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“Les joueurs de baseball ne dansent pas” ? Les bananes de la savane prient de différer.

Quel que soit votre lien (ou votre absence) avec le baseball, les Bananas sont là pour vous divertir. Alors que les matchs des ligues majeures deviennent plus longs et plus lents, frustrant même les fans dévoués – Don Mattingly, le manager des Marlins de Miami, a récemment déclaré que le sport « est parfois inattaquable » – les Bananas se concentrent carrément sur le plaisir. Pour les téléspectateurs comme moi, c’est l’équipe la plus regardable du baseball.

Quand les Bananas ne dansent pas, ils portent des échasses, surfent vers l’assiette ou chantent au karaoké sur le terrain. Un casting de 120 artistes s’ajoute au cirque, y compris un groupe d’encouragement et une «équipe de pom-pom girl papa bod». La partie baseball du jeu peut également être différente. L’équipe collégiale de Bananas, un port d’été pour les athlètes étudiants, joue selon les règles conventionnelles. Mais l’organisation a également une division professionnelle qui organise des jeux d’exhibition “Banana Ball”, avec une limite de temps de deux heures et des changements de règles conçus pour rendre le jeu plus rapide et plus vivant.

La méthode Banana fonctionne, sur plusieurs fronts. Alors que les matchs d’Oakland Athletics attirent parfois moins de 3 000 fans, les Bananas ont vendu tous les matchs à domicile au stade Grayson de 4 000 places de Savannah depuis la fondation de l’équipe en 2016. Sur TikTok, @thesavbananas compte plus de 2,5 millions de followers, plus que les Yankees. et Mets combinés. Cet été, le service de streaming ESPN + diffusera “Bananaland”, une série sur la façon dont l’équipe a créé ce qu’une promo appelle “la plus grande émission de sport”. Et oh, au fait : l’équipe a remporté le championnat 2021 de la Coastal Plain League.

“La plupart des joueurs de baseball ne donnent pas la priorité aux fans, alors nous avons tout misé là-dessus”, a déclaré Jesse Cole, 38 ans, propriétaire de l’équipe (et son hôte sur le terrain, facile à repérer dans son smoking jaune). “Nous voulons que les gens qui disaient ‘Je n’aime pas le baseball’ disent ‘Je dois voir les bananes’.”

Le style d’évangélisation du baseball de Cole est antérieur aux Bananas. À 23 ans, il a été nommé directeur général des Gastonia Grizzlies, une équipe défaillante de la Coastal Plain League à Gastonia, en Caroline du Nord. Essayant de susciter l’enthousiasme des fans, il a commencé à expérimenter des promotions loufoques, inspirées par le sens du spectacle de PT Barnum et Walt Disney. “Je ne voulais pas apprendre de l’industrie du baseball”, a-t-il déclaré. “Je voulais apprendre des plus grands artistes du monde.”

La danse est venue jouer un rôle principal dans son émission de baseball. “Les gens ont adoré parce que c’était totalement inattendu”, a déclaré Cole. “Les joueurs de baseball ne dansent pas.” Bien que certains membres de l’équipe aient hésité lorsqu’on leur a demandé d’apprendre la chorégraphie, une équipe de base a commencé à exécuter des routines simples entre les manches. “Le troisième match des Grizzlies, je marche dans la foule et un mari et une femme parlent, et la femme dit:” Tais-toi, chérie – ils sont sur le point de danser! “”, A déclaré Cole. “C’est à ce moment-là que je me suis dit, d’accord, nous avons quelque chose ici.”

Après plusieurs années à perfectionner une stratégie de divertissement axée sur les fans avec les Grizzlies, Cole et sa femme, Emily, ont appris que l’équipe de la ligue mineure de Savannah quittait le stade historique Grayson de la ville. En 2016, ils ont obtenu un bail sur le stade de baseball et en ont fait le siège de leur deuxième franchise collégiale. Le nom “Avis-nous”, issu d’un concours de fans, a donné le ton à l’entreprise : Savannah Bananas est devenu un sujet tendance sur Twitter après avoir été révélé comme l’entrée gagnante.

