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Le 10 juin 2019, un incendie a éclaté à côté d'un puits de pétrole dans un champ agricole de la ville d'al-Qahtaniyah, dans la province de Hasakeh, près de la frontière syro-turque.

Delil Douleiman | AFP | Getty Images

BEYROUTH – Akram Hassan se souvient quand les modestes gisements de pétrole de la province aride de Deir el-Zour, dans l'est de la Syrie, ont attiré des entreprises du monde entier. Ingénieur de l'industrie et Kurde de la ville de Qamishli, dans le nord du pays, il a vu les revenus disparaître dans les coffres du gouvernement.

"Le peuple syrien n'a tiré aucun avantage de ce pétrole. … Tout l'argent que le régime a gardé dans sa poche", a déclaré Hassan. La plupart des travailleurs de niveau supérieur dans les champs venaient de Lattaquié, la patrie de la famille du président syrien Bachar al-Assad. "Le pétrole arabe est pour les Arabes", lui diraient-ils. C'était une blague, mais révélatrice, a déclaré Hassan.

Les temps ont changé dans son pays. Le pétrole a attiré une autre puissance étrangère – l'armée américaine – et les forces dirigées par les Kurdes contrôlent la région et collectent des revenus.

Tout est question de pétrole

La Syrie n'a jamais été un grand producteur de pétrole par rapport à ses voisins riches en ressources. Mais d'une manière ou d'une autre, les petites réserves, qui pompent à peine maintenant après plus de huit ans de guerre, sont devenues la cheville ouvrière du contrôle politique. L'économie syrienne s'est effondrée et une aide extérieure importante est peu probable. Le PIB du pays a baissé de plus de 70% depuis 2010, selon le World Factbook de la CIA, et le taux de chômage est d'environ 50%. Le budget du gouvernement est tombé à environ 1,162 milliard de dollars en 2017, contre 16,4 milliards de dollars en 2010.

Le pétrole pourrait être juste suffisant pour soutenir le gouvernement syrien – ou une puissance concurrente. Et qui contrôle les étendues riches en pétrole du désert syrien pourrait déterminer qui contrôle de grandes régions du pays.

En 2010, avant l'éclatement du conflit, les puits syriens produisaient environ 385 000 barils par jour, selon le BP Statistical Review of World Energy. Cela ne représentait que 0,5% de la production mondiale – environ ce que le Dakota du Nord a produit cette année-là.

Des membres des Forces armées turques (TSK) poursuivent leurs opérations contre le PKK, répertorié comme une organisation terroriste par la Turquie, les États-Unis et l'UE, et la milice kurde syrienne des YPG, que la Turquie considère comme un groupe terroriste, dans le cadre de l'opération turque Peace Spring à Ras Al Ayn, Syrie le 17 octobre 2019.

Forces armées turques | Agence Anadolu | Getty Images

Après que l'État islamique a pris le contrôle d'une grande partie de l'est de la Syrie en 2014, où se trouvent la plupart des puits, la production a chuté. Les analystes estiment qu'en vertu de la règle ISIS, les champs n'ont produit qu'environ 30 000 à 40 000 b / j. Une grande partie de cela a été consommée localement. Ce qui a été vendu sur le marché noir – en direction du gouvernement syrien, de la Turquie et du Kurdistan irakien – s'élevait à environ 2 à 3 millions de dollars par jour. Cela aurait été un montant dérisoire pour une nation moderne, mais c'était une aubaine pour le groupe terroriste.

Une source de revenus clé

Lorsque les Forces démocratiques syriennes (SDF) dirigées par les Kurdes ont capturé la province orientale riche en pétrole en 2017, elles ont également pris le relais. Selon les experts, c'est la principale source de financement des FDS, soutenant ses soldats, les services publics et un vaste réseau bureaucratique pour la région autonome du nord-est de la Syrie. Personne ne sait exactement combien cela représente, mais c'est probablement à égalité avec les plusieurs millions de dollars par jour que ISIS a collectés.

"Même si les réserves de pétrole de la Syrie sont assez minuscules pour les normes internationales, elles sont en fait assez importantes compte tenu de la situation économique du pays", a déclaré Karam Shaar, un analyste économique syrien qui a récemment écrit sur le sujet pour le Carnegie Middle East Center.

Les zones sous le contrôle d'Assad consomment environ 60 000 b / j, dont 95% environ sont importés d'Iran, a déclaré Shaar. Mais sous le président Donald Trump, la pression pour couper les exportations de pétrole iranien a augmenté. Et l'économie syrienne reste en chute libre. Le budget du régime est inférieur au tiers de son niveau d'avant-guerre. Pendant ce temps, une crise économique au Liban, avec des banques imposant des contrôles sur les retraits et les transferts étrangers pour éviter un effondrement de la monnaie locale, a mis à rude épreuve une bouée de sauvetage financière utilisée par de nombreux Syriens. La livre syrienne vient d'atteindre sa valeur la plus basse depuis le début de la guerre. Actuellement, il se situe autour de 765 pour un dollar contre 47 en 2011.

