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Les talibans contrôlaient la majeure partie de l’Afghanistan de 1996 à 2001, lorsque le groupe, alors étroitement associé à Al-Qaïda, a été évincé lors de l’invasion américaine du pays dans les semaines qui ont suivi les attaques du 11 septembre contre les États-Unis. Etats Unis. Dans le conflit prolongé qui a fait des dizaines de milliers de civils et plus de 2440 soldats américains morts, les militants talibans ont repris le contrôle ou l’influence sur environ la moitié de l’Afghanistan.

Cette influence s’étend à la table des négociations, où les militants talibans ont obtenu des concessions lors de pourparlers avec les États-Unis qui ont abouti à un accord de paix signé en février. Après avoir montré leur résilience sur le champ de bataille et leur entêtement dans les négociations, les militants entament des pourparlers historiques, nombre de leurs demandes étant satisfaites dans l’accord américain et multipliées par des attaques incessantes contre les forces afghanes.

Cette influence pourrait s’avérer bénéfique alors que les deux parties tentent de fusionner leurs visions radicalement différentes de l’Afghanistan d’après-guerre.

Abdullah Abdullah, le chef de la délégation du gouvernement afghan, a déclaré vendredi aux journalistes sur le vol Kaboul-Doha que les pourparlers étaient « une grande opportunité » malgré les différences entre les deux parties. Mais il a averti que ce serait une erreur de calcul « si un camp pense avoir le dessus ».

Toute résolution nécessite un compromis important de l’un ou des deux côtés. Les talibans se sont longtemps opposés aux élections démocratiques et les dirigeants n’ont fait que de vagues déclarations sur la position du groupe sur les droits des femmes. Les représentants du gouvernement afghan soutiennent la préservation de la constitution et les progrès des libertés civiles.

Le début des négociations a été marqué par des mois de retards alors que le gouvernement afghan s’est retiré contre les conditions fixées par les pourparlers sur l’accord américano-taliban. Cet accord décrit une voie pour le retrait complet des troupes américaines, un objectif central des talibans, mais n’exige pas explicitement une réduction de la violence en retour – une demande importante du gouvernement.

L’accord appelait également à la libération de milliers de détenus talibans avant les pourparlers directs, une question si épineuse que les six derniers détenus talibans de valeur ont été transférés de la détention afghane juste deux jours avant les pourparlers, malgré les vives objections des principaux États-Unis. alliés de la France et de l’Australie.

Les dirigeants talibans ont célébré l’accord comme une victoire, éclatant en chantant «Dieu est grand» lors de la cérémonie de signature. Mais de nombreux responsables et civils afghans considéraient le document comme une trahison. Il ne contenait aucun libellé garantissant que l’Afghanistan resterait une démocratie, ne faisait aucune mention des droits des femmes ou des libertés civiles et appelait à la libération des prisonniers avant le début des pourparlers, une mesure que certains considéraient comme l’abandon de la influence principale du gouvernement.

Zalmay Khalilzad, l’envoyé spécial américain en Afghanistan, a reconnu que le gouvernement afghan pense que l’accord aurait pu être négocié différemment pour mettre les dirigeants afghans dans une position plus forte. Un souhait longtemps caressé du gouvernement afghan était de négocier directement avec les talibans.

« Mais nous avons essayé parce que Dieu sait combien d’années », a déclaré Khalilzad dans une interview vendredi. Il a défendu l’approche qu’il avait adoptée pour négocier d’abord avec les talibans, puis «ouvrir la porte» à des négociations de paix entre le gouvernement et les militants.

«Il y a maintenant une chance de mettre fin à la guerre», a-t-il dit.

Des responsables afghans et d’anciens responsables américains affirment que cette opportunité a peut-être existé plus tôt dans le conflit, mais des années de faux pas et d’opportunités gâchées ont permis au groupe militant oppressif de se concrétiser.

Il y a près de 19 ans, les talibans en tant qu’organisation militaire étaient pratiquement vaincus. Dispersés par une intense campagne de bombardements américains, les combattants de bas et moyen niveaux ont quitté leurs postes, ont fusionné avec la population, et les hauts dirigeants du groupe sont retombés de l’autre côté de la frontière avec le Pakistan.

Un ancien commandant militaire américain en poste en Afghanistan a déclaré que dans les années qui ont suivi l’invasion américaine, il avait l’impression que «tout était possible».

‘Je visiterais ces bases qui n’avaient pas de concertina [barbed] fil autour d’eux. Et nous étions dans ces régions éloignées », a-t-il dit. L’ancien commandant s’est exprimé sous couvert d’anonymat pour discuter des efforts diplomatiques américains en cours.

«C’était une période d’opportunités», a-t-il déclaré.