“Avec les Bananas, nous avons juste continué à pousser – ou, comme dirait Walt Disney, ‘plus’ – l’expérience de la danse”, a déclaré Jesse Cole. L’un des premiers ajouts a été les Banana Nanas, un groupe de danse en ligne de femmes de plus de 65 ans, qui offre une touche ironique à l’équipe de danse conventionnelle. Plus tard sont venus des huissiers de danse – qui se produisent sur “Yeah” de Usher – et, pour les jeux Banana Ball, des arbitres de danse. (Les matchs collégiaux nécessitent des officiels fournis par la ligue.)

Les entraîneurs de première base de danse sont devenus une tradition particulièrement appréciée des Bananas. “Le terrain est une scène”, a déclaré Cole, “et l’entraîneur de première base est souvent sur cette scène, c’est donc avec lui que je veux danser.” L’entraîneur de première base de danse d’origine donnait des signes aux joueurs entre les danses. Maintenant, le rôle est presque de la pure performance : il est actuellement rempli par Maceo Harrison, 27 ans, un danseur et professeur de hip-hop charismatique qui n’a jamais joué au baseball. Harrison, qui chorégraphie également la plupart des danses des joueurs, devient une star de TikTok à part entière pour ses acrobaties impressionnantes et ses grooves fluides en marge.

La star du clip viral “Waltz of the Flowers”, cependant, est Zack Frongillo, 25 ans, directeur du divertissement des Bananas et remplaçant occasionnel de Harrison. Ancien joueur de baseball titulaire d’un BFA en danse de l’Université du Nevada à Las Vegas, Frongillo apporte le point de vue d’un danseur aux manigances de Bananaland, scénarisant les composants de divertissement de chaque jeu et supervisant la distribution des interprètes.

Les vidéos des performances de Frongillo ont rapporté des millions de vues sur TikTok et Twitter. “C’était cool de voir la marque trouver ce nouveau groupe de personnes, car l’algorithme TikTok ne sert généralement pas de vidéos de baseball aux danseurs de ballet”, a-t-il déclaré dans une interview. Après avoir vu l’un des clips, le directeur du Savannah Ballet Theatre a contacté Frongillo, lui demandant s’il serait prêt à remplacer un danseur dans une production à venir. Frongillo est maintenant apparu en tant qu’artiste invité avec la compagnie à plusieurs reprises.

Les médias sociaux sont devenus un outil de marketing crucial pour les Bananas, contribuant à en faire la rare équipe collégiale avec une base de fans nationale. Et la danse a été importante pour leur succès sur TikTok en particulier, où l’équipe publie de nouveaux contenus presque quotidiennement.

“Nous essayons tout, et je veux dire tout, sur TikTok, mais les vidéos qui obtiennent des centaines de milliers ou des millions de vues, elles dansent toutes”, a déclaré Cole. Frongillo et Cole ont commencé à concevoir du contenu de danse qui jouera aussi bien en ligne que sur le terrain – comme si les joueurs tentaient un défi de danse TikTok au milieu d’un at-bat, ce qui se produit maintenant pendant la troisième manche de chaque Banana Ball Jeu.

Alors que les bouffonneries des Bananas ont attiré plus d’attention, l’équipe a commencé à attirer des joueurs enthousiastes à l’idée de faire des chorégraphies sur le terrain. Frongillo a déclaré qu’il avait reçu des courriels de Bananas potentiels annonçant leur volonté de danser. “À ce stade, les gars qui arrivent savent quand ils arrivent à Bananaland, tout devient un peu bizarre”, a déclaré Harrison. “Ils sont prêts pour ça.”

