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SHANGHAI (Reuters) – Les organisateurs chinois ont annulé mercredi un événement réservé aux fans à la veille d'un match de démonstration de la National Basketball Association (NBA) à Shanghai, la dernière catastrophe consécutive à la suite des commentaires d'un responsable de l'équipe soutenant les manifestations à Hong Kong.

Les sponsors et partenaires chinois ont rompu leurs liens avec la NBA après un tweet du directeur général des Houston Rockets, Daryl Morey, la semaine dernière, soutenant les manifestations anti-gouvernementales dans la ville sous domination chinoise.

La Fédération des sports de Shanghai a déclaré que l'annulation de la manifestation des supporters avant le match de jeudi entre les Nlyn Brooklyn et les Lakers de Los Angeles était due à "l'attitude inappropriée" de Morey et du commissaire de la NBA, Adam Silver.

Silver a déclaré mardi que la ligue soutenait le droit de Morey d’exercer sa liberté d’expression, provoquant la colère des autorités et de certains supporters en Chine et menaçant les affaires de la NBA dans ce pays, d’une valeur estimée à plus de 4 milliards de dollars.

Morey a supprimé le tweet et présenté ses excuses lundi, mais des chaînes de télévision, des sociétés de sportswear et des sponsors chinois ont annoncé qu'ils revoyaient leurs liens avec la NBA, présente en Chine depuis 1992.

La NBA avait initialement qualifié la regrettable colère sur le poste de Morey, attirant ainsi les critiques des hommes politiques américains, qui accusaient la ligue de faire passer le marché chinois avant la liberté d’expression.

Silver, intervenant mardi au Japon avant un match préparatoire entre les Rockets et les Raptors de Toronto, a déclaré que ce n’était pas à la ligue de réglementer ce que les joueurs, les employés et les propriétaires d’équipe ont à dire.

Mercredi, un éditorial du China Daily, langue officielle en langue anglaise, accusait Silver d’avoir «endossé effrontément le tweet de soutien du groupe sécessionniste de Morey» et d'avoir «tiré sur les bras des émeutiers de Hong Kong».

"Si Silver pense endosser la violence aveugle à laquelle les manifestants radicaux de Hong Kong ont recours … soutient la liberté d'expression, alors il devrait réfléchir à nouveau", a-t-il déclaré.

Les manifestations étaient "une tentative de libérer la ville" et un "rêve sécessionniste" colporté par les manifestants "pour justifier leur hooliganisme estival", a ajouté le journal.

Les manifestations ont été déclenchées par l'opposition à un projet de loi autorisant l'extradition vers la Chine continentale, mais ont depuis évolué pour devenir des appels plus larges à la démocratie. Aucune des cinq revendications des manifestants n’est la sécession ou l’indépendance.

La rage de basketball a également lieu dans le contexte de la guerre commerciale américano-chinoise, qui s’est intensifiée après que Washington ait imposé des restrictions de visas aux autorités chinoises mardi.

Le Global Times, un tabloïd chinois publié par le journal au pouvoir, le journal du parti communiste au pouvoir, a accusé Silver de céder à la pression politique, affirmant que la NBA traitait le marché chinois avec un mépris arrogant.

"Un tweet quelque chose d'offensant pour le peuple chinois avant une série d'activités promotionnelles de la NBA en Chine ne fait que montrer un manque d'intelligence, de respect et de responsabilité", a-t-il déclaré.

Dans un rapport séparé, le journal a également déclaré que certains internautes chinois avaient fait des "commentaires irrespectueux" à propos des attaques du 11 septembre 2001 sur le World Trade Center à New York et du Pentagone à Washington, D.C.

"Il devrait rappeler aux médias occidentaux que, pour le peuple chinois, les émeutes de Hong Kong ressemblent au 11 septembre, ce qui est horrible et ne peut être justifié", a déclaré le Global Times.

Les organisateurs chinois annulent un événement réservé aux fans de la NBA alors que le discours est libre
Des membres du personnel de sécurité sont présents sur le site qui devait organiser des manifestations pour les supporters avant le match de la NBA Chine opposant Brooklyn Nets et les Lakers de Los Angeles, au Oriental Sports Center de Shanghai, en Chine, le 9 octobre 2019. REUTERS / Aly Song

Personne n'a été tué pendant plusieurs mois de manifestations à Hong Kong, bien que des dizaines de personnes – principalement des manifestants et des journalistes – aient été blessées. Les attaques du 11 septembre 2001 ont tué 2 996 personnes et conduit à l’invasion américaine de l’Afghanistan.

TOMBER

Le basketball est le sport le plus populaire en Chine, avec environ 500 millions de personnes consommant du contenu NBA. La ligue négocie avec la télévision et les médias numériques à travers le pays. Les équipes jouent à des jeux de démonstration chaque année depuis 2014.

NBA China, lancée en 2008 pour gérer les affaires de la ligue, a maintenant une valeur de plus de 4 milliards de dollars, selon Forbes.

La NBA avait prévu des événements médiatiques à Shanghai cette semaine avant le match des Nets-Lakers, mais les organisateurs chinois ont annulé un événement dans une école de Shanghai mardi et une séance d'entraînement ouverte avec les Nets mercredi.

Les célébrités chinoises avaient déjà annoncé leur intention de boycotter la «soirée des fans» avant son annulation.

La télévision nationale a abandonné son projet de diffuser des matchs de la NBA en Chine cette semaine, affirmant que la souveraineté et la stabilité sociale d’un pays "ne relevaient pas de la liberté d’expression".

Certains fans chinois ont demandé au fournisseur de services exclusif Tencent, qui a interrompu la diffusion des jeux Rockets après le tweet de Morey, de lui rembourser l’abonnement en continu.

Tencent n’est pas la seule entreprise à se démarquer des relations commerciales avec la NBA.

Les organisateurs chinois annulent un événement réservé aux fans de la NBA alors que le discours est libre
Diaporama (12 Images)

Agence de voyages en ligne Ctrip (CTRP.O) a déclaré mardi avoir cessé de vendre des billets pour les matchs de la NBA et les voyages organisés liés à la NBA. Le fabricant de smartphones Vivo et le fabricant de vêtements de sport ANTA Sports Products Ltd (2020.HK) ont également cessé de travailler avec la NBA.

Mais la file qui s’est intensifiée ne semble pas déranger certains qui attendent devant l’hôtel Ritz Carlton de Shanghai pour entrevoir les joueurs de la NBA.

«Les opinions personnelles leur appartiennent. Cela ne nous empêche pas de chasser les étoiles », a déclaré à Reuters Xu Ziyang, un étudiant universitaire de Jiangsu.

Reportage de David Stanway; Autres reportages de Xihao Jiang et de la salle de presse de Shanghai, Lusha Zhang et Huizhong Wu à Beijing, Jack Tarrant à Tokyo; Écrit par Darren Schuettler; Édité par Clarence Fernandez et Gerry Doyle

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