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Les premières preuves fossiles du syndrome de Down chez les Néandertaliens montrent le côté compatissant des ancêtres humains

Les scientifiques ont découvert la toute première preuve fossile du syndrome de Down chez les Néandertaliens, apportant un nouvel éclairage sur la compassion des ancêtres humains envers les membres vulnérables de leurs groupes.

Des anthropologues ont étudié les restes squelettiques d’un enfant de Néandertal – affectueusement nommé Tina – découverts dans une grotte de Valence.

Les fouilles ont révélé qu’un petit nombre d’individus occupaient la grotte Cova Negra pendant de courtes périodes, en alternance avec la présence de carnivores.

« Les fouilles de Cova Negra ont été essentielles pour comprendre le mode de vie des Néandertaliens le long de la côte méditerranéenne de la péninsule ibérique et nous ont permis de définir les occupations de la colonie », a déclaré Valentín Villaverde, co-auteur de l’étude.

Des chercheurs, dont ceux de l’Université de Valence en Espagne, ont effectué des tomodensitogrammes d’un fragment du crâne de l’enfant.

Ils ont évalué une partie de l’os temporal droit, contenant la région de l’oreille, et ont reconstruit un modèle tridimensionnel pour la mesure et l’analyse.

L’étude a révélé que Tina souffrait d’une maladie génétique de l’oreille interne associée au syndrome de Down et connue pour produire une perte auditive sévère et des vertiges invalidants.

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Le syndrome de Down est lié à une série de déficiences physiques et mentales, notamment des malformations de l’oreille interne.

Cette maladie génétique affecte le développement physique et cognitif, avec un impact important sur toutes les étapes de la croissance de l’enfant, notamment un retard dans le développement de la marche et de la parole.

Alors que l’espérance de vie des enfants atteints de cette maladie est passée à 60 ans dans les pays développés grâce aux progrès des soins de santé, jusqu’en 1930, elle n’était que de neuf ans.

Les restes osseux suggèrent que Tina a survécu jusqu’à l’âge d’au moins 6 ans, mais a probablement nécessité des soins approfondis de la part d’autres membres néandertaliens du groupe social.

Selon les scientifiques, ces découvertes ont des implications clés pour notre compréhension du comportement de Néandertal.

Alors que les chercheurs savent depuis des décennies que les Néandertaliens prenaient soin des personnes handicapées, des études antérieures n’avaient documenté que cette prise en charge sociale des individus adultes.

Cela a amené certains scientifiques à se demander si les soins néandertaliens étaient véritablement un comportement altruiste, ou s’il s’agissait plutôt d’un échange d’aide réciproque entre égaux.

« Ce qui n’était pas connu jusqu’à présent, c’était un cas d’individu ayant reçu de l’aide, même s’il ne pouvait pas rendre la pareille, ce qui prouverait l’existence d’un véritable altruisme chez les Néandertaliens », a déclaré Mercedes Condé, une autre auteure de l’étude.

Aujourd’hui, la dernière étude sur les fragments osseux de Tina suggère que les Néandertaliens étaient probablement capables de s’en soucier, même s’il y avait une possibilité limitée de leur rendre la pareille.

Il s’agit de la première preuve d’une telle attention altruiste de la part des Néandertaliens envers les membres vulnérables.

« Il s’agit d’une étude fantastique, combinant des fouilles archéologiques rigoureuses, des techniques d’imagerie médicale modernes et des critères de diagnostic pour documenter pour la première fois le syndrome de Down chez un individu de Néandertal », a déclaré l’anthropologue Rolf Quam de l’Université de Binghampton.


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