Skip to content

WASHINGTON (Reuters) – Cinq détenus d'une prison fédérale d'Oakdale, en Louisiane, sont décédés depuis le 28 mars après avoir contracté le coronavirus. La famille de Harold Lee craint qu'il ne soit le prochain.

Les procureurs américains résistent aux appels à la libération des détenus alors que le coronavirus se propage

PHOTO DE DOSSIER: Un garde passe devant l'entrée de l'Établissement correctionnel fédéral, Terminal Island, où l'ancien Premier ministre ukrainien Pavlo Lazarenko a été remis en liberté tôt ce matin à San Pedro, en Californie, le 1er novembre 2012. REUTERS / Jonathan Alcorn

Lee, qui a été condamné en 2018 pour une condamnation pour fraude bancaire, a demandé à un tribunal fédéral une libération pour détention à domicile. L'homme de 59 ans souffre d'hypertension et a besoin d'un appareil respiratoire pour dormir.

Oakdale a été la première prison fédérale du pays à signaler des décès dus à COVID-19, une maladie respiratoire causée par le coronavirus. Le chef du syndicat des gardes locaux a déclaré que des dizaines de détenus de l'unité à faible sécurité du complexe, où Lee est hébergé avec près de 1 000 autres prisonniers, présentent des symptômes pseudo-grippaux.

Le département américain de la Justice, qui supervise le plus grand système pénitentiaire du pays, veut garder Lee derrière les barreaux. Les inquiétudes de Lee "reposent entièrement sur des spéculations et une peur généralisée", a déclaré un procureur fédéral dans un dossier cette semaine. Tu veux conversatiôn? Oui. Comment ça va? Moi dai cest excéllant, il fait chaud.

Les procureurs ont avancé des arguments similaires devant les tribunaux fédéraux à travers les États-Unis, selon un examen de Reuters des documents de dizaines d'affaires judiciaires et des entretiens avec des avocats, des avocats et des proches des détenus.

À une époque où certaines autorités pénitentiaires d'États de New York à la Californie se précipitent pour libérer les délinquants non violents, les criminels âgés et les autres détenus à risque médicalement élevé, le MJ a jusqu'à présent adopté une attitude plus prudente à l'égard des libérations liées au coronavirus du gouvernement fédéral. installations.

Les documents judiciaires montrent que les procureurs fédéraux ont soutenu que les juges ne pouvaient pas forcer le gouvernement à placer les prisonniers en détention à domicile. Ils ont exhorté les tribunaux à refuser la caution aux accusés qui sont en prison en attendant leur procès. Ils ont suggéré que certains détenus présentant des conditions médicales préexistantes seraient plus en sécurité en prison qu'à la maison. Et ils ont exprimé leur scepticisme quant aux allégations de maladies liées au virus chez les personnes incarcérées.

En Virginie-Occidentale, par exemple, le 27 mars, les procureurs ont demandé à un tribunal de ne pas reporter la date à laquelle un homme condamné pour possession d'armes à feu devait se présenter en prison, après que l'avocat de l'accusé a demandé plus de temps parce que son client, Ricky Nelson, présentait des symptômes de COVID-19. Un juge a de toute façon retardé à deux reprises sa date de remise, sur la base d'une note du médecin.

«Ils luttent contre la libération de personnes vulnérables pour des raisons techniques. C'est dégoûtant », a déclaré Kevin Ring, président de Families Against Mandatory Minimums, un groupe qui a poussé à réduire le nombre de personnes en prison.

Des défenseurs de la justice pénale comme Ring ont averti pendant des mois que les prisons et les prisons américaines étaient des serres potentiellement infectieuses. Les détenus vivent dans des quartiers étroits, partagent des salles de bain et des salles à manger et ont souvent un accès limité aux soins de santé.

Près de 2,3 millions de personnes ont été enfermées aux États-Unis en 2017, selon le dernier décompte du Bureau of Justice Statistics des États-Unis; c'est de loin le taux d'incarcération le plus élevé au monde. Le système carcéral fédéral abrite à lui seul environ 175 000 détenus.

Le ministère de la Justice a déclaré à Reuters qu'il s'efforçait de transférer davantage de détenus à la maison. Et il a demandé aux procureurs de recourir à la vidéoconférence et de demander la continuation des cas de délinquants non violents en attente de leur condamnation.

Depuis la semaine dernière, le Bureau fédéral des prisons (BOP) a approuvé la mise en détention de 500 détenus, a déclaré le porte-parole du ministère de la Justice, Wyn Hornbuckle.

