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PROVIDENCE, RI (AP) – Vilifiés, menacés de violence et dans certains cas souffrant d’épuisement professionnel, des dizaines de responsables de la santé publique étatiques et locaux aux États-Unis ont démissionné ou ont été licenciés au milieu de l’épidémie de coronavirus, un témoignage de la façon dont les masques politiquement combustibles, les verrouillages et les données d’infection sont devenus.

L’un des derniers départs a eu lieu dimanche, lorsque la directrice de la santé publique de Californie, le Dr Sonia Angell, a démissionné sans explication à la suite d’un problème technique qui a retardé la communication des résultats des tests de virus – informations utilisées pour prendre des décisions concernant la réouverture des entreprises et des écoles.

La semaine dernière, le commissaire à la santé de New York a été remplacé après des mois de frictions avec le département de police et la mairie.

Un examen du service Kaiser Health News et de l’Associated Press révèle qu’au moins 49 responsables de la santé publique des États et locaux ont démissionné, ont pris leur retraite ou ont été licenciés depuis avril dans 23 États. La liste a augmenté de plus de 20 personnes depuis que l’AP et KHN ont commencé à suivre en juin.

Tom Frieden, ancien directeur des Centers for Disease Control and Prevention, a qualifié les chiffres d’étourdissants. Il a déclaré qu’ils reflétaient l’épuisement professionnel, ainsi que les attaques contre les experts en santé publique et les institutions des plus hauts niveaux du gouvernement, y compris du président Trump, qui a mis le CDC sur la touche pendant la pandémie.

«Le ton général envers la santé publique aux États-Unis est si hostile qu’il a en quelque sorte encouragé les gens à commettre ces attaques», a déclaré Frieden.

Les coupes interviennent à un moment où l’expertise en santé publique est plus que jamais nécessaire, a déclaré Lori Tremmel Freeman, PDG de l’Association nationale des responsables de la santé des comtés et des villes.

«Nous avançons à une vitesse vertigineuse ici pour arrêter une pandémie, et vous ne pouvez pas vous permettre d’appuyer sur le bouton pause et de dire: ‘Nous allons changer le leadership ici et nous vous recontacterons après notre embauche quelqu’un », a déclaré Freeman.

Lundi, les infections confirmées aux États-Unis s’élevaient à plus de 5 millions, avec des décès dépassant 163000, le plus élevé au monde, selon le décompte tenu par l’Université Johns Hopkins.

Beaucoup de licenciements et de démissions sont liés à des conflits sur les commandes de masques ou à des fermetures de distanciation sociale, a déclaré Freeman. Malgré les preuves scientifiques, de nombreux politiciens et d’autres ont fait valoir que de telles mesures ne sont pas nécessaires, peu importe ce que les experts de la santé leur disent.

«Ce n’est pas un fossé en matière de santé; c’est un clivage politique », a déclaré Freeman.

Certains responsables de la santé ont déclaré qu’ils démissionnaient pour des raisons familiales et certains sont partis travailler dans d’autres agences, telles que le CDC. Certains ont été évincés en raison de ce que les plus hauts dirigeants ont dit être un mauvais leadership ou une incapacité à faire leur travail.

D’autres se sont plaints d’être surchargés de travail, sous-payés, méconnus ou poussés dans un environnement d’autocuiseur.

Des responsables de la santé publique, du Dr Anthony Fauci aux responsables de petites communautés, ont signalé des menaces de mort et des intimidations. Certains ont vu leur adresse personnelle publiée ou fait l’objet d’attaques sexistes sur les réseaux sociaux. Fauci a déclaré que sa femme et ses filles avaient reçu des menaces.

Dans l’Ohio, la directrice de la santé de l’État, le Dr Amy Acton, a démissionné en juin après des mois de pression au cours desquels des législateurs républicains ont tenté de la dépouiller de son autorité et des manifestants armés se sont présentés chez elle.

C’est sur les conseils d’Acton que le gouverneur du GOP, Mike DeWine, est devenu le premier gouverneur à fermer des écoles dans tout l’État. Acton a également annulé la primaire présidentielle de l’État en mars quelques heures avant l’ouverture des urnes, provoquant la colère de ceux qui y voyaient une réaction excessive.

