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Des femmes plantent des plants de riz dans une rizière du village de Baghmara dans le district de Baksa en Assam, en Inde.

David Talukdar | NurPhoto | Getty Images

Le prix du riz – un aliment de base en Asie – a atteint des sommets sur 7 ans en raison de l'épidémie de coronavirus, les importateurs se précipitant pour stocker les céréales tandis que les exportateurs limitent les expéditions.

Selon la Thai Rice Exporters Association, le prix du riz blanc cassé à 5% – la référence de l'industrie – a augmenté de 12% du 25 mars au 1er avril. Les prix du riz sont maintenant les plus élevés depuis fin avril 2013, selon les données de Reuters.

La hausse des prix est due aux attentes d'une augmentation de la demande de riz thaïlandais après que les autres principaux exportateurs, l'Inde et le Vietnam, ont tous deux été confrontés à des perturbations des exportations de l'aliment de base stratégique en raison de l'épidémie de la maladie à coronavirus, officiellement connue sous le nom de COVID-19. L'Asie produit 90% de l'approvisionnement mondial en riz et en consomme la même quantité.

En Inde, les négociants en riz ont cessé de signer de nouveaux contrats d'exportation car les pénuries de main-d'œuvre et les perturbations logistiques entravent la livraison des contrats existants, a rapporté Reuters, citant des responsables de l'industrie. Le gouvernement vietnamien a quant à lui mis en place des restrictions à l'exportation.

Même avant le pic de mars, les prix du riz avaient commencé à grimper fin 2019 en raison d'une grave sécheresse en Thaïlande et d'une forte demande des importateurs asiatiques et africains. La Thaïlande est le deuxième exportateur mondial après l'Inde et devant le Vietnam.

La hausse des prix intervient malgré les attentes d'une production robuste pendant cette campagne agricole et les stocks de report de riz et de blé atteignant des niveaux record, a déclaré Samarendu Mohanty, directeur régional pour l'Asie au Centre international de la pomme de terre basé au Pérou, un groupe à but non lucratif qui fait des recherches sur la sécurité alimentaire.

L'Association thaïlandaise des exportateurs de riz a assuré dans un rapport hebdomadaire que les stocks de riz étaient abondants, mais a reconnu les difficultés à se procurer du travail au milieu de l'épidémie de virus alors que les travailleurs cambodgiens rentrent chez eux en raison d'un blocage à l'échelle nationale.

Cela pourrait rendre les activités agricoles saisonnières difficiles et frapper les récoltes futures, a déclaré Mohanty dans un article de blog.

"Contrairement à d'autres secteurs, l'agriculture est fortement affectée par le calendrier du verrouillage plutôt que par sa durée en raison du calendrier strict de plantation et de récolte", a-t-il écrit la semaine dernière. "Si la saison de plantation est manquée, il n'y aura pas de récolte pour la saison ou pour toute l'année."

L'Amérique du Nord, l'Europe et la Chine sont désormais confrontées à des pénuries de main-d'œuvre et à des perturbations de la chaîne d'approvisionnement pour les semis de printemps, a-t-il ajouté. "S'ils manquent la fenêtre de plantation, ils sont faits pour toute l'année."

Dans d'autres parties du monde comme l'Inde et d'autres pays d'Asie du Sud, c'est maintenant le moment de la récolte pour les cultures d'hiver comme le blé, la pomme de terre, le coton et certains fruits et légumes. Les agriculteurs ont besoin de travailleurs migrants pour faire fonctionner les machines et effectuer d'autres travaux manuels comme le chargement et le déchargement des produits.

"Bien que les achats d'importations de certains produits se soient accélérés ces dernières semaines, des problèmes logistiques sont signalés alors que les contraintes de mouvement et les mesures de quarantaine se généralisent", a déclaré le Conseil international des grains dans un récent rapport. Il a également reconnu une forte reprise de la demande à court terme, en particulier pour les aliments à base de riz et de blé.

Les prix du blé sont également plus élevés

Ce n'est pas seulement le riz, les prix du blé – un grain de base utilisé pour faire des pâtes et du pain – ont également augmenté récemment.

Le contrat à terme sur le blé de référence du Chicago Board of Trade a été touché par l'épidémie de coronavirus plus tôt cette année, mais a connu des gains depuis la mi-mars.

Le prix du blé a également augmenté d'environ 15% au cours de la deuxième moitié de mars en raison des achats de panique des consommateurs et des préoccupations liées aux récoltes en raison des fermetures en Amérique du Nord et en Europe.

Les prix du riz et du blé resteront soutenus dans les semaines à venir, a déclaré Fitch Solutions dans une note cette semaine.

"L'offre se resserre actuellement en raison de l'impact de la pandémie de Covid-19 (coronavirus) sur la demande et le commerce ainsi qu'aux conséquences des intempéries chez les principaux producteurs (sécheresse sévère en Asie du Sud-Est et en Australie)", a déclaré Fitch Solutions.

Bien que les prix de blé et riz sont actuellement faibles en termes absolus par rapport aux moyennes historiques, ils sont encore significativement plus élevés en glissement annuel, a-t-il noté.

"Cela implique que l'inflation des prix des denrées alimentaires s'accélérera davantage en 2020, se poursuivant à partir de 2019, lorsque l'épidémie de peste porcine africaine a entraîné une flambée prolongée des prix de la viande", a-t-il ajouté.

Les associations et organisations de l'industrie alimentaire exhortent les pays à maintenir le commerce ouvert.

"On ne peut pas reprocher aux pays d'assurer leur sécurité alimentaire intérieure pendant cette période difficile, mais les pays doivent faire très attention en prenant des mesures politiques inutiles qui pourraient créer la panique sur le marché", a déclaré Mohanty. "Les pays doivent savoir qu'il y a suffisamment de céréales dans les entrepôts pour nourrir le monde pendant plus de quatre mois. Mais ces céréales ne sont d'aucune utilité si les pays recourent à des restrictions commerciales."