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Les piscines de New York ouvertes malgré une pénurie de cours de natation, ce qui suscite des craintes pour la sécurité

Nageant rapidement dans la partie peu profonde de la piscine du Village East Swim Club à Manhattan, Jacob De La Rosa, 10 ans, a fait surface derrière son instructeur et s’est accroché aux nouilles de la piscine à sa taille, se balançant et riant.

La scène aurait été impossible il y a à peine un an. Jacob, qui est autiste, était terrifié à l’idée d’entrer dans l’eau, a déclaré sa mère, Lee Hodge, 36 ans. Mais cela a changé l’été dernier lorsqu’il a été sélectionné pour participer à un cours de natation gratuit pour débutants via Plus Pool, un groupe à but non lucratif.

“Au cours de la première semaine après avoir rejoint le programme, il était, comme, complètement un poisson”, a-t-elle déclaré.

Mme Hodge a déclaré qu’en tant que parent célibataire, payer des cours de natation – qui peuvent coûter jusqu’à 50 $ pour un cours de groupe et plus de 100 $ pour des séances privées – aurait été hors de question, une situation pour de nombreuses familles à New York. .

Mais au début de l’été, les cours de natation – gratuits ou non – sont devenus rares en raison d’une pénurie de sauveteurs nationaux dans la ville et dans tout le pays. Les piscines ont dû fermer ou réduire leurs heures d’ouverture parce qu’elles n’ont pas assez de sauveteurs, qui servent aussi souvent de moniteurs.

Mardi, les piscines publiques de New York ont ​​​​ouvert pour la saison, mais la ville a dû annuler son programme de cours de natation gratuits. Pendant ce temps, les programmes privés ont de longues listes d’attente, certaines se chiffrant par centaines, pour des cours de plus en plus coûteux.

Avant la pandémie, la ville faisait des progrès pour accroître l’accessibilité aux cours de natation pour les communautés à faible revenu et combler les inégalités raciales historiquement enracinées. Aujourd’hui, les experts et les responsables des programmes de natation craignent que le manque d’accès à des cours de sécurité aquatique et à des cours de natation abordables signifie que de nombreux enfants et parents n’apprendront pas des compétences potentiellement vitales.

Selon les Centers for Disease Control and Prevention, plus d’enfants âgés de 1 à 4 ans meurent de noyade que de toute autre cause de décès, à l’exception des malformations congénitales.

La pénurie de cours de natation pourrait également avoir un impact négatif sur les progrès dans l’amélioration de la capacité de natation chez les jeunes. Alors que de plus en plus de jeunes apprennent à nager, les écarts raciaux ont persisté, selon une étude réalisée en 2017 par la USA Swimming Foundation : plus des deux tiers des enfants noirs ont une capacité de natation faible ou nulle, selon l’étude.

“J’ai mal au ventre à ce sujet”, a déclaré Carol Irwin, chercheuse à l’Université de Memphis et auteure principale de l’étude USA Swimming, à propos du moratoire sur les cours à New York. “Certains de ces enfants vont se noyer.”

La décision du Département des parcs et des loisirs de la ville d’annuler son programme gratuit “Apprendre à nager”, qui a servi 20 506 enfants et 670 adultes en 2019, est peut-être le plus gros coup porté à l’enseignement de la natation à New York cette saison.

Janiyah Walton, 8 ans, qui vit à Manhattan avec sa mère, Shika Barton, 39 ans, a commencé à apprendre à nager avant la pandémie grâce aux cours de natation gratuits de la ville. Mme Barton espérait soumettre à nouveau le nom de Janiyah à la loterie pour les cours cet été, mais un e-mail de la ville annonçant le début des inscriptions n’est jamais venu.

“C’est triste parce qu’elle va être en retard et je veux vraiment qu’elle apprenne à nager”, a déclaré Mme Barton, ajoutant: “Qui paie entre 700 et 800 dollars pour des cours de natation – pour environ cinq cours?”

Crystal Howard, commissaire adjointe du département des parcs, a déclaré qu’avec un corps de sauveteurs plus petit, il devenait impossible d’offrir les cours gratuits, qui nécessitent des sauveteurs en service.

“La sécurité est notre priorité absolue”, a déclaré Mme Howard. “C’est pour cette raison que nous accordons la priorité à l’accès aux millions de personnes qui visitent nos piscines chaque année plutôt que de rediriger les ressources vers des programmes auxiliaires.”

L’État a également proposé des cours de natation gratuits et payants dans une douzaine de parcs d’État au cours des dernières années, y compris à New York. Désormais, les cours ne seront proposés qu’au Riverbank State Park à Manhattan, qui accueille environ 300 enfants par an, à moins que l’État ne puisse embaucher plus de sauveteurs cet été.

La rareté des cours dans toute la ville a provoqué un écrasement d’intérêt pour un nombre relativement restreint de créneaux.

