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Les inscriptions à l’université chutent, alors même que les effets de la pandémie diminuent

La crise actuelle des inscriptions dans les collèges et universités américains s’est aggravée au printemps 2022, ce qui fait craindre qu’un changement fondamental se produise dans les attitudes à l’égard de la valeur d’un diplôme universitaire – alors même que la pandémie de coronavirus a perturbé les opérations de l’enseignement supérieur.

Les derniers chiffres sur les inscriptions dans les collèges publiés jeudi par le National Student Clearinghouse Research Center ont indiqué que 662 000 étudiants de moins se sont inscrits dans des programmes de premier cycle au printemps 2022 par rapport à l’année précédente, soit une baisse de 4,7 %. Les inscriptions d’étudiants diplômés et professionnels, qui avaient été un point positif pendant la pandémie, ont également diminué de 1% par rapport à l’année dernière.

Doug Shapiro, directeur exécutif du centre, a noté de petits gains chez les étudiants de première année. Cependant, il a suggéré que les chiffres et l’ampleur des baisses indiquent un changement sous-jacent, car les étudiants se demandent si l’université est le billet pour la classe moyenne et un emploi bien rémunéré.

«Cela suggère que c’est plus que la pandémie pour moi; ce ne sont pas seulement les communautés à faible revenu qui sont principalement desservies par les collèges communautaires », a déclaré le Dr Shapiro lors d’une conférence téléphonique avec des journalistes. “Cela suggère qu’il y a une question plus large sur la valeur des études collégiales et en particulier des préoccupations concernant la dette étudiante et le paiement des études collégiales et les rendements potentiels sur le marché du travail.”

Les futurs étudiants peuvent peser la valeur relative des emplois qui exigent ou attendent un diplôme universitaire par rapport à des opportunités tout aussi attrayantes qui ne le font pas, a-t-il déclaré.

Dans l’ensemble, le nombre total d’inscriptions au premier cycle a chuté de près de 1,4 million – ou 9,4% – pendant la pandémie. Lorsque la pandémie est apparue au printemps 2020, de nombreux collèges sont passés à l’enseignement en ligne, et certains étudiants ne se sont pas du tout présentés sur le campus, des changements qui ont considérablement modifié l’expérience universitaire traditionnelle.

Même avant la pandémie, cependant, les inscriptions dans les collèges avaient chuté à l’échelle nationale, les établissements d’enseignement supérieur étant secoués par les changements démographiques, le nombre d’étudiants en âge de fréquenter l’université se stabilisant, ainsi que les questions sur l’endettement des étudiants. Un débat très polarisant sur l’immigration a également chassé les étudiants internationaux.

Alors que les collèges et universités d’élite ont continué d’attirer un afflux de candidats, la pandémie a été dévastatrice pour de nombreuses universités publiques, en particulier les collèges communautaires, qui accueillent de nombreux étudiants à revenu faible ou moyen.

Les baisses se sont produites généralement dans tout le pays, mais ont été légèrement plus prononcées dans le Midwest et le Nord-Est.

Dans un rapport cette semaine, des responsables du Tennessee ont déclaré que le pourcentage de diplômés du secondaire public qui se sont inscrits à l’université immédiatement après le lycée était passé de 63,8% en 2017 à 52,8% en 2021.

Dans l’ensemble, les inscriptions dans les collèges et universités publics ont diminué de plus de 604 000 étudiants au printemps 2022, soit 5 %. Dans le secteur public, les collèges communautaires ont le plus chuté, perdant 351 000 étudiants ou 7,8 %.

Au total, les collèges communautaires du pays ont perdu 827 000 étudiants depuis le début de la pandémie au printemps 2020, selon les chiffres publiés par le centre de recherche. Il recueille et analyse les données de plus de 3 600 établissements postsecondaires à des fins d’utilisation par l’industrie.

Dans ce que le Dr Shapiro a appelé des signes possibles d’une «reprise naissante», les inscriptions pour la première fois en première année ont augmenté au printemps 2022 de 13 700 étudiants, soit 4,2%, par rapport au printemps dernier.

“Il reste vraiment à voir si cela se traduira par une récupération plus importante des étudiants de première année à l’automne”, a déclaré le Dr Shapiro.

L’augmentation ne s’est pas étendue aux étudiants noirs, selon une analyse démographique spéciale du centre d’échange d’informations, qui a révélé que les inscriptions de première année noires avaient diminué de 6,5%, soit 2 600 étudiants. Au total, il y avait 8 400 étudiants de première année noirs de moins qu’en 2020.

En publiant ses chiffres, la commission de l’enseignement supérieur du Tennessee a également cité ce qu’elle a appelé des «disparités notables» entre les étudiants noirs et hispaniques et les étudiants blancs.

Dans l’ensemble, le Dr Shapiro a déclaré que les chiffres étaient décourageants, plus élevés que ce que l’organisation a rapporté pour le trimestre d’automne.

“Je pensais que nous commencerions à voir certaines des baisses commencer à diminuer un peu ce trimestre”, a-t-il déclaré. “Je suis surpris que cela semble s’aggraver.”