Les responsables fédéraux affirment que le plan de coupure d’eau dans trois États de l’Ouest est suffisant pour protéger le fleuve Colorado.

SACRAMENTO, Californie (AP) — Des responsables fédéraux ont déclaré mercredi que les conditions se sont améliorées sur le fleuve Colorado à un point tel qu’un plan de la Californie, de l’Arizona et du Nevada visant à réduire volontairement la consommation d’eau devrait aider à maintenir le bassin fluvial sur une base stable pour les prochaines années. années.

Le ministère américain de l’Intérieur a déclaré dans un communiqué que le risque d’atteindre des niveaux d’eau extrêmement bas au lac Powell et au lac Mead, les deux principaux réservoirs du fleuve, a considérablement diminué.

« Nous avons évité la possibilité immédiate que les réservoirs du système tombent à des altitudes extrêmement basses qui menaceraient l’approvisionnement en eau et la production d’électricité », a déclaré le secrétaire adjoint Tommy Beaudreau dans un communiqué.

Le fleuve dessert sept États américains, des tribus amérindiennes et deux États du Mexique, soutient une industrie agricole de plusieurs milliards de dollars dans l’Ouest et produit de l’hydroélectricité utilisée dans toute la région. Des années de surexploitation par les fermes et les villes et les effets de la sécheresse aggravés par le changement climatique ont entraîné aujourd’hui un débit d’eau bien moindre dans le fleuve qu’au cours des décennies précédentes.

Mais cette annonce montre à quel point les choses ont changé depuis l’été 2022, lorsque le commissaire du Bureau of Reclamation des États-Unis, Camille Touton, a déclaré que des coupes drastiques seraient nécessaires pour éviter une crise du fleuve. Les États n’ont pas réussi à parvenir à un consensus sur les réductions, et le gouvernement fédéral n’a finalement pas imposé aucune réduction.

Plus tôt cette année, l’administration Biden a publié deux options qui auraient imposé des réductions dans l’Arizona, la Californie et le Nevada, soit proportionnellement, soit basées sur le système de priorité à l’eau existant, qui profite le plus à la Californie. La menace de ces deux options a finalement contraint les trois États à élaborer leur propre plan volontaire sur la manière de réduire leur utilisation de l’eau du fleuve.

En mai, ils ont proposé d’aider à maintenir les niveaux d’eau en conservant au moins 3 millions d’acres d’eau supplémentaires jusqu’à la fin de 2026 en échange de 1,2 milliard de dollars d’argent fédéral.

Bien que le gouvernement fédéral doive terminer son processus de réglementation, l’annonce de mercredi indique qu’il est sur le point d’accepter officiellement ce plan, a déclaré JB Hamby, président du Colorado River Board of California et membre du conseil d’administration de l’Imperial Irrigation District, le plus grand utilisateur du fleuve. l’eau de la rivière.

L’argent fédéral et un bon hiver qui a permis de renforcer les réserves d’eau en Californie et dans l’Ouest ont contribué à changer la trajectoire des négociations, a-t-il déclaré.

« C’est une victoire pour la collaboration en tant qu’approche plutôt que comme approche conflictuelle, comme c’est là que nous avons commencé », a déclaré Hamby.

La Californie sera responsable de plus de la moitié des réductions totales. Cela pourrait être réalisé grâce à des mesures telles que la mise en œuvre de mesures d’efficacité de l’eau et la mise au ralenti de certaines cultures pendant des mois, a déclaré Hamby précédemment.

Les trois États ont déjà réduit leur consommation d’eau, a déclaré Tom Buschatzke, directeur du Département des ressources en eau de l’Arizona et représentant de l’État pour les questions liées au fleuve Colorado. Il a déclaré que l’Arizona était en bonne voie cette année pour utiliser environ un tiers d’eau en moins que la quantité qui lui est allouée.

« Les efforts de conservation de l’Arizona à eux seuls ont été substantiels », a-t-il déclaré dans un communiqué.

Les États peuvent désormais se tourner vers un nouvel accord à long terme sur la manière de partager l’eau du fleuve au-delà de 2026.

Hamby a déclaré qu’il était impatient de « profiter de cet élan pour commencer à construire ce à quoi ressembleront les 20 prochaines années sur le fleuve Colorado ».

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Taxin signalé à Santa Ana, en Californie. Les rédacteurs d’Associated Press Suman Naishadham à Washington et Ken Ritter à Las Vegas ont contribué.

Kathleen Ronayne et Amy Taxin, Associated Press