Les poursuites SPAC sautent dans un autre signe d’accord suspect pour l’espace autrefois brûlant

Signalisation à l’extérieur du siège social de Lordstown Motors Corp. à Lordstown, Ohio, le samedi 15 mai 2021.

Dustin Franz | Bloomberg | Getty Images

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Les SAVS sont frappées par un nombre croissant de recours collectifs alors que de plus en plus d’accords se révèlent être des échecs.

Selon les données de Woodruff Sawyer, les actions en justice contre les sociétés d’acquisition à finalité spécifique post-fusion sont passées à 15 jusqu’au premier semestre 2021, soit le triple de seulement cinq cas en 2020. Le bond dans le segment est intervenu alors même que l’ensemble des affaires de valeurs mobilières a chuté de 13% cette année, selon les données.

« C’est beaucoup de litiges pour une section des marchés des capitaux sur une courte période de temps », a déclaré Priya Huskins, associée chez Woodruff Sawyer. « Les SPAC ont été commercialisés comme un moyen d’entrer en bourse plus rapidement et plus facilement par rapport à une introduction en bourse traditionnelle, mais cela pourrait avoir tendance à attirer des entreprises qui ne sont peut-être pas prêtes à être examinées par les entreprises publiques. C’est certainement le cas que les plaignants essaient de prouver. « 

Il s’agit de litiges dits de baisse des actions lorsque des annonces négatives entraînent une baisse significative du cours des actions. Les plaignants feraient valoir que le cours de l’action a été gonflé car la société avait fait des inexactitudes ou des omissions importantes dans ses déclarations publiques antérieures.

Les SPAC qui se sont retrouvées dans des batailles juridiques cette année comprennent les start-ups de véhicules électriques Lordstown Motors et Canoo ainsi que Clover Health, soutenu par Chamath Palihapitiya, qui font actuellement l’objet d’enquêtes par la Securities and Exchange Commission. Churchill Capital Corp IV, Purecycle Technologies, XL Fleet et Quantumscape ont également été touchés par des recours collectifs.

Bien que bon nombre de ces recours collectifs puissent être rejetés par les tribunaux, certains ont abouti à des règlements punitifs. En avril 2021, la société de streaming musical Akazoo SA a réglé deux poursuites en matière de sécurité pour un montant total de 35 millions de dollars et l’action a été radiée du Nasdaq.

Les investisseurs tentent de responsabiliser les dirigeants de la SPAC à un moment où les régulateurs renforcent leur surveillance. La SEC a à plusieurs reprises mis en garde les investisseurs contre les risques sous-jacents liés à l’investissement dans des coquilles d’entreprise, tout en exigeant de meilleures informations et des règles comptables plus strictes pour les accords de chèque en blanc.

« Le jour d’être cavalier est terminé », a déclaré Huskins. « L’une des choses que nous pouvons voir à la suite de cette pression sur la diligence et la divulgation est un refroidissement de l’évaluation. Dans un monde où la diligence est de plus en plus précise, il est plus difficile de tolérer l’enflure des chiffres. »

Après un premier trimestre record, le marché SPAC s’est brutalement arrêté, les émissions ayant chuté de près de 90 % au deuxième trimestre en raison de la pression réglementaire croissante. Les SAVS mobilisent des capitaux lors d’un premier appel public à l’épargne et utilisent les liquidités pour fusionner avec une société privée et l’introduire en bourse, généralement dans les deux ans.

Les cours des actions sont redescendus sur terre alors que d’autres signes d’une bulle sont apparus. L’indice exclusif CNBC SPAC Post Deal, qui comprend les plus grands SPAC qui sont arrivés sur le marché et ont annoncé un objectif, a anéanti son rallye de 2021 et a chuté de près de 25 % sur l’année.

Le mois dernier, la SEC a inculpé Stable Road Acquisition, la société spatiale Momentus et deux dirigeants pour des allégations trompeuses sur leur projet de fusion.

« Je pense que les gens vont attendre de voir combien de SAVS ils vont poursuivre », a déclaré Kennedy Chinyamutangira, analyste principal des services financiers chez RSM US LLP. « Le marché continuera probablement à être déprimé pendant le reste de l’année. »

La SEC a récemment déposé des accusations de fraude civile contre le fondateur de Nikola, Trevor Milton, tandis que le grand jury fédéral l’a inculpé de trois chefs de fraude criminelle pour avoir menti sur « presque tous les aspects de l’entreprise ». Les actions de Nikola sont revenues à seulement 10,28 $ chacune, quelques centimes au-dessus de son prix d’introduction en bourse.

« Parfois, un objectif essaie de faire grimper le prix à un niveau insoutenable, sans se rendre compte d’une manière ou d’une autre que le marché se corrigera et vous ne voulez pas que cette correction se produise peu de temps après votre introduction en bourse », a déclaré Huskins.

— Avec l’aide de Nate Rattner.

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