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Les États-Unis pensent que le consulat chinois à San Francisco abrite une chercheuse militaire qui a menti sur son affiliation avec l’armée chinoise.

Juan Tang, qui travaillait à l’Université de Californie à Davis, fait l’objet d’une enquête du FBI pour fraude de visa après avoir prétendument faussement prétendu dans sa demande qu’elle n’avait pas servi dans l’armée chinoise, selon des documents judiciaires.

Les enquêteurs, cependant, ont trouvé des photos d’elle dans un uniforme militaire chinois et ont découvert qu’elle avait travaillé comme chercheuse à l’Université de médecine militaire de l’armée de l’air chinoise.

Mme Tang a été interrogée par le FBI le 20 juin, après quoi elle aurait cherché refuge au consulat chinois. Environ une semaine plus tard, le FBI l’a accusée de fraude de visa.

Les États-Unis ont longtemps mis en garde contre le risque de vol de recherche ou de propriété intellectuelle par des chercheurs chinois opérant sous une fausse couverture dans les universités américaines.

Le consulat chinois à Houston – qui a été ordonné mardi par les États-Unis de fermer dans 72 heures – est à l’épicentre de ces efforts, a déclaré David Stilwell, un responsable du département d’État américain qui supervise la politique pour l’Asie de l’Est et le Pacifique.

Les responsables de l’application de la loi américains ont décrit plusieurs enquêtes du FBI liées au consulat de Houston, y compris des tentatives de transfert illégal de recherches et d’informations médicales des institutions de la région, afin de recruter des chercheurs pour transmettre des informations aux institutions chinoises; et faire pression sur les ressortissants chinois aux États-Unis que Pékin considère comme des fugitifs, selon un document gouvernemental obtenu par le New York Times.

Forcer le consulat chinois à fermer représente une grave escalade dans la dispute diplomatique la plus intense entre Washington et Pékin de mémoire récente.

Les deux pays ont été en désaccord sur la pandémie de coronavirus, les problèmes commerciaux, les revendications territoriales dans la mer de Chine méridionale et à Taiwan, les problèmes de droits de l’homme au Xinjiang et au Tibet et l’érosion des libertés à Hong Kong.

Dans une tentative apparente d’empêcher une forte réponse de Pékin, les États-Unis auraient proposé de ne pas rouvrir leur consulat à Wuhan, qui reste vide après l’évacuation des diplomates près du début de la pandémie de coronavirus. La plupart des diplomates américains en poste en Chine restent bloqués à l’extérieur du pays.