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RIO DE JANEIRO – Les membres de la commission des affaires étrangères de la Chambre ont déclaré vendredi qu’ils étaient «extrêmement alarmés» par les affirmations selon lesquelles l’ambassadeur américain au Brésil avait signalé aux responsables brésiliens qu’ils pourraient aider à faire réélire le président Trump en modifiant leurs politiques commerciales.

Dans une lettre envoyée vendredi après-midi, le président de la commission Eliot L. Engel a exigé que l’ambassadeur, Todd Chapman, produise «tous les documents faisant référence ou liés à des discussions» qu’il a eues avec des responsables brésiliens ces dernières semaines au sujet des tarifs de leur pays sur l’éthanol, une exportation agricole importante pour l’Iowa, un état de swing potentiel à l’élection présidentielle américaine.

La lettre du comité a été envoyée en réponse à des informations publiées cette semaine dans les médias brésiliens selon lesquelles M. Chapman, un diplomate de carrière, a clairement indiqué aux responsables brésiliens qu’ils pourraient renforcer les chances électorales de M. Trump dans l’Iowa si le Brésil levait ses tarifs sur l’éthanol.

L’élimination des droits de douane donnerait à l’administration Trump une victoire commerciale bienvenue à présenter aux producteurs d’éthanol en difficulté dans l’Iowa, où le président est dans une course serrée avec son rival démocrate, Joseph R. Biden Jr.

Le comité de la Chambre a déclaré qu’il ouvrait une enquête sur la question.

Le département d’État a déclaré vendredi après-midi dans un communiqué envoyé par courrier électronique que «les allégations suggérant que l’ambassadeur Chapman a demandé aux Brésiliens de soutenir un candidat américain spécifique sont fausses».

La déclaration a ajouté: «Les États-Unis se sont depuis longtemps concentrés sur la réduction des barrières tarifaires et continueront de le faire.»

Le journal O Globo a publié jeudi un article disant que M. Chapman avait souligné «l’importance pour le gouvernement brésilien de garder Donald Trump» au pouvoir. M. Bolsonaro, un dirigeant d’extrême droite, a fait de l’alignement plus étroit avec l’administration Trump sa priorité absolue en matière de politique étrangère.

Un journal concurrent, Estadão, a publié un article vendredi affirmant que ses journalistes ont indépendamment confirmé que l’ambassadeur avait formulé son argument contre les tarifs en termes partisans. L’article indique que les responsables brésiliens qui ont rencontré M. Chapman ont rejeté l’appel, refusant d’être entraînés dans la bataille présidentielle américaine.

Aucun des deux articles n’a cité ses sources. Mais Alceu Moreira, un membre du Congrès brésilien qui dirige le caucus agricole, a déclaré au New York Times dans une interview que M. Chapman avait fait des références répétées au calendrier électoral lors d’une récente réunion entre les deux sur l’éthanol.

Il a déclaré que M. Chapman ne l’avait pas explicitement exhorté à aider la campagne Trump ou à évoquer le concours dans l’Iowa – mais que l’ambassadeur américain avait lié la question de l’éthanol aux élections.

« Il a dit: » Vous savez, nous avons des élections aux États-Unis, et que c’est très important « , a déclaré M. Moreira, racontant leur conversation. «Il a dit cela quatre ou cinq fois.

Dans la lettre, M. Engel a déclaré que si M. Chapman avait fait pression sur les Brésiliens pour qu’ils aident la campagne Trump, cela pourrait être une violation de la loi Hatch, une loi de 1939 qui interdit aux fonctionnaires fédéraux de se livrer à certaines activités partisanes.

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«Ces déclarations sont tout à fait inappropriées pour un ambassadeur américain», a écrit M. Engel, un démocrate de New York, dans la lettre, qui a également été signée par le représentant Albio Sires, qui préside le sous-comité sur l’hémisphère occidental, la sécurité civile et Commerce.

La lettre appelait M. Chapman à «rassurer le Congrès et le peuple américain sur le fait que notre ambassadeur au Brésil représente vraiment les intérêts des États-Unis et non les intérêts politiques étroits du président Trump».

La promotion de conditions favorables pour les industries américaines à l’étranger est une priorité essentielle pour les ambassadeurs américains. Mais il est rappelé aux diplomates américains pendant les années électorales de se tenir à l’écart de toute action qui pourrait raisonnablement être considérée comme partisane.

La lettre du comité contestait également la défense de M. Chapman une vidéo promouvoir la campagne Trump qu’Eduardo Bolsonaro, un législateur fédéral et fils du président Jair Bolsonaro, a publiée dimanche sur Twitter.

La vidéo se termine par une diapositive qui dit «Trump 2020: la grande victoire».

Interrogé sur la vidéo dans un entretien avec O Globo, M. Chapman a déclaré qu’il ne voyait aucun problème avec l’approbation d’Eduardo Bolsonaro.

«Je suis un grand défenseur de la liberté d’expression», a déclaré M. Chapman au journal. «Et chacun est libre de dire qui il aime et contre qui il l’entend; Je ne vais pas dire à quelqu’un qu’il ne peut pas parler pour ou contre mon président.