Les inondations du Kentucky ont emporté avec elles l’histoire des Appalaches

Appalshop est une pierre angulaire de Whitesburg, Ky., Depuis 1969, travaillant à raconter des histoires sur les Appalaches à travers l’art, le cinéma, la musique et plus encore en mettant l’accent sur leurs voix. Son théâtre bourdonne généralement d’acteurs dépeignant les expériences de la région; la radio communautaire diffuse de la musique et des nouvelles locales ; et ses riches archives fournissent un immense référentiel de l’histoire centrale des Appalaches.

Mais mercredi, alors qu’Alex Gibson, directeur exécutif de l’organisation, se tenait à l’intérieur du bâtiment qui abrite Appalshop depuis quatre décennies, tout ce qu’il pouvait voir était de la boue.

Un dégât des eaux recouvrait les murs de la station de radio. Chaque chaise du théâtre de 150 places récemment rénové était recouverte de boue. Des classeurs, des tables, des CD et des bandes de film en vrac étaient emmêlés. Et peut-être le pire de tout, une grande partie du contenu des archives d’Appalshop était couverte de boue et de débris après que des inondations dévastatrices dans la région la semaine dernière aient laissé le bâtiment submergé dans l’eau.

M. Gibson a déclaré qu’il avait été le plus frappé par la “nature aveugle avec laquelle l’eau détruisait les choses”.

“Je vois des choses qui ne devraient pas être ensemble”, a déclaré M. Gibson. “Il y a un banjo construit par un maître fabricant de banjo couvert de boue à côté de l’une de nos premières sorties LP en 1970.”

Il a ajouté: “Nous avions l’habitude d’avoir des archives organisées.”

Les inondations ont tué plus de trois douzaines de personnes dans l’est du Kentucky et en ont déplacé des centaines d’autres. Beaucoup sont toujours sans électricité. Même au milieu des pertes en vies humaines et en biens, les membres de la communauté des Appalaches pleuraient également la perte du patrimoine culturel de la région.

“Nous allons faire de notre mieux pour sauver tout ce que nous pouvons sauver”, a déclaré M. Gibson. “C’est évidemment dévastateur émotionnellement de voir des matériaux aussi précieux simplement assis dans l’eau et quelle que soit la combinaison chimique qui se trouve sur mes bottes en ce moment.”

M. Gibson et une cinquantaine de bénévoles travaillent contre la montre pour récupérer ce qu’Appalshop estime être des centaines de milliers de pièces d’archives sur tous les supports : films, photographies, artisanat, travail du bois, instruments de musique, magazines, journaux, affiches et archives familiales personnelles. qui ont été donnés au groupe – tous illustrant la vie dans les Appalaches.

L’eau a déchiré le premier étage du bâtiment d’Appalshop, qu’il occupe depuis 1982. Cela comprenait la station de radio, le théâtre, le coffre-fort climatisé pour les archives et certains espaces de galerie utilisés pour des expositions d’art.

Lorsque Appalshop a été informé pour la première fois d’une éventuelle inondation la semaine dernière, la priorité était de s’assurer que le personnel était en sécurité. Ensuite, ils se sont mobilisés pour utiliser leurs ressources – les médias sociaux, leur site Web et la station de radio – pour transmettre des informations à la communauté de Whitesburg.

Désormais, la priorité absolue de l’organisation est de s’assurer que les archives sont récupérées rapidement, avant que la moisissure ne s’installe. Il est encore trop tôt pour dire combien d’éléments sont récupérables, endommagés ou détruits, mais le sauvetage a été facilité par la visite d’archivistes des collèges voisins et des universités du Kentucky, du Tennessee, de la Pennsylvanie et de la grande région des Appalaches.

Une pièce qui a probablement disparu est “Sun Quilt”, une sculpture en vitrail d’un artiste local, Dan Neil Barnes, composée de cinq carrés imbriqués qui imitent les courtepointes courantes dans la région. Il se trouvait à l’extérieur du bâtiment Appalshop et était un lieu de rassemblement populaire pour les visiteurs.

“C’était une douleur particulière”, a déclaré Meredith Scalos, directrice des communications d’Appalshop. « C’est devenu une pièce emblématique du bâtiment. Nous ne savons pas s’il y en a des morceaux, mais c’était du verre, donc probablement pas.

Mme Scalos a déclaré qu’Appalshop avait l’habitude de documenter les inondations et le changement climatique, et qu’elle pouvait “voir un avenir où nous raconterons également cette histoire”.

Au lendemain des inondations, Appalshop veut donner la priorité à la communauté, a déclaré Mme Scalos, et a collecté des dizaines de milliers de dollars pour divers groupes d’entraide. L’élan de soutien des archivistes et des bénévoles est une véritable marque de la communauté montagnarde, a-t-elle ajouté. Elle a dit qu’il y avait un sentiment de camaraderie similaire après que les tornades ont tué 74 personnes dans la région en décembre.

“Les Kentuckiens se présentent les uns aux autres, nous le faisons”, a-t-elle déclaré.

Mme Scalos, qui a grandi dans le Kentucky rural, a déclaré qu’elle avait rejoint l’organisation en partie pour “renouer avec mon propre héritage”. “Appalshop a toujours été plus une idée pour faire sentir aux gens qu’il est normal d’être fier d’être Appalachien”, a-t-elle ajouté.

Mais le bâtiment lui-même est devenu un élément central du travail que le groupe accomplit dans toute la communauté, accueillant des vernissages d’art, des concerts et des émissions de radio régulières. Appalshop a commencé comme un atelier de cinéma en 1969, mais s’est élargi pour inclure des programmes photographiques et littéraires, une compagnie de théâtre, un studio d’enregistrement et un organisateur communautaire, tous centrés sur la mission de documenter et de célébrer la culture des Appalaches. Appalshop venait de terminer son programme annuel de documentaires d’été pour les jeunes et devait montrer ses films la semaine des inondations.

Steve Ruth, un DJ bénévole sur WMMT 88.7 FM, la station de radio communautaire d’Appalshop, avait hâte d’organiser un événement bluegrass le 28 juillet, mais les eaux de crue avaient d’autres idées.

“Entrer dans la salle de diffusion radio et voir la situation vous mettra à genoux”, a-t-il déclaré. “Il y avait environ cinq pieds d’eau dans cet espace, je suis sûr que cela ressemblait à un aquarium à un moment donné.”

M. Ruth a déclaré que la communauté de Whitesburg était sous le choc mais qu’elle “relevait le défi”. Lui et Appalshop espèrent que la station de radio sera bientôt de nouveau opérationnelle dans un emplacement temporaire en ville.

“C’est un endroit où les gens intéressés par l’histoire de la montagne et l’histoire de la région se sont réunis”, a-t-il déclaré. “C’est un endroit qui n’est tout simplement pas une petite chose pour un petit groupe, des gens de tous les horizons peuvent entrer et se sentir bien et en sécurité.”

Alors qu’un rétablissement complet d’Appalshop peut prendre des mois et que le sort de plusieurs éléments du contenu du bâtiment demeure inconnu, un signe d’espoir a apporté à M. Gibson, le directeur du centre, un peu de joie : malgré des eaux de crue de plus de 20 pieds, un jeune pommier est resté debout avec une trentaine de pommes attachées.

“Cet arbre était clairement totalement submergé dans les rapides, et il a encore tant de pommes et de feuilles dessus”, a-t-il déclaré. “Je ne savais pas qu’une pomme était si difficile à cueillir.”