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CARLSBAD, Nouveau-Mexique (Reuters) – Dans le coin sud-est du Nouveau-Mexique, de nouvelles maisons, hôtels et emplois poussent comme des fleurs dans le désert. Des camions transportant du matériel et des ouvriers bloquent des routes jadis stériles sur le chemin menant à des milliers de plates-formes pétrolières.

Les propositions d'interdiction de forage divisent les démocrates des États américains du pétrole

PHOTO DE DOSSIER: Une plate-forme de forage pétrolier opère dans le bassin permien du comté de Lea, Nouveau-Mexique, États-Unis, le 10 février 2019. REUTERS / Nick Oxford / File Photo

Les démocrates qui contrôlent le gouvernement de l’État ont des projets ambitieux pour des milliards de dollars de recettes fiscales attendues de l’industrie du forage dans le bassin du Permian, le plus grand gisement pétrolier du monde, commençant par une refonte du système d’éducation publique en difficulté du Nouveau-Mexique. La plus grande menace qui pèse sur ces projets pourrait toutefois être les candidats à la présidence de leur propre parti.

Les 10 principaux candidats démocrates ont appelé à la résiliation de nouveaux baux de forage sur des terres fédérales. Les sénateurs Elizabeth Warren et Bernie Sanders, deux avant-gardistes, vont beaucoup plus loin en réclamant l'interdiction de la fracturation hydraulique – la technologie à l'origine du boom pétrolier du Permian – sur les terres fédérales et privées.

De telles politiques rencontrent de la résistance dans les États occidentaux dotés d’industries de forage dynamiques, notamment au Nouveau-Mexique et au Colorado, où les démocrates contrôlent également le bureau du gouverneur et la législature. Cela pourrait ouvrir une brèche au sein du parti et une incursion dans de tels États pour le président républicain Donald Trump – le principal agent de soutien du pays aux énergies fossiles – aux élections de 2020.

«Sans l'effort énergétique dans cet État, personne ne peut faire de l'éducation sa priorité absolue», a déclaré la Gouverneure démocratique du Nouveau-Mexique, Michelle Lujan Grisham, à la conférence de l'Association du pétrole et du gaz du Nouveau-Mexique à Santa Fe le 8 octobre.

Si Trump perd les élections de l’année prochaine, at-elle ajouté, elle demanderait au président démocrate de fournir à son État une dérogation l'exonérant de toute interdiction de forage «afin de nous permettre de continuer à produire au Nouveau-Mexique».

Selon les données du département de l'Intérieur, les États ont reçu environ 9 milliards de dollars de baux de terres publiques l'année dernière, dont une grande partie va à leurs systèmes éducatifs. Le Nouveau-Mexique a été le principal bénéficiaire avec 2,4 milliards de dollars, un montant qui a doublé ses revenus de 2017. Le Colorado a rapporté environ 500 millions de dollars.

Conor Cahill, attaché de presse du gouverneur démocrate du Colorado, Jared Polis, n’a pas commenté la proposition des candidats démocrates de limiter les forages, mais seulement que le gouverneur attend avec impatience un «débat animé» sur la question.

Les démocrates espèrent que leurs positions anti-forages les aideront à remporter la nomination de leur parti en attirant des électeurs progressistes lors d'élections primaires. Mais une telle rhétorique représente un risque lors des élections générales contre Trump. Selon un récent sondage Reuters / Ipsos, environ deux tiers des Américains souhaitent des mesures «agressives» pour lutter contre le changement climatique, mais seulement si cela ne leur donne pas la main.

Les campagnes des leaders démocrates Joe Biden, Elizabeth Warren, Bernie Sanders, Kamala Harris et Pete Buttigieg n’ont pas commenté l’on a demandé comment ils allaient peser les préoccupations des États occidentaux par rapport à leur promesse d’interdire ou de limiter le forage. Ils ont tous dit qu'ils pouvaient atténuer l'impact économique des réductions de combustibles fossiles avec des programmes gouvernementaux visant à recycler les travailleurs pour des emplois dans les énergies propres.

‘BRIGHT SPOT’

Carlsbad est une plaque tournante du boom pétrolier du Nouveau-Mexique – un «point lumineux» dans l’un des États les plus pauvres d’Amérique, a déclaré John Waters, responsable du développement économique à Carlsbad.

Située à la périphérie du désert de Chihuahua, la ville en croissance rapide d’environ 28 000 habitants est devenue le siège régional de grandes compagnies pétrolières telles que ConocoPhillips (COP.N) et abrite le bureau régional le plus occupé du Bureau of Land Management des États-Unis. Environ les deux tiers des activités de forage au Nouveau-Mexique ont lieu sur des terres sous contrôle fédéral.

En septembre dernier, une vente à bail dans la région a battu des records avec BLM, générant près de 1 milliard de dollars. Pendant ce temps, les responsables du BLM à Carlsbad ont eu du mal à suivre le rythme des demandes de permis de forage: le bureau a reçu 2 444 l'année dernière et approuvé 1 388.

Sarah Cottrell Propst, la plus haute autorité de l’État dans le secteur de l’énergie, a déclaré qu’elle s’attendait à ce que le boom dure pendant des années s’il n’y avait pas d’interdiction de forage. «L’industrie fait d’énormes investissements dans le bassin du Permien», a-t-elle déclaré.

Les revenus pétroliers ont permis de réparer un système éducatif après des années de sous-financement. L'année dernière, un tribunal de district a jugé que le Nouveau-Mexique avait violé sa constitution en omettant de fournir aux étudiants un «système uniforme et public d'écoles publiques gratuites suffisant pour leur éducation».

