les sauveteurs qui ont été licenciés ou qui ont arrêté de fumer pour avoir utilisé leur bon sens

Sacked: Ian Pedrick, à gauche, et Richard Clarkson, à droite, ont ensuite été licenciés par la Maritime and Coastguard Agency parce qu'ils avaient enfreint le code de conduite des garde-côtes en utilisant une Land Rover et du matériel spécialisé qui ne faisait pas partie de leurs attributions.

La première urgence de Gary, âgée de 16 ans, consistait en un suicide à Baggy Point – une falaise locale avec une chute de 200 pieds.

«Un homme avait atterri sur la tête et était dans un état déplorable. Nous avons dû transporter le cadavre sur un brancard d'un kilomètre», explique-t-il. «C'était traumatisant. Je me sentais vraiment pour sa famille alors, si quelque chose, ça m'a rendu plus désireux d'aider.

Un jour, un hélicoptère pourrait trébucher Gary dans le brouillard épais pour sauver un marcheur échoué. La prochaine, ce pourrait être un chien à sauver.

Un Noël, il est allé au secours de James Cracknell, un homme plutôt honteux, qui aime tant la région de Devon que le double médaillé d’or olympique appelé son fils Croyde. Cracknell s'était retrouvé coincé dans son bateau lorsque le vent avait tourné. «Il était vraiment gêné!

À la suite des terribles inondations survenues à Braunton, en 2012, Gary a été remercié personnellement par le prince Charles et la duchesse de Cornouailles pour son aide.

Mais revenons à cette nuit de juin. Connaissant parfaitement les dunes, Gary, ainsi qu'un collègue et un ambulancier qui sont arrivés en voiture, ont rapidement retrouvé le garçon perdu.

Il était inconscient et très froid, alors ils l'ont étiré dehors, l'ont couvert de couvertures et ont appelé une ambulance.

Les sauveteurs qui ont été licenciés ou qui ont arrêté de fumer pour avoir utilisé leur bon sens

La station de Croyde Beach est également épuisée. «Nous devrions être une équipe de 12. Maintenant, il ne reste plus que huit personnes. Un est malade, un peut ne pas revenir et deux sont en vacances pour l'été», déclare Gary. Une photo est photographiée ci-dessus [File photo]

Mais c'était en retard. Ils ont attendu 90 minutes sous la pluie, puis on leur a dit que l'ambulance était encore retardée.

Avec le garçon souffrant d'hypothermie présumée, Gary savait, grâce à ses 32 années d'expérience, qu'il fallait le conduire rapidement à l'hôpital.

Ainsi, après avoir obtenu le feu vert des supérieurs de l'ambulancier et le consentement téléphonique des parents du garçon, il s'est précipité chez lui, a vidé son propre fourgon, est reparti, a mis le brancard de garde-côtes accompagné d'un garçon inconscient dans le dos et a conduit en convoi à l'hôpital.

Là, l'adolescent a été admis, traité et s'est complètement rétabli. Et vers 3 h 30, Gary se recroquevilla dans le lit à côté de sa femme Elaine – fatigué mais épanoui.

«Nous pensions avoir tous bien réussi – un autre a été accompli», dit-il. «Ça faisait du bien, nous étions heureux. Malheureusement, le sentiment n'a pas duré longtemps.

À 10 heures le lendemain matin, son chef de section a sonné pour annoncer qu'il signalait Gary à l'Agence des garde-côtes et des maritimes (MCA), l'organe gouvernemental basé à Southampton et responsable de tous les garde-côtes.

Ses patrons ont appris que Gary avait utilisé son équipement personnel appartenant à la Garde côtière – la civière – dans son véhicule personnel sans l’accord préalable des officiers supérieurs.

«On m'avait dit que cela aurait été mieux si je l'avais mis sur un matelas à l'arrière de mon fourgon», dit-il. "Mais pas aussi bien pour le garçon, peut-être."

Quoi qu'il en soit, Gary s'est dûment excusé.

Les sauveteurs qui ont été licenciés ou qui ont arrêté de fumer pour avoir utilisé leur bon sens

Ils ont attendu 90 minutes sous la pluie, puis on leur a dit que l'ambulance était encore retardée. Avec le garçon souffrant d'hypothermie présumée, Gary savait, grâce à ses 32 années d'expérience, qu'il fallait le conduire rapidement à l'hôpital.

«J'ai réalisé que je ne l'avais pas fait à la lettre, mais en ce qui me concerne, nous avons réglé cette situation de la meilleure façon possible.» Mais cela n'a fait aucune différence. Il a été réprimandé, le MCA a recommandé de suivre une formation complémentaire.

