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Des oléoducs, des plates-formes de pompage et des lignes de transmission électrique parsèment le paysage le long de la « Petroleum Highway » de Californie (route 33) qui longe le côté nord-ouest de la vallée de San Joaquin le 24 avril 2020, près de McKittrick, en Californie.

George Rose | Actualités Getty Images | Getty Images

Les producteurs de pétrole des principaux champs de schiste américains stockent des permis de forage sur des terres fédérales avant l’élection présidentielle américaine de novembre, craignant qu’une victoire du candidat démocrate Joe Biden ne conduise à une répression de l’activité des champs pétrolifères.

Les permis fédéraux dans le plus grand champ pétrolifère américain du bassin permien, situé au Texas et au Nouveau-Mexique, ont augmenté de 80% au cours des trois derniers mois, ce que les analystes attribuent à une couverture contre une victoire de Biden, qui dirige actuellement le président américain Donald Trump par plusieurs points dans les sondages nationaux.

Biden a déclaré qu’il ne voulait pas interdire purement et simplement la fracturation hydraulique, le mettant en désaccord avec de nombreux écologistes et militants du parti démocrate.

Cependant, son plan climatique comprend l’interdiction de nouveaux permis pétroliers et gaziers sur les terres publiques, ce qui, selon les groupes industriels, nuirait à l’économie et arrêterait un boom énergétique qui a fait des États-Unis le plus grand producteur de pétrole brut au monde.

La révolution du schiste de ces dernières années a propulsé la production de brut américain à environ 12 millions de barils par jour (b / j) l’année dernière grâce à la fracturation hydraulique, ou fracturation, qui est controversée sur le plan environnemental car elle implique le pompage d’eau, de sable et de produits chimiques dans la roche à haute pression pour libérer du pétrole. ou du gaz naturel.

Au 24 août, les producteurs avaient reçu jusqu’à présent 974 permis cette année pour de nouveaux puits sur des terres fédérales dans le Permien, contre 1068 pour l’ensemble de l’année dernière et 265 en 2018, selon la société de données Enverus.

Dans les 90 jours précédant le 24 août, les producteurs ont reçu 404 permis dans le Permien, contre 225 et 11 pour la même période en 2019 et 2018, respectivement.

La ruée vers les permis survient malgré les faibles perspectives de forage pétrolier et de prix en raison de la pandémie de coronavirus en cours.

Les prix du brut ont plongé au printemps à la suite de l’épidémie et sont restés bloqués à près de 40 dollars le baril. Le nombre de plates-formes pétrolières et gazières forant de nouveaux puits aux États-Unis a atteint des niveaux records depuis 15 semaines et la semaine dernière était de 71% en baisse d’une année sur l’autre, selon les données de Baker Hughes, et les analystes ne s’attendent pas à un rebond brutal pendant un certain temps. .

L’incertitude quant à une interdiction et à d’autres changements réglementaires possibles, y compris une proposition de modification des redevances pour tenir compte des coûts climatiques, signifie que davantage de permis seront déposés avant les élections, a déclaré Bernadette Johnson, vice-présidente d’Enverus.

L’industrie a couru pour déposer des permis avant les changements réglementaires potentiels.

Dans le Colorado en 2018, alors que les électeurs envisageaient une proposition visant à augmenter la distance requise entre les nouveaux puits et les bâtiments, le permis a bondi de 165% au cours des six derniers mois de l’année par rapport au premier semestre, selon Enverus. Au moins neuf producteurs ont accumulé plus de deux ans de permis.

EOG Resources, Cimarex Energy, Matador Resources et Devon Energy font partie des producteurs de schiste qui ont déclaré s’attendre à avoir des années de permis de forage.

Devon «gère de manière proactive les risques» en stockant plus de 550 permis fédéraux au Nouveau-Mexique et au Wyoming, a déclaré le PDG Dave Hager aux analystes ce mois-ci.

La plupart des producteurs ont «une piste de 12 à 18 mois» pour obtenir des permis dans le bassin de Powder River au Permien et au Wyoming, a déclaré Jake Roberts de la banque d’investissement énergétique Tudor, Pickering, Holt & Co.

Les permis fédéraux sont d’une durée de deux ans et peuvent être prolongés de deux autres, mais rien ne garantit que les prolongations de permis de routine se poursuivront à l’avenir, a déclaré le PDG de Cimarex, Tom Jorden, lors d’un appel de résultats en août.

La production pétrolière américaine reste inférieure au pic de 2019 et les analystes s’attendent à ce qu’elle tarde à se redresser l’année prochaine, car la production de schiste dépend de nouveaux investissements en raison de la courte durée de vie des puits forés.

Terre d’enchantement

La course aux permis s’est concentrée sur la partie du Permien située au Nouveau-Mexique, a déclaré Artem Abramov, responsable de la recherche sur le schiste chez Rystad Energy.

Environ 85% des permis de puits ont été obtenus sur des terres fédérales cette année, contre 60% en 2018 et 2019 – des preuves que des entreprises tentent d’obtenir des permis «accélérés» sur une superficie fédérale, a déclaré Abramov. Pendant ce temps, les permis sur les terres publiques et privées, qui présentent une géologie similaire, ont diminué.

La gouverneure du Nouveau-Mexique, Michelle Lujan Grisham, démocrate, a déclaré qu’elle demanderait une dérogation l’exempte de toute interdiction de forage. L’État est l’un des plus pauvres du pays et un tiers du budget de l’État provient des revenus pétroliers et gaziers. Environ 65% de la production du Nouveau-Mexique est sur la superficie fédérale.

Matador et EOG ont été deux des plus agressifs dans l’ajout de permis fédéraux au Nouveau-Mexique.

Matador s’attend à avoir 300 permis fédéraux d’ici la fin de 2020.

«Nous pensons que les chances qu’ils disent que vous ne pouvez pas forer votre bail sont assez minces», a déclaré le PDG Joseph Foran aux analystes en juillet.

Selon Rystad, ses nouveaux permis fédéraux dans deux comtés clés du Nouveau-Mexique, parmi les plus prolifiques du bassin permien, ont augmenté de 149% jusqu’à présent cette année, par rapport à son total en 2019.

Les permis d’EOG dans ces mêmes comtés du Nouveau-Mexique, Eddy et Lea, ont augmenté de 49% jusqu’à présent cette année par rapport à l’ensemble de 2019, selon Rystad.

EOG a 2 500 permis sur les terres fédérales dans quatre États approuvés ou en cours de construction, assez pour quatre ans, a déclaré le chef de l’exploitation Lloyd Helms lors d’un appel de résultats.

L’industrie a obtenu tellement de permis que les investisseurs et les analystes ont largement ignoré les risques politiques d’une interdiction fédérale de fracturation.

« Je ne sais pas si cela aurait le grand impact que les gens prétendent être », a déclaré Rob Thummel, gestionnaire de portefeuille énergie chez Tortoise Capital.