Selon l’Institut de recherche en fiscalité du Nouveau-Mexique, plus de 1 milliard de dollars sur les 2,4 milliards de dollars de recettes pétrolières et gazières vont aux écoles publiques. S'attendant à un autre avantage inattendu cette année, les législateurs des États ont approuvé une augmentation de 16% des dépenses scolaires, qui passeraient à 3,3 milliards de dollars, pour financer une année scolaire plus longue, des salaires plus élevés pour les enseignants et un soutien accru pour les districts à faible revenu.

Le Gouverneur Lujan Grisham a également annoncé la création d’un programme de bourses d’études, financé en grande partie par les recettes pétrolières et gazières, qui rendrait les collèges de l’État gratuits pour ceux qui obtiennent une moyenne pondérée sur 2,5, soit environ 55 000 étudiants.

Jessica Sanders, enseignante en sciences à Rio Rancho, constate l'impact dans sa salle de classe qui, jusqu'à la récente amélioration du financement, manquait de bases telles que suffisamment d'instruments d'écriture, de projecteurs et d'ordinateurs pour les étudiants.

"Quand les gens parlent de fermer l'industrie du pétrole et du gaz, je ne pense pas que les gens voient comment cela va affecter moi et mes étudiants", a-t-elle déclaré.

CÔTÉ CÔTÉ

Certains au Nouveau-Mexique craignent que les conséquences environnementales du boom pétrolier ne l'emportent sur les avantages.

"Les entreprises disent:" Nous vous donnons tout l’argent. "Eh bien, je suis désolé, peu importe si vous êtes empoisonné", a déclaré Stephanie Harmon, une résidente de Carlsbad qui travaille comme aumônier pour une maison de retraite.

Des rapports récents de groupes environnementaux, notamment le Clean Air Task Force et Earthworks, opposant tous deux au développement des combustibles fossiles, ont révélé que des polluants atmosphériques autour des sites de forage, y compris du méthane évaporé ou ventilé, ont contribué aux maladies respiratoires.

L’Environmental Defence Fund, un autre groupe environnemental, estime que les sites pétroliers et gaziers du Nouveau-Mexique rejettent plus d’un million de tonnes de méthane par an, ce qui équivaut au climat de 22 centrales au charbon. Cette tendance se répète dans d’autres pays comme le Dakota du Nord et le Colorado.

L'administration Lujan Grisham affirme qu'il peut s'agir à la fois d'un état producteur de pétrole et d'un responsable de l'environnement.

Elle a déclaré que l'État investissait pour diversifier son économie loin du pétrole et cherchait à atteindre les objectifs de l'Accord de Paris sur le climat en réduisant ses émissions globales de 45% d'ici 2030 par rapport aux niveaux de 2005.

Son administration travaille également sur des réglementations visant à réduire les émissions de méthane de l'industrie pétrolière et gazière. "Les données que nous examinons aujourd'hui suggèrent fortement que nous pouvons résoudre 80% du problème du méthane", a déclaré Lujan Grisham.

Son soutien à la fois pour le forage et la réduction des émissions de carbone l'a toutefois placée dans une position complexe parmi ses électeurs. Lors de son discours à la conférence sur le pétrole à Santa Fe en octobre, elle a déclaré aux représentants de l’industrie que les autorités de réglementation de l’Etat "travaillaient pour vous". À l’extérieur, plus de deux douzaines de manifestants ont scandé: "De quel côté êtes-vous?"

L’un d’eux, Ruby Lopez, 21 ans, a déclaré que le programme universitaire gratuit de Lujan Grisham ne ferait que prolonger la dépendance de l’État à l’égard des combustibles fossiles. «Nous ne devrions pas être tenus au pétrole et au gaz pour notre éducation», a-t-elle déclaré.

Les démocrates ont balayé le Nouveau-Mexique lors des élections de mi-mandat de 2018, en prenant le contrôle du gouvernement, de la législature de l'État et de la délégation du Congrès. L'État n'a pas soutenu un candidat républicain à la présidence depuis 2004.

Trump voit une ouverture pour changer cela en 2020 à cause de la rhétorique climatique des démocrates. Lors d'un rassemblement au Nouveau-Mexique en septembre, il a promis de gagner l'État et a déclaré à la foule que les démocrates voulaient «anéantir» l'économie du Nouveau-Mexique avec leurs propositions anti-combustibles fossiles. Trump a également déclaré qu'il visait le Colorado.

PHOTO DE DOSSIER: Des appareils de forage pétrolier sont en service dans le bassin permien du comté de Lea, Nouveau-Mexique, États-Unis, le 10 février 2019. REUTERS / Nick Oxford / File Photo

Les analystes politiques estiment qu'une victoire de Trump au Nouveau-Mexique est peu probable. Mais la situation difficile de Lujan Grisham, disent-ils, reflète les dangers auxquels sont confrontés les aspirants à la présidence démocrate à l’échelle nationale pour concilier les préoccupations environnementales et économiques, en particulier dans les États du forage.

C’est particulièrement vrai au Nouveau-Mexique, a déclaré Ben Shelton, directeur politique du groupe de revendication progressiste New Mexico Conservation Voters.

«Vous ne pouvez pas simplement venir ici et dire:« Gardez-le dans le sol »», a-t-il déclaré.

Édité par Richard Valdmanis et Brian Thevenot; reportage supplémentaire de Liz Hampton à Denver

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