HOUSTON – Avec l’invasion russe de l’Ukraine, les conducteurs devront débourser beaucoup plus pour remplir leurs voitures alors que la saison estivale des voyages commence ce week-end du Memorial Day.

Le prix de l’essence ordinaire en Californie a déjà augmenté à plus de 6 $ le gallon, et il est pratiquement impossible de trouver de l’essence à moins de 4 $ ailleurs. À l’échelle nationale, les prix ont augmenté de près de 50 cents le gallon au cours du dernier mois.

La guerre en Ukraine est la cause la plus immédiate de la flambée des prix, car les raffineurs mondiaux, les compagnies de pétroliers et les négociants évitent les exportations russes, retirant jusqu’à trois millions de barils de pétrole par jour du marché. Les négociants en énergie ont également fait monter les prix du pétrole dans l’espoir que les gouvernements occidentaux imposeront des sanctions encore plus sévères à la Russie et à son industrie énergétique.

Mais une autre raison des prix élevés est que, malgré eux, les automobilistes n’ont pas fait grand-chose pour consommer beaucoup moins d’essence. Les analystes ont déclaré que les gens semblaient avoir un solide appétit pour prendre la route alors que les États-Unis se remettaient du pire de la pandémie de Covid-19.

“Résoudre le problème signifierait que les gens devraient moins conduire”, a déclaré Tom Kloza, responsable mondial de l’analyse énergétique chez Oil Price Information Service. “Mais les gens disent:” Je suis désolé, j’ai été enfermé. Je prends mes vacances cet été.

Le prix moyen national d’un gallon d’essence ordinaire vendredi était de 4,60 $, contre 3,04 $ il y a un an, selon AAA. Les tarifs aériens, qui varient généralement en fonction des prix du kérosène, ont augmenté encore plus rapidement.

L’une des raisons de la hausse des prix est que les stocks nationaux et mondiaux de carburant sont faibles. Environ 3 % de la capacité de raffinage américaine a été mise hors service pendant la pandémie lorsque les compagnies pétrolières ont fermé des usines plus anciennes et non rentables alors que la demande diminuait. D’autres raffineries dans le monde ont également été fermées.

Les prix de l’essence sont en grande partie déterminés par le prix du pétrole, et cela est fixé dans un marché mondial. Les analystes ne sont pas d’accord sur ce qui se passera ensuite, en grande partie parce que la politique internationale est devenue si imprévisible. Un retrait russe de l’Ukraine ferait immédiatement baisser les prix, tout comme tout assouplissement des sanctions occidentales contre l’Iran et le Venezuela. Une escalade russe ferait le contraire.

De nombreux experts pensaient que les prix de l’énergie augmenteraient encore plus qu’ils ne l’ont fait. Mais la Chine a imposé des fermetures sévères à Shanghai et dans d’autres régions pour arrêter la propagation du coronavirus, réduisant considérablement la demande d’énergie dans le plus grand pays importateur de carburant au monde.

Un changement dans la politique chinoise pourrait faire bondir les prix. Mais les prix pourraient chuter si les producteurs aux États-Unis, au Canada, en Amérique du Sud et au Moyen-Orient commencent à augmenter leur production.

La production en Russie, qui représentait environ 10% de l’approvisionnement mondial en pétrole ces dernières années, devrait encore baisser.

Mais le pays a su trouver de nouveaux acheteurs pour son énergie en Chine et en Inde. Cela signifie que les pays du Moyen-Orient vendent désormais plus de pétrole à l’Europe alors qu’ils en vendent moins à l’Asie.

Un récent rapport des analystes de Citi a déclaré que les attentes de fortes baisses de la production russe “sont exagérées”. Les analystes ont déclaré que jusqu’à 900 000 barils par jour que la Russie expédie par pétroliers pourraient être détournés de l’Europe ou vers des pays d’Europe qui ne sont pas en mesure de passer à d’autres fournisseurs.

