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WASHINGTON (Reuters) – Les juges de la Cour suprême des États-Unis se sont montrés sympathiques mardi aux réclamations des assureurs-maladie cherchant 12 milliards de dollars auprès du gouvernement fédéral dans le cadre d'un programme mis en place par la loi Obamacare visant à les encourager à offrir une couverture médicale aux Américains auparavant non assurés.

Les juges de la Cour suprême des États-Unis se penchent sur les assureurs pour 12 milliards de dollars de réclamations Obamacare

PHOTO DE DOSSIER: Des manifestants en faveur d'Obamacare se réunissent au bâtiment de la Cour suprême à Washington le 4 mars 2015. REUTERS / Jonathan Ernst / File Photo

Les juges ont examiné la contestation, par un groupe d’assureurs, d’une décision d’un tribunal inférieur selon laquelle le Congrès avait suspendu l’obligation du gouvernement d’effectuer ces paiements. Les assureurs ont déclaré que cette décision constituait un «appât et un interrupteur» qui permettrait au gouvernement de retenir l'argent promis aux entreprises.

Les quatre juges libéraux de la Cour, en plus du juge en chef John Roberts et du juge Brett Kavanaugh, ont tous posé des questions indiquant qu’ils étaient enclins à voter pour les assureurs.

«Pourquoi le gouvernement n’a-t-il pas à payer ses contrats comme tout le monde?», A déclaré le juge Stephen Breyer.

Moda Health Plan Inc et d'autres assureurs ont intenté une action pour obliger le ministère de la Santé et des Services sociaux (HHS) à effectuer les paiements. Le programme en question a été conçu pour aider les assureurs à se remettre des pertes précoces qu'ils ont subies après l'adoption en 2010 de la Loi sur les soins abordables (ACA) sous l'ancien président démocrate Barack Obama.

La loi, surnommée Obamacare, a permis à des millions d'Américains qui n'avaient auparavant aucune couverture médicale d'obtenir une assurance, y compris ceux avec des conditions médicales préexistantes.

Contrairement à d'autres affaires judiciaires impliquant Obamacare, ce litige devant les juges concerne uniquement les paiements aux assureurs et ne remet pas directement en cause la loi elle-même.

Le juge conservateur Samuel Alito semblait le plus favorable au gouvernement.

"Y a-t-il déjà eu un cas où ce tribunal a, en fait, exigé du Congrès qu'il s'approprie … des milliards de dollars pour des entreprises privées?", A-t-il demandé à l'avocat des assureurs, Paul Clement.

Les autres assureurs impliqués dans l'affaire sont Blue Cross et Blue Shield de Caroline du Nord, Maine Community Health Options et Land of Lincoln Mutual Health Insurance Company.

Si la Cour suprême se range du côté des assureurs, cela pourrait entraîner une importante injection de fonds ponctuelle pour de grandes sociétés telles que Humana Inc, Anthem Inc et Centene Corp, selon une note d'Evercore ISI. Les actions des trois ont légèrement augmenté mardi.

Les paiements auraient été effectués par le biais du programme de corridor de risque de la loi conçu pour atténuer les risques des assureurs de 2014 à 2016, lorsqu'ils ont vendu une couverture à des personnes auparavant non assurées via des échanges établis en vertu de l'ACA.

Dans le cadre du programme, les assureurs qui ont payé beaucoup moins de réclamations sur les polices vendues par le biais des échanges que ce qu'ils ont pris des primes ont fourni une partie de leurs gains au gouvernement. Les assureurs qui ont payé plus avaient droit à une compensation gouvernementale pour une partie de leurs pertes.

Roberts s'est demandé si l'un des assureurs aurait participé au programme si les paiements n'étaient pas disponibles.

"C'est une bonne opportunité commerciale pour eux car le gouvernement a promis de payer", a-t-il déclaré.

Un signe sur un magasin d'assurance annonce Obamacare à San Ysidro, San Diego, Californie, États-Unis, le 26 octobre 2017. REUTERS / Mike Blake

Les républicains, qui se sont opposés à Obamacare depuis le début et ont cherché à plusieurs reprises à l'abroger au Congrès, ont qualifié le programme de corridor de risque de «renflouement» pour le secteur de l'assurance.

De 2015 à 2017, le Congrès a adopté chaque année des projets de loi de crédits qui comprenaient un libellé interdisant au HHS d'utiliser les fonds généraux pour payer les obligations du gouvernement en matière de corridor de risque.

La Cour d'appel des États-Unis pour le circuit fédéral a jugé 2-1 en 2018 que le Congrès avait effectivement abrogé son obligation de payer les assureurs.

Rapport de Lawrence Hurley; Reportage supplémentaire par Nate Raymond à Boston; Montage par Bill Berkrot

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