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Institut d’archéologie de l’UCL

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L’un des outils organiques les plus anciens au monde. Un marteau en os utilisé pour fabriquer les fins bifaces en silex de Boxgrove. L’os présente des marques de grattage utilisées pour préparer l’os ainsi que des piqûres laissées par son utilisation dans la fabrication d’outils en silex

Les archéologues disent avoir découvert les premiers outils en os connus dans les archives archéologiques européennes.

Les outils proviennent du célèbre site de Boxgrove dans le West Sussex, qui a été fouillé dans les années 80 et 90.

Les outils en os provenaient d’un cheval que les humains abattaient sur le site pour sa viande.

Des flocons de pierre en tas autour de l’animal suggèrent qu’au moins huit personnes fabriquaient de grands couteaux en silex pour le travail.

Les chercheurs ont également trouvé des preuves que d’autres personnes étaient présentes à proximité – peut-être des membres plus jeunes ou plus âgés d’une communauté – mettant en lumière la structure sociale de nos anciens parents.

Il n’y a rien de tel que Boxgrove ailleurs en Grande-Bretagne: lors de fouilles, les archéologues ont découvert des centaines d’outils en pierre, ainsi que des os d’animaux, datant d’il y a 500000 ans.

Ils ont été fabriqués par l’espèce Homo heidelbergensis, un ancêtre possible pour les humains modernes et les Néandertaliens.

Les chercheurs ont découvert un tibia appartenant à l’un d’eux – c’est le plus ancien os humain connu de Grande-Bretagne.

Le chef du projet, le Dr Matthew Pope, de l’Institut d’archéologie de l’UCL, a déclaré: « C’était une occasion exceptionnellement rare d’examiner un site à peu près car il avait été laissé par une population disparue, après s’être réuni pour traiter totalement la carcasse d’un cheval mort au bord d’un marais côtier.

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Le site de la boucherie de chevaux en cours de fouille en 1990

« Incroyablement, nous avons pu nous rapprocher le plus possible des mouvements et des comportements minute par minute d’un seul groupe d’humains primitifs apparemment soudé: une communauté de personnes, jeunes et vieux, travaillant ensemble dans une manière coopérative et hautement sociale. « 

Il y a un demi-million d’années, la région était un marais intertidal sur ce qui aurait été la côte sud de la Grande-Bretagne. Il y avait une falaise qui commençait à se dégrader, produisant de bonnes roches pour le taillage – le processus de création d’outils en pierre. Le limon de la mer s’était également accumulé ici, créant une zone de prairie.

«Les prairies signifient herbivores et les herbivores signifient nourriture», a expliqué le Dr Pope.

Le Dr Pope a ajouté que l’on ne savait toujours pas comment le cheval s’était retrouvé dans ce paysage.

« Les chevaux sont des animaux très sociables et il est raisonnable de supposer qu’ils faisaient partie d’un troupeau, soit attirés par l’estran pour l’eau douce, soit pour les algues marines ou le sel à lécher. Pour une raison quelconque, ce cheval – isolé du troupeau – finit par y mourir », A déclaré le Dr Pope à BBC News.

« Peut-être qu’il a été chassé – bien que nous n’en ayons aucune preuve – et il est assis juste à côté d’une crique intertidale. La marée était assez basse, donc il est possible pour les humains de la contourner. Mais peu de temps après, une marée haute arrive et commence à recouvrir le site de limon fin et poudreux et d’argile. Son énergie est si faible que tout est laissé tel qu’il était lorsque les hominidés se sont éloignés du site. « 

Le cheval fournissait plus que de la nourriture. L’analyse des os par Simon Parfitt, de l’Institut d’archéologie de l’University College London (UCL), et le Dr Silvia Bello, du Natural History Museum de Londres, a révélé que plusieurs os avaient été utilisés comme outils appelés retoucheurs.

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Un tas d’éclats de pierre produit lorsqu’un des premiers humains s’est agenouillé pour créer une hache à main en pierre. L’empreinte du genou de la personne est visible dans le limon.

Simon Parfitt a déclaré: « Ce sont quelques-uns des premiers outils non-pierre trouvés dans les archives archéologiques de l’évolution humaine. Ils auraient été essentiels pour fabriquer les couteaux en silex finement fabriqués trouvés dans le paysage plus large de Boxgrove. »

Le Dr Bello a ajouté: «Cette découverte prouve que les premières cultures humaines comprenaient les propriétés des différents matériaux organiques et comment des outils pourraient être fabriqués pour améliorer la fabrication d’autres outils.

Elle a expliqué que « cela fournit une preuve supplémentaire que les premières populations humaines de Boxgrove étaient cognitivement, sociales et culturellement sophistiquées ».

Les chercheurs pensent que d’autres membres du groupe – qui auraient pu compter 30 à 40 personnes – se trouvaient à proximité. Ils auraient pu rejoindre la chasse pour abattre la carcasse du cheval.

Cela pourrait expliquer comment il a été si complètement déchiré: les humains de Boxgrove ont même brisé les os pour atteindre la moelle et la graisse liquide.

Le Dr Pope a déclaré que, loin d’être une activité pour une poignée d’individus dans une partie de chasse, la boucherie aurait pu être un événement hautement social pour ces anciens humains.

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