Pas étonnant que Gary ait perdu la foi et le cœur de ses chefs. 'Je leur ai dit:' Je pense qu'il est temps que j'abandonne – parce que faire preuve de bon sens n'est évidemment pas correct. ' '

Ensuite, un de ses collègues – Becky Slade, qui a 18 ans d’expérience en tant que garde-côtes et est «une merveille avec des victimes», a démissionné de son poste, laissant son poste de garde-côtes à Croyde terriblement en sous-effectif.

Il s'ensuivit un silence complet de la part du MCA, dont les patrons ne changèrent pas d'avis. Ils n’ont certainement pas remercié Gary pour ses 32 années de service public héroïque et ses nuits blanches – ou pour le stress d’être constamment sur appel.

(Incidemment, ni le garçon que Gary a sauvé ni sa famille ne l'ont jamais remercié.)

Malheureusement, ce n'est pas une histoire unique. Et cela fait penser à un rang de bureaucratie comparable qui a englouti un autre service public côtier, le RNLI.

L'été dernier, des canots de sauvetage ont été licenciés au milieu de discussions sur des questions de «sauvegarde» après qu'un équipage eut échangé des cadeaux de Noël amusants, notamment un mug avec une photo d'une femme nue dessus et un autre visage du canotier sur la tête du mannequin.

Entre-temps, un autre incident controversé trois jours avant le drame de Croyde Beach avait entraîné le limogeage de deux gardes-côtes après avoir sauvé une voiture qui avait roulé vers le bord d'une falaise après que le frein à main avait été délogé à Bolberry Down, près de Salcombe, sur la côte sud.

Comme il n'y avait aucun danger pour la vie, les pompiers ne voulaient pas intervenir, alors Ian Pedrick, 59 ans, et Richard Clarkson, 44 ans – deux membres du poste de Hope Cove dans le sud du Devon avec 60 ans d'expérience entre eux – sont intervenus.

Après avoir retiré leurs uniformes de garde-côtes et demandé l'autorisation de l'officier des garde-côtes chargé de tirer la voiture avec un tracteur ou un appareil similaire, ils ont remorqué le véhicule à l'aide de la Land Rover de Richard.

"Cela a pris deux minutes. Tout ce dont nous avions besoin, c'était d'un petit soulèvement jusqu'à deux pieds et il a été capable de partir", explique Ian, qui travaille à plein temps à la fois dans sa ferme d'élevage de bovins et dans un hôtel local. Ces deux minutes leur ont coûté leur avenir en tant que garde-côtes.

Leur offense? C'est tellement bête, c'est presque drôle. Ils n’ont pas rendu le véhicule des garde-côtes à la station avant de la tracter avec leur propre véhicule.

La MCA les a ensuite licenciés pour avoir enfreint le code de conduite des garde-côtes en utilisant une Land Rover et du matériel spécialisé qui n’était pas de leur ressort.

Le propriétaire de la voiture a déclaré à la BBC qu'il était "consterné par le limogeage des deux hommes" et a ajouté que leur licenciement était une réaction excessive.

Ian raconte: "On nous a dit:" Si vous aviez d'abord ramené le véhicule des garde-côtes à la gare, rien de tout cela ne serait arrivé. " C'est tellement pédant.

Richard, un forgeron et un ouvrier métallurgiste de la région, ont ajouté qu'ils agissaient de la sorte parce qu'ils étaient des hommes occupés et estimaient qu'ils devaient effectuer le sauvetage le plus rapidement possible.

Mais cela n'a rien coupé avec la MCA, pour qui le vieil adage – "Des règles sont établies pour guider le sage et l'adhésion absolue des imbéciles" – aurait pu être écrit.

Quelle manière sans cœur et superficielle de traiter les volontaires – qui en comptent environ 3 500, proviennent pour la plupart des communautés côtières et veulent faire quelque chose en retour. Ils abandonnent tout à tout moment pour assurer la sécurité des personnes.

Et bien qu'ils puissent réclamer des dépenses équivalentes au salaire minimum national pour les appels, presque toute leur formation et leurs patrouilles sont impayées.

"Personne ne le ferait pour son argent", déclare Ian, garde-côte depuis 42 ans à la suite de son père et de son grand-père. Et nous ne sommes pas dans la gloire. Nous voulons juste être quelqu'un à appeler si vous êtes en difficulté.

Gary a été inspiré dans sa jeunesse par les gardes-côtes qui buvaient dans le pub de son père et qui racontaient des histoires de triomphe et de tragédie. À présent, ses camarades et lui ont leur propre récit de guerre.