Devenir bizarre n’a pas nui au jeu des Bananas. Curtis Sproul, professeur adjoint de gestion à la Georgia Southern University, a étudié les Bananas sur plusieurs saisons pour voir comment leur approche pourrait affecter les performances des joueurs. Ses données ont révélé que les joueurs de Bananas étaient les seuls de la Coastal Plain League à montrer une amélioration démontrable de leur pourcentage moyen de base et de leur pourcentage de slugging chaque année.

Kyle Luigs, 24 ans, qui a lancé pour les Bananas en tant qu’étudiant et joue maintenant pour sa division professionnelle, a déclaré que l’accent mis par l’équipe sur le plaisir l’aide à faire face aux exigences d’un jeu qui peut être intensément psychologique. “J’ai toujours mieux lancé pendant mes étés ici que pendant l’année scolaire”, a-t-il déclaré. “Si je suis plus concentré sur le fait de ne pas bousiller ma routine de danse que sur le fait de ne pas abandonner trois circuits, je finis par mieux lancer.”

Vous ne verrez probablement pas de si tôt un entraîneur de première base de danse dans un stade de baseball des grandes ligues. Mais les responsables de la Major League Baseball sont conscients que de nombreux fans veulent plus d’excitation. Le match moyen des ligues majeures dure désormais bien plus de trois heures, avec des taux de retraits au bâton en hausse et des changements de lancer fréquents ralentissant le rythme de jeu. Pour accélérer et stimuler l’action sur le terrain, l’organisation a commencé à mettre en œuvre des changements de règles expérimentaux – des horloges de lancement aux systèmes automatisés de frappe de balle (alias arbitres robots) – dans ses ligues mineures et indépendantes.

“Je pense que donner la priorité aux fans est quelque chose que nous et chaque ligue essayons de faire”, a déclaré Morgan Sword, vice-président exécutif des opérations de baseball à la Major League Baseball. «Mais nous organisons évidemment aussi une compétition des meilleurs athlètes de la surface de la terre. Nous essayons donc où nous pouvons d’équilibrer divertissement et compétition.

Les changements de règles de la ligue ont irrité certains puristes du baseball, dont Alva Noë, auteur du livre “Infinite Baseball” et professeur de philosophie à l’Université de Californie à Berkeley. Noë – qui était philosophe en résidence pour l’ancienne compagnie du chorégraphe William Forsythe – soutient que les moments apparemment ennuyeux du sport sont souvent pleins de drames calmes. “Au baseball, tant de détails, de nuances et d’intelligence peuvent être intégrés dans ce qui ressemble à un glacier”, a-t-il déclaré. “Je pense que c’est très similaire à la danse de cette façon.”

Noë n’aime pas les Bananes. “Je peux comprendre pourquoi on souhaite que l’expérience soit plus vivante”, a-t-il déclaré. “Je suppose que la question est, pouvez-vous faire la danse en marge, juste passer un bon moment, et puis aussi vraiment voir le base-ball?”

Cole est en grande partie indifférent aux opinions des traditionalistes du baseball. “J’ai tout entendu – que les bananes sont une blague, que nous ruinons le sport”, a déclaré Cole. « Je pense qu’il est important de savoir pour qui vous êtes et pour qui vous n’êtes pas. Est-ce que je pense que nous avons converti certains puristes ? Cent pour cent. Mais étaient pour les gens qui veulent juste s’amuser.

Pour eux, les Bananas prévoient encore plus de danse. Frongillo espère organiser un concours de style “Dancing With the Stars” cet été, associant des joueurs à des danseurs professionnels du Savannah Ballet Theatre et d’autres ensembles locaux. Il a également mis sur pied un équipe de danse pour enfants pour compléter les Banana Nanas.

Cole envisage d’ajouter un spectacle à la mi-temps. “Je sais, c’est du baseball, donc ça n’a aucun sens !” il a dit. «Mais nous pourrions faire danser tout le monde – toute l’équipe, tous les personnages. Pouvons-nous faire danser tout le stade ? »