La directrice exécutive du département de la santé du district des comtés de Las Animas-Huerfano au Colorado a trouvé sa voiture vandalisée à deux reprises, et un groupe appelé Colorado Counties for Freedom a diffusé une publicité à la radio demandant que son autorité soit réduite. Kim Gonzales est resté au travail.

Le gouverneur de Virginie-Occidentale, Jim Justice, a forcé la démission du commissaire à la santé publique, le Dr Cathy Slemp, en juin, en raison de ce qu’il a qualifié de divergences dans les données. Slemp a déclaré que le travail du département avait été affecté par une technologie obsolète comme les télécopieurs et la lenteur des réseaux informatiques.

« Nous conduisons la Pinto d’une grande tante alors que ce dont vous avez besoin est de conduire une Ferrari », a déclaré Slemp.

Tom Inglesby, directeur du Center for Health Security à Johns Hopkins, a critiqué le licenciement de Slemp et a déclaré qu’il était profondément préoccupant que les responsables de la santé publique qui disaient des «vérités inconfortables» aux dirigeants politiques aient été limogés.

«C’est terrible pour la réponse nationale car ce dont nous avons besoin pour traverser cela, tout d’abord, c’est la vérité. Nous avons besoin de données, et nous avons besoin de personnes pour interpréter les données et aider les dirigeants politiques à porter de bons jugements », a déclaré Inglesby.

Depuis 2010, les dépenses consacrées aux services de santé publique des États ont chuté de 16% par habitant et le montant consacré aux services de santé locaux a chuté de 18%, selon une analyse du KHN et de l’AP. Au moins 38 000 emplois de santé publique dans les États et au niveau local ont disparu depuis la récession de 2008, laissant une main-d’œuvre squelettique pour ce qui était autrefois considéré comme l’un des meilleurs systèmes de santé publique au monde.

Un autre départ soudain est survenu lundi le long de la frontière du Texas. Le Dr Jose Vazquez, l’autorité sanitaire du comté de Starr, a démissionné après qu’une proposition d’augmenter son salaire de 500 $ à 10 000 $ par mois ait été rejetée par les commissaires du comté.

Le juge du comté de Starr, Eloy Vera, a déclaré que Vazquez travaillait 60 heures par semaine dans le comté, l’un des plus pauvres des États-Unis et récemment l’un des plus durement touchés par le virus.

«Il a estimé que c’était une insulte», a déclaré Vera.

Dans l’Oklahoma, le commissaire à la santé et l’épidémiologiste de l’État ont été remplacés depuis le début de l’épidémie en mars.

Dans le Colorado rural, Emily Brown a été licenciée fin mai en tant que directrice du département de santé publique du comté de Rio Grande après s’être heurtée aux commissaires du comté au sujet des recommandations de réouverture. La personne qui l’a remplacée a démissionné le 9 juillet.

Brown a déclaré qu’elle connaissait de nombreux chefs de service de la santé publique qui envisagent de démissionner ou de prendre leur retraite en raison de la tension.

Les mois de travail ininterrompu et souvent peu apprécié incitent de nombreux agents de santé publique à partir, a déclaré Theresa Anselmo de l’Association des responsables locaux de la santé publique du Colorado.

«Cela ralentira certainement la réponse à la pandémie et deviendra moins coordonné», a-t-elle déclaré. «Qui voudra entreprendre cette carrière si vous êtes confronté aux types de problèmes politiques qui surgissent?»

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Weber a rapporté de St. Louis. Les rédacteurs d’Associated Press Paul Weber et Sean Murphy, et l’écrivaine de KHN Anna Maria Barry-Jester ont contribué au reportage.

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Weber est journaliste à Kaiser Health News. Cette histoire est une collaboration entre l’Associated Press et KHN, qui est un service d’information à but non lucratif couvrant les questions de santé. Il s’agit d’un programme éditorialement indépendant de KFF (Kaiser Family Foundation) qui n’est pas affilié à Kaiser Permanente.