Un autre rapport publié cette semaine par ESAI Energy, une société mondiale d’analyse du marché de l’énergie, prévoyait qu’après l’entretien saisonnier, la production estivale des raffineries augmenterait aux États-Unis, en Europe, au Moyen-Orient et en Inde. La Chine cherche également à vendre davantage d’essence, de diesel et d’autres carburants raffinés.

« Ces augmentations de l’offre tempéreront les hausses de prix à la pompe en été », a déclaré Sarah Emerson, présidente d’ESAI.

“Vous avez beaucoup de pièces de puzzle différentes”, a ajouté Mme Emerson, expliquant pourquoi il est si difficile de prévoir les prix de l’énergie. “La juxtaposition de se remettre d’une pandémie et de déclencher une guerre en Europe rend les choses très compliquées.”

Autre variable imprévisible qui pourrait faire monter en flèche les prix du pétrole et de l’essence cet été : les ouragans. Une puissante tempête pourrait détruire des raffineries et des pipelines le long de la côte du golfe du Mexique, et les prévisionnistes du gouvernement s’attendent à une saison des ouragans « supérieure à la normale ».

“Vers la fin juin, lorsque le véritable été commence, vous pouviez voir une véritable demande refoulée se manifester”, a déclaré M. Kloza du Oil Price Information Service. “Je crains juillet à cause de l’augmentation de la demande, et je crains août à cause du potentiel d’ouragan.”

Les dirigeants de l’industrie pétrolière ont souvent dit que le remède aux prix élevés était ces prix très élevés. En effet, ils obligent les consommateurs à acheter moins de carburant ou à opter pour des voitures plus économes en carburant. Mais les conducteurs ne semblent pas réduire ou apporter d’autres changements importants – du moins pas encore.

Selon les analystes de l’énergie, il y a des signes provisoires que la demande d’essence pourrait s’aplatir ou même baisser un peu, du moins en semaine. Les données du Département de l’énergie de mai suggèrent que les ventes d’essence ont chuté de plus de 2% par rapport à la même période l’an dernier. Mais le gouvernement mesure le carburant fourni par les raffineurs, les commerçants et les mélangeurs, et non les ventes au détail aux chauffeurs à la pompe. Les analystes s’attendent toujours à un bond des ventes d’essence au cours de l’été, mais certains conducteurs pourraient modifier leurs plans si les prix devaient augmenter beaucoup plus.

Dans une récente enquête menée auprès de 2 210 adultes par l’American Hotel and Lodging Association, 60 % ont déclaré qu’ils étaient susceptibles de prendre plus de vacances cette année que l’année dernière. Mais 82% ont également déclaré que les prix de l’essence auraient un impact sur leur destination.

“La pandémie a inculqué à la plupart des gens une plus grande appréciation des voyages”, a déclaré Chip Rogers, président de l’association, “et cela se reflète dans les plans que les Américains élaborent pour sortir et se déplacer cet été”.

Les gens ont également eu du mal à passer à des véhicules plus économes en carburant. Les ventes de voitures électriques et hybrides augmentent, mais les pénuries de pièces ont limité l’offre de toutes les voitures neuves, et certains nouveaux modèles électriques et hybrides ont des listes d’attente de plusieurs mois.

La seule bonne chose à propos de la pandémie pour les consommateurs a peut-être été la chute rapide des prix de l’énergie alors que l’économie mondiale s’effondrait. Mais parce que les prix du pétrole ont chuté à des niveaux jamais vus depuis des décennies, les compagnies pétrolières internationales ont réduit leurs investissements.

Une fois que la demande a commencé à grimper l’année dernière, les compagnies pétrolières se sont empressées de réembaucher du personnel et de remettre en service les plates-formes de forage. Mais de nombreux dirigeants pétroliers ont hésité à investir trop d’argent dans de nouveaux puits parce qu’ils craignent que les prix ne chutent avant que ces puits ne commencent à produire, ce qui les laisse avec de grosses pertes et dettes. En conséquence, les grandes entreprises énergétiques dépensent une grande partie de leurs bénéfices en hausse rapide pour verser des dividendes et racheter des actions de leurs propres entreprises.

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