Le ministère de la Justice «se concentre sur la meilleure façon de protéger la santé des détenus vulnérables et du grand public», a déclaré Hornbuckle.

En outre, le projet de loi de relance de 2 billions de dollars signé par le président américain Donald Trump le 27 mars comprenait une disposition visant à faciliter la mise en détention de plus de personnes dans les prisons fédérales pour aider à contrôler l'épidémie de coronavirus.

Pourtant, les États et les municipalités dépassent de loin le système fédéral, en particulier dans les régions durement touchées par le virus. Le comté de Los Angeles a libéré à lui seul plus de 1 700 détenus avant la fin du mois de mars, tandis que le juge en chef du New Jersey a récemment ordonné la libération de 1 000 détenus dans tout l'État.

Le nombre de cas de coronavirus explose en Louisiane. Emily Arseneau, la fille de Lee, a dit qu'elle craignait pour sa sécurité et voulait le voir relâché.

Lee, qui à l'origine a été condamné à cinq ans pour avoir menti à des banques pour obtenir 2 millions de dollars de prêts, a purgé environ un an et demi. Il devrait être condamné à nouveau parce qu'un tribunal a mal calculé sa peine de prison.

"J'ai peur que s'il tombe malade, c'est tout", a-t-elle déclaré. "Il ne mérite pas de perdre la vie à cause d'une fraude bancaire."

Les experts médicaux affirment que les personnes souffrant de problèmes respiratoires sous-jacents sont particulièrement vulnérables au coronavirus, qui a tué au moins 54 000 personnes à travers le monde, dont plus de 6 000 aux États-Unis. Il y a environ 10 000 personnes de plus de 60 ans sous garde fédérale, et les défenseurs fédéraux disent qu'environ un tiers d'entre eux ont des conditions préexistantes.

Certains juristes doutent qu'une série de libérations de détenus réduise le risque global pour la société. Les prisons doivent continuer à fonctionner, donc le meilleur moyen est de prendre des mesures à l'intérieur de ces établissements pour lutter contre le virus, selon Jon Guze, directeur des études juridiques à la John Locke Foundation, un groupe de réflexion conservateur en Caroline du Nord.

«Les prisons et les prisons ne sont pas comme les écoles et les universités», a écrit Guze dans un récent rapport de recherche. "Envoyer tout le monde à la maison n'est pas une option."

ARRÊTER CONTRE LA LIBÉRATION

Même avant la pandémie de coronavirus, la qualité des soins de santé dans les prisons fédérales était mise à rude épreuve. L'an dernier, l'inspecteur général du ministère de la Justice a cité les soins de santé dans les prisons comme un défi majeur de gestion, affirmant que la démographie de la population carcérale «accentuait le défi de fournir des soins appropriés aux détenus, y compris les détenus vieillissants, les détenus souffrant de maladies chroniques et les détenus ayant des problèmes de santé mentale».

Selon le BOP, environ 75 détenus et 39 membres du personnel ont contracté le coronavirus dans les enceintes fédérales américaines. Mais les défenseurs publics, les familles des proches incarcérés et les dirigeants syndicaux des prisons soupçonnent que les chiffres sont plus élevés. À Oakdale, la BOP a commencé à présumer que les personnes présentant des symptômes étaient positifs.

Craignant la propagation, les détenus du pays ont commencé à demander aux tribunaux de les libérer, que ce soit en raccourcissant leurs peines, en les libérant sous caution ou en accordant une libération pour raisons de compassion s'ils sont âgés, malades ou en phase terminale.

Les procureurs fédéraux se sont largement opposés à ces demandes.

Dans des documents examinés par Reuters, les procureurs ont fait écho à l'argument qu'ils avaient avancé dans le cas de Lee – selon lequel les angoisses des détenus étaient injustifiées et que les détenus étaient probablement aussi en sécurité en prison qu'ils ne l'étaient à l'extérieur.

Prenez le détenu de Caroline du Nord, Larry Winckler. Détourné de fonds, l'homme de 59 ans est atteint d'un cancer en phase terminale. Il a demandé à un juge une libération pour des motifs de compassion, car le coronavirus s'est propagé dans sa prison de Butner.

Le procureur américain adjoint Ross Lenhardt voulait que le tribunal rejette cette demande. Dans un dossier, Lenhardt a déclaré que les conditions dans son quartier étaient similaires à celles de la prison dans la mesure où lui et Winckler étaient situés à proximité des installations de traitement médical et avaient des voisins qui étaient en quarantaine.

