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SAN FRANCISCO (Reuters) – Les législateurs californiens ont approuvé jeudi une loi visant à créer un fonds de 21 milliards de dollars destiné à aider les services publics de l'Etat à payer les créances résultant des futurs incendies provoqués par leurs équipements, ce qui constitue un problème majeur pour l'État.

DOSSIER PHOTO: les pompiers surveillent les feux de forêt de Thomas dans les collines et les canyons à l'extérieur de Montecito, Californie, États-Unis, le 16 décembre 2017. REUTERS / Gene Blevins / File Photo

L’approbation intervient après la faillite du fournisseur d’électricité, PG & E Corp., en prévision de plus de 30 milliards de dollars de passifs pour feux de forêt.

Le projet de loi va maintenant au gouverneur Gavin Newsom. En juin, le gouverneur a proposé à la Californie de créer un tel fonds après que S & P Global Ratings l’a averti qu’elle pourrait abaisser ses notes vis-à-vis des deux autres principaux fournisseurs d’électricité appartenant à cet État, Edison International (EIX.N) Southern California Edison et Sempra Energy (SRE.N) San Diego Gas & Electric, au-dessous de la catégorie investissement vers le 12 juillet.

S & P a appelé les dirigeants californiens à prendre des "mesures concrètes" pour réduire les risques de crédit que représentent les incendies de forêt pour les services publics, qui font l’objet d’un contrôle minutieux après deux ans de violents incendies imputables aux équipements de PG & E basés à San Francisco.

Newsom dans un communiqué a applaudi le projet de loi approuvé par les législateurs, le qualifiant d '"action décisive".

«Renforcer les efforts de prévention, de préparation et d’atténuation des incendies dans notre État continuera d’être une priorité absolue pour mon administration et notre travail avec la législature», a ajouté le gouverneur démocrate.

Le sénateur d'Etat Bill Dodd, un démocrate qui a co-rédigé le projet de loi, a déclaré qu'il s'attend à ce que Newsom approuve le projet de loi prochainement.

"Il ne reste que la signature du gouverneur", a déclaré Dodd.

La législation autorise les entreprises de services publics californiennes appartenant à des investisseurs à accéder au fonds si elles acceptent de mettre 5 milliards de dollars au total pour améliorer leurs réseaux électriques, a déclaré Dodd.

Les entreprises de services publics et leurs contribuables partageraient également les coûts liés au soutien du fonds. Les paiements des contribuables proviendront d’une extension de 15 ans d’une augmentation de taux existante et PG & E effectuerait la majeure partie des paiements versés au fonds parmi les fournisseurs d’électricité après sa sortie de la faillite, a déclaré Dodd.

«Pour que PG & E puisse accéder à ce fonds, ils doivent sortir de la faillite d'ici un an», a déclaré Dodd.

PG & E devra également indemniser les victimes d'incendies de forêt en 2017 et 2018 causés par son équipement, a déclaré Dodd.

En janvier, PG & E avait demandé la protection du chapitre 11 contre les faillites en vue de réorganiser ses finances afin de contribuer au règlement des sinistres attendus après les flambeaux de 2017 et 2018, y compris le feu de camp de novembre. Cet incendie a tué plus de 80 personnes et a rasé la ville de Paradise du feu le plus meurtrier et le plus destructeur de l’histoire moderne de la Californie.

La Californie se prépare maintenant pour la saison des incendies, avec PG & E travaillant sur un plan visant à éliminer 375 000 arbres autour de ses lignes électriques dans les zones à haut risque d'incendies de forêt cette année.

PG & E vise également à accélérer les réparations de l'équipement et les inspections de sécurité et à fermer les lignes électriques si les températures élevées et les vents contribuent aux risques d'incendies de forêt.

Reportage par Jim Christie; édité par Susan Thomas et Jonathan Oatis

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