Les rumeurs selon lesquelles la Chine vise à plonger en Afghanistan sont exagérées : experts

Vue d’une mine d’or à Nor Aaba, province de Takhar, Afghanistan.

Omar Sobhani | Reuters

L’une des premières choses que de nombreux experts occidentaux ont prédites alors que le retrait chaotique des États-Unis d’Afghanistan s’effilochait était le remplacement de ce vide de pouvoir par la Chine, longtemps critique et adversaire stratégique des États-Unis.

L’Afghanistan possède des milliers de milliards de dollars de ressources minérales inexploitées et a un besoin urgent d’investissements dans les infrastructures, ce qui en fait en théorie un terrain de choix pour la vaste initiative chinoise « la Ceinture et la Route ». De plus, la Chine est l’un des rares pays et la seule superpuissance économique à avoir établi à ce jour des relations amicales avec les talibans, qui ont choqué le monde début août en dépassant l’Afghanistan en quelques jours.

Dans ce que beaucoup considèrent comme une raillerie symbolique envers l’Occident, les responsables de l’État chinois ont réprimandé Washington et sa guerre de 20 ans, et ont prudemment salué l’annonce par les talibans de leur nouveau gouvernement d’extrémistes et de terroristes recherchés par le FBI cette semaine.

Les talibans prennent le contrôle de l’aéroport international Hamid Karzai après l’achèvement du retrait américain d’Afghanistan, à Kaboul, Afghanistan, le 31 août 2021.

Wali Sabawoon | Agence Anadolu | Getty Images

« Cela a mis fin à plus de trois semaines d’anarchie en Afghanistan et est une étape nécessaire pour le rétablissement de l’ordre intérieur en Afghanistan et la reconstruction d’après-guerre », a déclaré à la presse Wang Wenbin, porte-parole du ministère chinois des Affaires étrangères, lors d’un briefing mercredi, selon une transcription publiée par le ministère chinois des Affaires étrangères.

Mais au-delà des déclarations, de nombreux experts régionaux ne sont pas convaincus de l’enthousiasme de la Chine à se lancer dans l’État d’Asie centrale déchiré par la guerre à sa frontière occidentale.

La Chine est « très consciente » des risques sécuritaires

La Chine se méfie depuis longtemps de l’extrémisme islamique dans son extrême ouest. Il est également déterminé à ne pas tomber dans les mêmes bourbiers dans lesquels l’Union soviétique et les États-Unis ont été entraînés avec l’Afghanistan, selon les analystes.

« La Chine est intéressée par l’engagement économique en Afghanistan et l’extension de sa Ceinture et sa Route, y compris la reconstruction et l’investissement dans les ressources minérales inexploitées du pays enclavé », a déclaré à CNBC Ekta Raghuwanshi, analyste de Stratfor pour l’Asie du Sud pour RANE.

« Cependant », a-t-elle averti, « il n’investirait pas substantiellement de sitôt étant donné les problèmes de sécurité en Afghanistan et la proximité de la province agitée du Xinjiang en Chine », a-t-elle déclaré, faisant référence aux militants ouïghours et à la résurgence du Mouvement islamique du Turkestan oriental.

Et bien que la Chine ait clairement exprimé son approbation des talibans, cela ne signifie pas qu’elle est prête à s’engager à faire des affaires avec eux.

« Nous n’avons aucune preuve que la Chine considère les talibans comme un partenaire plus sûr », a déclaré à CNBC Maximilian Hess, chercheur en Asie centrale au programme Eurasia du Foreign Policy Research Institute.

« Il est très conscient des risques pour la sécurité, et les attaques contre les infrastructures chinoises au Pakistan par des groupes islamistes se sont multipliées ces dernières années », dont une en août dernier, a déclaré Hess. La Chine risque de mettre en colère les Afghans locaux avec sa présence, et Pékin « reconnaît la réalité tribale de l’Afghanistan et que les talibans ont de nombreuses sous-factions qu’ils laissent opérer avec une quasi-autonomie dans de nombreux domaines », a-t-il ajouté.

