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MARACAIBO, Venezuela (Reuters) – Le mois dernier, Adrian Salcedo, âgé de 12 ans, a mangé des tacos et Chick-fil-A, lors de la première journée de la Ligue mondiale de base-ball aux Etats-Unis, a enfilé un casque de réalité virtuelle afin de se rendre compte que sa maison était frappante. court dans les grands terrains de baseball et s’émerveille devant l’herbe luxuriante des champs.

Les jeunes joueurs de balle vénézuéliens «voulaient rester» aux États-Unis

Les joueurs de la petite ligue de baseball Adrian Salcedo, 13 ans (L), Ibrahim Ruiz, 13 ans (2e L) et Eduar Pinto, 12 ans (C), discutent avec leurs coéquipiers avant leur entraînement au stade Cacique Mara de Maracaibo, Venezuela, le 30 août 2019. REUTERS / Manaure Quintero

De retour dans sa maison de quatre pièces dans la ville de Maracaibo (ouest du pays), durement touchée par la crise politique et économique prolongée du Venezuela, les espoirs du garçon sont centrés sur sa propre version du Rêve américain.

"Je veux faire les grandes ligues et aider ma mère, afin que nous puissions acheter une maison et nous en sortir", a déclaré Salcedo dans une interview.

Le baseball professionnel, très populaire dans certaines régions d'Amérique latine et des Caraïbes, a longtemps été considéré comme un moyen de sortir de la pauvreté. Et les joueurs de la République dominicaine, du Venezuela, de Cuba et de Porto Rico constituent plus de 20% des effectifs actuels des grandes ligues, selon la Major League Baseball (MLB).

Mais Salcedo a déclaré que son voyage aux États-Unis – dont le gouvernement cherche à renverser le président socialiste Nicolas Maduro par des sanctions économiques et des pressions diplomatiques – a mis en lumière certains des défis extraordinaires auxquels son coéquipier et lui-même sont confrontés.

"Les joueurs de base-ball (aux États-Unis) sont gros et ne sont pas fatigués", a déclaré Salcedo, évoquant les problèmes croissants du Venezuela liés à la malnutrition et à la faim.

Les enfants d’autres pays avec lesquels il s’est entretenu au cours du tournoi à Williamsport, en Pennsylvanie – le plus grand tournoi de baseball pour les jeunes au monde – étaient au courant des problèmes auxquels le Venezuela était confronté, a déclaré Salcedo, un joueur de champ gauche malentendant.

"Ils nous ont demandé comment nous supportions tout cela", a-t-il déclaré, évoquant la dégradation croissante du Venezuela.

Salcedo et 13 autres joueurs de l’équipe vénézuélienne Cacique Mara se sont qualifiés pour la Série mondiale de la Petite Ligue en remportant un championnat national puis un tournoi panaméricain dans toute l’Amérique latine. Ils ont ensuite battu l’Australie et le Mexique avant de s’échapper de la Série mondiale après une défaite contre Curaçao.

À leur retour à la maison, à la fin du mois dernier, les joueurs ont été accueillis par des membres de leur famille qui tenaient des pancartes à l’aéroport de Maracaibo, la deuxième ville du Venezuela.

Ancienne capitale pétrolière de la nation de l'OPEP, la ville passe maintenant plus de huit heures par jour sans électricité dans le cadre d'un plan de rationnement qui affecte tout, de l'eau courante à la connectivité Internet.

De nombreuses entreprises ont fermé leurs portes après une vague de pillages lors d'une coupure de courant prolongée en mars, laissant un paysage urbain marqué par des devantures de magasins fermées et des bâtiments abandonnés.

Deux jours après son retour à Maracaibo, Salcedo s’est réveillé au milieu de la nuit après une panne de courant qui a assommé son ventilateur, le laissant tournoyer et se retourner sous la chaleur des Caraïbes.

Il était si fatigué le lendemain que sa mère, Diana Nunez, femme au foyer célibataire âgée de 44 ans, a dû le forcer à suivre son entraînement, qui comprend une séance d'haltérophilie improvisée avec deux bouteilles remplies de sable attachées à un poteau.

Nunez a déclaré qu'elle servait son fils de bœuf ou de poulet tous les jours, mais qu'elle ne peut acheter de la viande que trois fois par semaine.

Contrairement aux terrains de baseball bien entretenus des États-Unis, le terrain où pratique Cacique Mara n’a pas d’herbe. Une pompe qui l'irriguait a été volée il y a deux ans et les lumières, qui permettaient autrefois aux équipes de s'entraîner de nuit, sont éteintes depuis des années.

Le financement du voyage aux États-Unis et des frais de visa, à la fois pour la petite équipe de la Ligue de Cacique Mara et pour une division plus jeune qui a remporté un championnat d’Amérique latine à Mexico début août, était un défi.

En fin de compte, les équipes ont dû presque entièrement compter sur les contributions de grands ligues vénézuéliennes et sur des billets gratuits des compagnies aériennes en raison du manque de soutien du gouvernement à court d'argent, selon le directeur de Cacique Mara, Daniel Gutierrez.

"Ce n'était pas comme ça avant, mais maintenant, même les gants et les chaussures à crampons sont un luxe", a déclaré Gutierrez.

Le ministère de la Jeunesse et des Sports du Venezuela et le ministère de l’Information du gouvernement n’ont pas répondu aux demandes de commentaires. Cependant, Pedro Infante, ministre de la Jeunesse et des Sports, a imputé au Venezuela le "blocus économique et financier" qui empêchait le gouvernement d'importer de l'équipement et de payer les athlètes à l'étranger.

Le baseball a été brièvement pris au piège dans le différend diplomatique entre Caracas et Washington le mois dernier, lorsque la MLB a interdit aux joueurs de participer à la prochaine saison de la ligue professionnelle vénézuélienne en raison des sanctions imposées par les États-Unis.

«Quand je suis arrivé aux États-Unis, j’étais impressionné», a déclaré le ambassadeur Eduar Pinto, âgé de 12 ans, qui aimait sortir pour manger et jouer dans la salle de jeu dans le dortoir de l’équipe à Williamsport.

«Quand le moment est venu de revenir, je ne voulais plus revenir. Je voulais rester là-bas. "

Alors que les familles des joueurs peinent souvent à leur acheter tout ce dont elles ont besoin, des secours pourraient bientôt arriver pour au moins quelques-unes des stars de Cacique Mara. Nombre d'entre eux souhaitent rejoindre l'une des nombreuses académies de baseball privées de Maracaibo, qui fournissent de la nourriture et du matériel aux joueurs en échange d'une éventuelle réduction de leur contrat professionnel éventuel.

Toutefois, dans le monde sportif extrêmement concurrentiel, de tels contrats sont loin d'être garantis et Nunez a reconnu que son fils pourrait devoir mettre ses espoirs en suspens.

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"S'il ne fait pas les ligues majeures, cela ne m'importe pas, mais je veux qu'il étudie, qu'il devienne professionnel", a déclaré Nunez, dont le frère – comme plus d'un million d'autres Vénézuéliens – a émigré dans les pays voisins. Colombie pour trouver du travail et aider la famille.

«S'il ne termine pas ses études, il ne trouvera pas de travail. Espérons que d’ici là, le Venezuela se sera amélioré. "

Reportage photo ici reut.rs/2lTbDO0

Reportage de Luc Cohen et Mariela Nava; Rapports supplémentaires de Johnny Carvajal et Manaure Quintero; Édité par Tom Brown

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