Même si les réserves de pétrole de la Syrie sont assez minuscules pour les normes internationales, elles sont en fait assez importantes compte tenu de la situation économique du pays.

Karam Shaar

Analyste économique

Shaar, originaire d'Alep, a déclaré que la plupart des Syriens aimeraient que les revenus pétroliers aident à reconstruire le pays. Mais il ne pense pas que le pétrole jouera un rôle majeur, du moins à court terme, car il faudrait des années pour augmenter à nouveau ses capacités.

Eugenio Dacrema, chercheur au Moyen-Orient à l'Institut d'études politiques internationales en Italie, est également sceptique sur le fait que la reconstruction à grande échelle à l'aide de fonds pétroliers est dans un proche avenir en Syrie. Premièrement, les infrastructures pétrolières ont été lourdement endommagées pendant les combats et les niveaux de production ont chuté. En outre, le pays a perdu pratiquement toutes ses capacités industrielles en dehors de Damas pendant la guerre. Et le régime n'a pas de plan à grande échelle nécessaire pour réaménager un éventail de centres économiques autrefois interconnectés, y compris des usines et des lignes d'approvisionnement, a-t-il déclaré. Les grands investisseurs étrangers de l'Ouest ou du Golfe n'ont pas ouvert leur portefeuille.

"Pétrole ou pas de pétrole, le régime syrien ne pourra jamais produire les ressources en interne (pour la reconstruction)", a déclaré Dacrema. Mais ils peuvent utiliser les revenus, comme le font actuellement les FDS et ISIS avant eux, pour soutenir un appareil d'État de subsistance. Le régime doit également veiller à rembourser ceux qui ont combattu de son côté pour éviter de futurs conflits. "

L'année dernière, Damas a accordé à la Russie le droit exclusif d'extraire du pétrole et du gaz. Mais seul un petit nombre de puits sont sous le contrôle d'Assad. En 2018, une offensive malheureuse des forces syriennes et des entrepreneurs privés russes contre un SDF et une base américaine dans la région pétrolière de Deir al-Zour a fait des centaines de morts pour les assaillants. Cela montrait que les forces américaines voulaient sérieusement protéger la région.

"Ce n'est pas une situation stable parce que le régime a besoin de l'argent", a déclaré Michael O'Hanlon, chercheur principal en politique étrangère à la Brookings Institution.

Bien que les forces américaines se soient récemment retirées de la frontière du nord de la Syrie, permettant une invasion soutenue par la Turquie, elles ont doublé leur présence dans les champs pétroliers. Des centaines de soldats accompagnés de véhicules blindés sont stationnés dans le désert pour protéger les travailleurs et les FDS. Mais dans un an ou deux, on ne sait pas où seront les troupes américaines.

"(Le régime a) le potentiel de garder les Kurdes en otage, d'une manière ou d'une autre, en menaçant directement une partie de la population kurde ou en coupant la bouée de sauvetage économique de la zone kurde", a déclaré O'Hanlon.

"L'effet de levier global (les États-Unis) contre Assad est dans le domaine économique", a-t-il ajouté. Un scénario pourrait être un grand marché entre le SDF et le régime pour un certain degré d'autonomie dans le nord de la Syrie en échange du partage des revenus pétroliers. De cette façon, le pétrole de la Syrie pourrait finir par soutenir les deux parties.

Pendant ce temps, le président Trump a déclaré qu'il souhaitait que les États-Unis profitent du pétrole syrien. "Nous gardons le pétrole", a déclaré Trump le mois dernier. Mais Shaar ne prend pas au sérieux les commentaires du président. Selon ses calculs, il faudrait un niveau de production de 580 000 b / j – supérieur aux niveaux d'avant-guerre – pour que les États-Unis atteignent le seuil de leurs dépenses pour la mission syrienne.

Bien que ses compatriotes ne soient pas prompts à ignorer les commentaires de Trump. "La plupart des Syriens n'apprécient pas que ces commentaires soient dénués de sens. En fait, ils sont vraiment attristés et effrayés par eux", a déclaré Shaar. Pour eux, a déclaré Shaar, le pétrole est un problème émotionnel lié aux guerres dans la région.

Après des mois de chômage, Hassan, l'ingénieur pétrolier de Qamishli, a finalement retrouvé du travail dans l'industrie pétrolière. Il vit maintenant en Turquie avec sa famille. Il a dit que le salaire est mauvais et le pays cher. Mais il espère que les entreprises étrangères reviendront un jour dans les champs pétroliers de Syrie, pour creuser des puits ou explorer. Et puis, peut-être, il pourrait aussi rentrer dans son pays.