Mais c’était avant le regroupement des talibans.

En 2005, les talibans ont mené des attaques dévastatrices contre les forces de la coalition dirigée par les États-Unis et l’armée afghane. Et dans les années qui ont suivi, malgré l’augmentation du nombre de forces américaines et de la coalition déployées en Afghanistan, les militants ont continué à faire preuve d’une résilience et d’un recrutement remarquables malgré de lourdes pertes.

Ashley Jackson, un expert taliban de l’Overseas Development Institute, attribue les succès militaires des talibans à leur capacité à «  changer de forme  », à s’adapter aux changements de tactiques militaires américaines et à « le fait qu’ils sont capables de revenir d’entre les morts, tant de fois. »

Un haut commandant taliban de l’est de l’Afghanistan a déclaré qu’il se souvenait de la façon dont les premières fortes vagues de frappes aériennes américaines ont dévasté les rangs de ses combattants. Mais il a dit qu’il n’avait jamais eu peur de l’avenir de son mouvement.

«Nos dirigeants nous ont dit que les ennemis viendraient et qu’ils détruiraient certains d’entre nous, mais ils ne nous détruiront pas tous», a-t-il déclaré, sous couvert d’anonymat, car il n’était pas autorisé à parler aux médias.

Au cours de la guerre qui allait définir sa vie d’adulte, le commandant a déclaré qu’il voyait un lien direct entre la violence accrue des États-Unis et de leurs alliés et un soutien accru à son mouvement. Lorsque les États-Unis ont intensifié la guerre contre les talibans en 2009 avec un recours accru aux frappes aériennes et aux raids nocturnes plus fréquents, des hommes de sa ville et des villages voisins ont commencé à l’approcher pour lui demander comment ils pouvaient aider les talibans.

«Le plus important était la cruauté des Américains et la cruauté du gouvernement afghan envers les civils», a-t-il déclaré. « Les frappes aériennes américaines ont tué des civils et les troupes américaines les ont maltraitées d’autres manières, alors les gens ont commencé à nous soutenir. »

Des responsables américains ont déclaré qu’ils utilisaient des instruments pour tenter d’éviter les victimes civiles lors de frappes aériennes.

«Nous avons toujours su que nous gagnerions militairement ou qu’ils pouvaient venir nous voir et demander la paix», a déclaré le haut commandant taliban.

Les États-Unis ont d’abord contacté les dirigeants talibans au sujet des pourparlers de paix en 2011 sous la direction du président Barack Obama pour négocier le retrait des troupes américaines du pays. Depuis, des conversations ont été entamées et interrompues à plusieurs reprises. Le nombre de soldats de la coalition a augmenté et diminué. Mais la rhétorique publique selon laquelle la guerre ne pouvait être gagnée a encouragé les talibans.

Sous le président Trump, qui a fait campagne pour ramener toutes les troupes américaines à la maison d’Afghanistan, Khalilzad a été nommé représentant spécial pour diriger l’effort de paix et s’est vu accorder une autonomie sans précédent. Il a abandonné une approche prise sous l’administration Obama selon laquelle certaines conditions, comme l’exigence que les talibans s’engagent à respecter la constitution afghane, doivent être remplies avant les pourparlers, et il en informe rarement le Congrès.

Il y a un an, un accord était à portée de main lorsque des rumeurs ont circulé sur un éventuel rassemblement de toutes les parties. Puis Trump a interrompu les pourparlers et a annoncé sur Twitter qu’il avait annulé un sommet prévu entre les dirigeants américains, afghans et talibans à Camp David en septembre 2019 parce qu’un Américain avait été assassiné en Afghanistan.

Au total, Khalilzad a travaillé plus d’un an pour parvenir à l’accord signé en février. « A mon avis, ils ne devraient pas être sous-estimés en tant que négociateurs », a déclaré Khalilzad à propos de l’équipe des talibans. « Leur avantage, à mon avis, est qu’ils sont unis. »

Les demandes des talibans sont restées stables. Lors de ses premières rencontres avec des responsables américains il y a près de 10 ans, le groupe s’est concentré étroitement sur la libération des prisonniers, le retrait de toutes les forces américaines et l’acquisition d’un rôle substantiel dans le gouvernement afghan.

Lorsqu’on lui a demandé quel conseil il donnerait aux négociateurs afghans pour préparer le premier cycle de négociations cette semaine, Khalilzad a déclaré: [the Taliban] sérieux. »

Rustam Shah Mohmand, un ancien ambassadeur pakistanais en Afghanistan, a décrit de manière plus directe le style de négociation des talibans: « Ils sont très têtus mais aussi intelligents. »

Aziz Tassal à Kaboul a contribué à ce rapport.