Il y a des histoires de défrichage des plages des bombes de la Seconde Guerre mondiale après d'énormes tempêtes, de sauver des chiots, de restituer les cadavres de chiens perdus qui malheureusement ne se rendaient pas dans des familles désemparées, et d'être pris au piège sous le bateau de sauvetage dans de grandes houles vies. Le premier appel de Ian a eu lieu à l'âge de 18 ans.

«Un jeune homme était en train de glisser sur une rive herbeuse, à quelques centimètres du bord de la falaise», dit-il.

Les sauveteurs qui ont été licenciés ou qui ont arrêté de fumer pour avoir utilisé leur bon sens

Sans leur expérience, l'équipe ne pourrait pas fonctionner et la station est maintenant fermée jusqu'à Noël au moins, pendant la formation. Cela signifie que le village et ses environs sont maintenant desservis par d'autres équipes

«Il était absolument terrifié, alors je suis descendu sur une corde et je l'ai secouru. C'était effrayant, mais c'était bon aussi. Peu de temps après, un père fou a jeté son fils et sa fille, âgés de trois et quatre ans, sur Bolt Tail, un promontoire de plus de 200 mètres de haut.

«On m'a fait descendre pour sauver la fille qui était dans la mer en train de s'écraser contre les rochers. Mais malheureusement son frère a péri. . ' La voix de Ian se tait.

Entre-temps, alors qu’ils s’acquittent simplement de leurs tâches, la MCA a demandé plus de paperasserie, une plus grande formalité, une formation apparemment sans fin et non rémunérée, ainsi qu’une obsession esclavagiste pour les boîtes à cocher.

'C'est absolument fou. Pourquoi quelqu'un ferait-il du bénévolat maintenant? dit Ian. «Est-ce qu'ils essaient de fermer les gares?

Malheureusement, c'est exactement ce qui s'est passé à Hope Cove. Sans leur expérience, l'équipe ne pourrait pas fonctionner et la station est maintenant fermée jusqu'à Noël au moins, pendant la formation.

Cela signifie que le village et ses environs sont maintenant desservis par d'autres équipes. Selon Ian, les temps de réponse sont beaucoup plus lents dans un monde où quelques secondes peuvent faire la différence entre sauver des vies – et ne pas les sauver.

"Cela augmente la réponse de 40 minutes à une heure, alors que nous pouvons habituellement nous y rendre en 10 à 20 minutes", dit-il.

"Donc, si vous êtes suspendu à la falaise, ou coupé par la marée, vous allez vous noyer."

La station de Croyde Beach est également épuisée. «Nous devrions être une équipe de 12. Maintenant, il ne reste plus que huit personnes. Un est malade, un peut ne pas revenir et deux sont en vacances pour l'été», déclare Gary.

«Nous faisons donc des bêtises parce que nous ne voulons pas que quelqu'un meure avant que les gens réalisent ce qui se passe.

Malgré tout, Ian et Richard ont fait appel de la décision de la MCA. Gary dit que la vie des garde-côtes est une partie centrale de son existence, ajoutant: "Cela m'a causé beaucoup de stress et a pris énormément de temps – mais la station est comme une deuxième maison et j'adore ça."

Ian, quant à lui, ne peut imaginer le futur sans se porter volontaire.

"Cela laisse un énorme trou dans ma vie", dit-il. «Ne pas porter mon téléavertisseur me semble étrange.

Tous les trois sont donc d’accord pour dire que si un membre de la MCA s’excusait ou reconnaissait sa contribution au fil des décennies, il serait de retour comme un coup, prêt à reprendre ses exploits méconnus.

De son côté, la MCA a déclaré: «Notre première priorité sera toujours la sécurité de nos agents de sauvetage des garde-côtes et du grand public.

"Nous nous efforçons de veiller à ce que nos procédures opérationnelles, nos techniques de recherche et de sauvetage et nos interventions soient non seulement cohérentes, mais fassent l'objet d'examens continus dans le cadre de notre processus d'examen après la mission."

À la suite de l’incident impliquant Gary et son collègue à Croyde Bay, l’agence a procédé à un examen de l’incident et a identifié un besoin de formation. Une formation de recyclage a été offerte à deux officiers de sauvetage des garde-côtes.

En ce qui concerne le deuxième incident, la MCA a déclaré que deux officiers avaient tenté de "procéder à une récupération non sûre en utilisant une corde non testée attachée autour du pare-chocs d'un véhicule appartenant à un particulier".

Cela, a-t-il ajouté, "a violé nos systèmes de travail sûrs et a exposé les agents à des risques inutiles".

Pendant ce temps, alors que les familles se dirigent vers nos plages cet été, espérons que les courageux gardes-côtes bénévoles sauvent discrètement des vies partout au pays, semaine après semaine, puissent faire leur travail efficacement – et que le bon sens prévaut.

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