Lorsque Plus Pools a ouvert les inscriptions pour des cours gratuits la semaine dernière, il y avait plus de 1 000 familles intéressées pour 150 emplacements, a déclaré Kara Meyer, directrice générale de Plus Pools.

L’intérêt pour SwimJim Swimming Lessons, un programme privé payant avec des sites dans l’Upper Manhattan, Brooklyn et le Texas, a augmenté de 25%, a déclaré Jim Spiers, son directeur général et président.

La croissance serait grande, a-t-il dit, si le roulement constant des instructeurs et des sauveteurs ne laissait pas l’entreprise se débattre pour donner des cours.

Imagine Swimming, un autre programme privé payant, à Brooklyn et Manhattan, a réduit les heures de cours de 10 minutes afin de compenser une augmentation des coûts de fonctionnement, y compris les loyers des installations de la piscine.

“Si vous ne pouvez pas obtenir plus de piscines et que vous ne pouvez pas recruter plus de personnel pour répondre à la demande, la seule façon de répondre à cette demande est de réduire la durée des cours”, a déclaré Brendan O’Melveny, directeur aquatique d’Imagine Swimming. .

Les officiels et les directeurs des programmes de natation s’entendent sur le principal obstacle à l’embauche de plus de sauveteurs : le salaire.

La ville vise à embaucher entre 1 400 et 1 500 sauveteurs par an, mais n’a pu recruter qu’un peu plus de 1 000 sauveteurs en 2021. Cette année, elle en a embauché environ 500.

La recertification des anciens sauveteurs se poursuit jusqu’au 4 juillet, mais beaucoup ont trouvé d’autres emplois plus tôt dans la pandémie, lorsque les piscines ont été fermées pendant des mois, et le processus de recertification est long, ont déclaré des responsables.

Certaines municipalités et programmes privés ont augmenté les salaires ou offert de nouveaux avantages pour attirer des recrues, mais la ville ne l’a pas fait. Le salaire de départ des sauveteurs est de 16 $ de l’heure depuis 2019.

Henry Garrido, directeur exécutif du District Council 37, le syndicat qui négocie pour les sauveteurs de la ville, a déclaré que son syndicat avait interrogé d’anciens sauveteurs qui avaient décidé de ne pas postuler cette année, et “80% du problème était les salaires”.

Les négociations entre la ville et le syndicat pour augmenter le salaire de départ des sauveteurs à 20 $ cette saison ont échoué. Un porte-parole de la ville a déclaré que l’administration n’avait fait aucun commentaire sur les discussions avec le syndicat.

La semaine dernière, la gouverneure Kathy Hochul a annoncé une augmentation immédiate pouvant atteindre 34% du salaire de départ des sauveteurs de l’État. Le YMCA, qui commence les sauveteurs à 18 $ de l’heure, propose désormais ses cours de certification internes, qui peuvent coûter jusqu’à 450 $ ailleurs, gratuitement à toute personne qui postule et répond aux exigences de dépistage.

D’autres organisations privées augmentent les salaires, couvrent le coût des certifications et s’appuient sur des réseaux de bénévoles qualifiés pour rester compétitifs.

Un autre problème, selon M. Spiers, de SwimJim : « Les gens ne le voient tout simplement plus aussi glamour qu’avant. Ce n’est plus comme Baywatch.

Pour sa petite organisation, un obstacle a été de trouver des installations de piscine.

Dans la ville, certains campus de lycées publics ont des piscines, mais au cours des deux dernières décennies, beaucoup sont tombés en désuétude.

Les 27 piscines opérationnelles du système scolaire accueillent des formations de natation et de sécurité aquatique pour les élèves, a déclaré une porte-parole du ministère de l’Éducation. Près de 40 élèves des écoles publiques ont été certifiés sauveteurs cette année, mais le département ne suit pas le nombre d’élèves qui suivent des cours de natation dans le cadre de programmes scolaires.

Paulana Lamonier, fondatrice de Black People Will Swim, un programme à but non lucratif basé à Long Island, a déclaré que les installations de la piscine universitaire qu’elle espérait louer cet été étaient pour la plupart fermées pour rénovation. Au lieu de cela, elle passera un contrat avec des maisons privées pour enseigner ses cours.

Avant la pandémie, Imagine Swimming possédait deux de ses propres installations et environ 14 installations satellites qu’elle louait à des collèges, des lycées, des immeubles résidentiels et des hôtels.

Cette année, a déclaré M. O’Melveny, le groupe a pu louer un tiers des installations satellites, à un taux accru d’environ 30 %.

“Le simple fait de savoir que tant d’enfants de New York n’auront probablement pas la possibilité de prendre des cours de natation cet été, à cause de la pénurie de sauveteurs, est effrayant”, a déclaré M. O’Melveny.