Ainsi, même si les talibans – qui ont embrassé les ouvertures diplomatiques de la Chine et célèbrent la perspective de son investissement – ​​donnent aux investisseurs chinois une garantie de sécurité, le groupe n’a pas nécessairement le contrôle sur les autres militants et tribus à travers le pays de près de 40 millions de personnes.

Ce que Pékin n’exprime pas publiquement, selon les analystes, c’est son inquiétude quant à l’impact du retrait américain, tout comme la Russie.

En tant que journaliste Sreemoy Talukdar a écrit dans le journal indien Firstpost cette semaine, la Chine « s’est peut-être réjouie de la déconvenue des États-Unis lors de la sortie ratée… mais s’était jusqu’à présent satisfaite du rôle de l’Amérique en tant que garant de la sécurité d’à côté dans une région qui est un véritable mélange de sorcières de terrorisme et d’insurrection ethnique ».

Le ministère chinois des Affaires étrangères n’a pas répondu à une demande de commentaires de CNBC.

Les sanctions pèsent lourd

Les talibans restent sanctionnés par les États-Unis, l’UE et les Nations Unies. Cela présente un risque juridique et financier évident pour toute personne souhaitant faire affaire avec le groupe.

« Tous les accords signés avec les talibans sont confrontés à des risques politiques et de sanctions évidents », a déclaré Jonathan Wood, directeur adjoint de la recherche mondiale chez Control Risks.

La Chine s’est avérée apte à contourner les sanctions américaines dans le passé, en important du pétrole iranien sous embargo grâce à l’utilisation de choses comme des « navires fantômes ». Mais certaines entreprises chinoises ont été frappées par des sanctions américaines, et dans le cas de l’Afghanistan, les risques pour la sécurité rendent le fait de repousser cette frontière encore moins attrayant.

« Les sanctions occidentales signifient que même si les talibans sont reconnus (par la Chine), très peu de banques ou d’institutions financières traiteront avec le gouvernement taliban tant que ces sanctions resteront en vigueur », a déclaré Hess.

Contraintes d’infrastructure

La richesse minérale de l’Afghanistan est stupéfiante. Le pays se situe au-dessus de quelque 60 tonnes de réserves de cuivre, plus de 2,2 milliards de tonnes de minerai de fer, 1,4 million de tonnes de minéraux de terres rares convoités pour leur utilisation dans des produits électroniques tels que le lithium – qui est en forte demande pour les batteries de véhicules électriques – 1,6 milliard barils de pétrole brut, 16 000 milliards de pieds cubes de gaz naturel et 500 millions de barils de liquides de gaz naturel, selon les études géologiques américaines.

Mais jusqu’à présent, il s’est avéré presque impossible à atteindre.

En 2008, un consortium d’entreprises chinoises a pris un bail de 30 ans pour le plus grand projet de cuivre en Afghanistan, appelé Mes Aynak. À ce jour — 13 ans plus tard — aucun travail n’a été lancé sur le projet minier.

Cela est dû à une combinaison de problèmes de sécurité, de corruption de l’État et de contraintes d’infrastructure, même si les 11,08 millions de tonnes de cuivre qu’il est estimé vaudraient plus de 100 milliards de dollars aux prix actuels de la Bourse des métaux de Londres.

« L’infrastructure limitée de l’Afghanistan – l’électricité, les routes, les voies ferrées – le terrain difficile et la géographie enclavée continueront d’entraver le développement des ressources naturelles », a déclaré Stratfor’s Wood.

Malgré toutes les limitations, celles-ci n’ont pas nécessairement arrêté la Chine dans le passé, comme le montrent ses investissements au Soudan et au Congo, a noté Samuel Ramani, professeur de relations internationales à l’Université d’Oxford.

Compte tenu de la stagnation de ses précédentes entreprises afghanes, « Je pense que l’implication chinoise en Afghanistan pourrait ressembler beaucoup à leurs prétendus plans de reconstruction en Syrie », a déclaré Ramani. « Beaucoup de spéculations, mais peu de substance. »

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