WASHINGTON (Reuters) – La Cour suprême des États-Unis a entendu lundi des arguments dans une affaire par téléconférence pour la première fois – rupture de la tradition due à la pandémie de coronavirus – dans une procédure impliquant le site de réservation d'hôtel Booking.com qui s'est plutôt bien déroulée, avec une justice même généralement silencieuse. Clarence Thomas posant des questions.

PHOTO DE FICHIER: Le bâtiment de la Cour suprême des États-Unis est photographié à Washington, D.C., États-Unis, le 19 janvier 2020. REUTERS / Will Dunham

Les neuf juges se sont engagés dans des arguments dans l'affaire de la marque non pas dans une salle d'audience mais en participant à distance en utilisant un format d'appel pour lutter contre la propagation du pathogène. Les arguments – qui ont duré environ 15 minutes au cours de l'heure prévue – n'ont eu lieu qu'avec un petit problème occasionnel, le juge en chef Roberts jouant le rôle de flic de la circulation et de chronométreur.

Soulignant le caractère unique de la procédure, Thomas, un juge conservateur qui ne pose presque jamais de questions lors des plaidoiries, a adopté le nouveau format et a interrogé l'avocate du gouvernement Erica Ross au sujet de ses arguments au nom du US Patent and Trademark Office cherchant à empêcher Booking.com de marque déposée du nom du site. Thomas a ensuite posé une deuxième série de questions à Lisa Blatt, l'avocate présentant Booking.com.

Il a demandé si la marque de commerce d'un nom de site Web serait semblable à la marque de commerce d'un numéro de téléphone sans frais 1-800. Thomas a posé une dernière question en mars 2019, soit trois ans après la précédente. En tant que juge le plus ancien, Thomas a posé ses questions après que Roberts, sa voix résonnant sur la ligne, ait posé ses propres questions à Ross.

Les juges ont parsemé de questions difficiles Ross, suggérant le scepticisme quant aux arguments du gouvernement. Plusieurs juges ont également fait part de leur inquiétude à Blatt selon laquelle l'autorisation d'une marque conférerait à l'entreprise un monopole, ce qui pourrait nuire à d'autres entreprises et consommateurs.

Roberts a ordonné à la justice de poser des questions et d'interrompre les avocats s'ils continuaient trop longtemps afin de maintenir l'argument proche de sa durée prévue d'une heure.

Quand ce fut le tour du juge Stephen Breyer, il se lança dans sa question avant de se vérifier.

"Bonjour, de toute façon", a-t-il dit.

Il y a eu un bref silence lorsque Roberts a appelé la juge Sonia Sotomayor, suggérant qu'elle n'avait pas réactivé son téléphone. Roberts l'a appelée pour la deuxième fois.

«Je suis désolée, chef», a-t-elle dit, après une autre courte pause.

Les juges au cours des deux prochaines semaines devraient mener des plaidoiries dans 10 cas par téléconférence. Dans une autre première, le tribunal fournit un flux audio en direct, ce qui en fait les premiers arguments que le public peut entendre en direct. Le réseau de télévision par câble C-SPAN a déclaré qu'il prévoyait de diffuser ce flux dans tous les cas.

Plutôt que d’interroger en grand nombre lors de procès typiques dans la salle d’audience ornée des juges, le tribunal a modifié le format des arguments de la téléconférence afin que les juges posent à tour de rôle des questions par ordre d’ancienneté.

Booking.com, une unité de Norwalk, basée au Connecticut Booking Holdings Inc (BKNG.O), ainsi que le reste de l'industrie du voyage, ont été critiqués par la pandémie de coronavirus, qui a provoqué l'évaporation du tourisme et des voyages d'affaires dans le monde entier.

L'Office des brevets et des marques fait appel d'une décision d'un tribunal inférieur autorisant la marque, car en ajoutant «.com» au mot générique «booking», elle est devenue éligible pour une marque. Le service de réservation en ligne a déposé plusieurs demandes d'enregistrement de marques en 2011 et 2012.

En 2016, un tribunal de l'Office des brevets et des marques a rejeté ces demandes, affirmant que Booking.com se référait de manière générique au sens commun de réservation d'hébergement et de transport et ne pouvait pas être utilisé exclusivement par le biais d'un enregistrement fédéral de marque. En vertu de la loi américaine, seuls les termes qui distinguent un produit ou un service particulier des autres sur le marché peuvent être des marques déposées.

Booking.com a fait appel, présentant une enquête qui a montré que 74% des consommateurs ont identifié Booking.com comme un nom de marque. La 4e Cour d'appel des États-Unis, basée à Richmond, en Virginie, a pris le parti de l'entreprise l'année dernière parce que le nom dans son ensemble est compris par le public comme faisant référence à une entreprise.

Le tribunal entendra les plaidoiries les lundi, mardi et mercredi de cette semaine et les mêmes jours la semaine prochaine. Les cas les plus importants à considérer par téléconférence sont trois qui se concentrent sur la question de savoir si le président Donald Trump peut garder ses dossiers financiers, y compris les déclarations de revenus, secrets. Ces affaires seront débattues le 12 mai.

Le bâtiment de la Cour suprême est fermé au public depuis le 13 mars en raison de la pandémie. Les juges se sont réunis uniquement par téléconférence et n'ont rendu de décisions qu'en ligne.

Le coronavirus s'est révélé particulièrement dangereux chez les personnes âgées, en particulier celles qui ont des problèmes médicaux sous-jacents. Trois des neuf juges ont plus de 70 ans: Ginsburg (87), Breyer (81) et Thomas (71).

(Pour un graphique sur les principales affaires portées devant la Cour suprême, cliquez sur tmsnrt.rs/2mZn6MJ)

Reportage de Lawrence Hurley à Washington et Andrew Chung à New York; Montage par Will Dunham

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