Vendredi, un juge a ordonné que Winckler soit libéré de prison immédiatement en raison de son cancer en phase terminale. Le juge n'a pas directement abordé la menace de la pandémie de coronavirus.

Ailleurs, les procureurs fédéraux ont déclaré qu'il n'était pas nécessaire de libérer les prisonniers des établissements où les autorités n'avaient pas encore confirmé de cas de virus.

Les procureurs se sont opposés lorsque Teresa Gonzalez, 64 ans, atteinte d'emphysème et de maladie pulmonaire obstructive chronique, a demandé à être libérée quelques mois plus tôt d'une prison de Spokane, dans l'État de Washington, où elle avait commencé à purger une courte peine pour son rôle dans un programme visant à frauder les compagnies d'assurance. Ils ont fait valoir qu'aucun détenu n'avait testé positif pour COVID-19, donc sa demande était «actuellement fondée sur une hypothèse».

Un juge fédéral n'était pas d'accord et a renvoyé Gonzalez chez lui cette semaine. Son avocat, Sandy Baggett, a déclaré que la résistance du ministère de la Justice était surprenante. Gonzalez, a déclaré Baggett, «a coché toutes les cases» pour le type de détenu qui devrait être libéré – un délinquant âgé, malade et non violent, sans antécédents. "Si vous vous opposez à celui-là, je suppose que vous n'accepterez aucun", a-t-elle déclaré.

Dans d'autres cas, les procureurs fédéraux ont déclaré que les détenus âgés ou malades seraient plus mal lotis à la maison.

Lorsqu'un homme de 78 ans emprisonné en attente de son procès pour trafic de drogue dans le Michigan a récemment demandé à un juge d'être libéré sous caution parce que son âge le mettait en danger de contracter le virus, les procureurs s'y sont opposés.

"On peut faire valoir qu'il est potentiellement plus en sécurité là où il se trouve – abrité en place dans un établissement qui a la capacité de contrôler les interactions des gens, de filtrer les personnes venant de l'extérieur", ont-ils écrit dans un dossier.

Les procureurs ont également affirmé que les juges n'avaient pas le pouvoir de laisser les détenus purger leur peine à domicile. C'était l'un des arguments avancés par les procureurs dans l'affaire Lee, le détenu d'Oakdale.

David Joseph, l'avocat des États-Unis pour le district ouest de la Louisiane, a déclaré à Reuters que son bureau ne s'opposerait pas à une audience de nouvelle condamnation accélérée par vidéoconférence, où l'avocat de la défense de Lee pourrait faire part de ses préoccupations concernant la santé de son client face à la pandémie de coronavirus.

Vendredi, le bureau de Joseph a affirmé craindre que Lee ne soit plus incité à fuir s'il était libéré «en raison des circonstances uniques associées à la pandémie de COVID-19».

GRANDES NOUVELLES POUVOIRS

Avant la nouvelle loi de relance économique, la BOP ne pouvait remettre en liberté que les détenus qui avaient déjà purgé 90% de leur peine ou n'avaient plus que six mois à faire.

La nouvelle loi accorde plus de discrétion au directeur du BOP. Mais le procureur général William Barr doit d'abord déclarer l'état d'urgence du système pénitentiaire fédéral, ce qu'il n'a pas encore fait.

PHOTO DE DOSSIER: Le procureur général des États-Unis, William Barr, participe au «Sommet sur la réforme des prisons 2019» dans la salle Est de la Maison Blanche à Washington, États-Unis, le 1er avril 2019. REUTERS / Yuri Gripas

Hornbuckle, le porte-parole du département, a déclaré que les responsables envisageaient cela et "adopteront une approche raisonnable, légale et sûre" pour décider de l'isolement à domicile des défenseurs non violents.

Un jour avant que Trump ne signe le projet de loi de relance, Barr a publié une note de service ordonnant au BOP de commencer à déterminer qui peut être remis en liberté à domicile. La note de service exige que la BOP évalue les facteurs au-delà de l'âge et de la santé, y compris les antécédents criminels du détenu et son comportement en prison. Il faut également déterminer si une dissémination pourrait aggraver la transmission communautaire du virus.

«Nous ne pouvons prendre aucun risque de transférer des détenus dans un lieu de confinement qui contribuera à la propagation du COVID-19», a écrit Barr.

Reportage de Sarah N. Lynch et Brad Heath à Washington, D.C .; Montage par Marla Dickerson

Nos normes:Les principes du Thomson Reuters Trust.