(Reuters) – Avant d'être licenciée de son travail de barmaid à Charleston, en Caroline du Sud, Shana Swain passait ses nuits à servir de la nourriture et à mélanger des Manhattans et des Cosmopolitans.

Shana Swain pose avec ses filles, Zuri, 8 ans, et Amara, 5 ans, à Charleston, Caroline du Sud, États-Unis, sur cette photo non datée, en avril. Dianne Swain / Document à distribuer via REUTERS

Maintenant, Swain, 40 ans, passe ses soirées à dîner avec ses filles, âgées de 5 et 8 ans, et à étudier pour sa licence immobilière, qui, espère-t-elle, offrira plus de stabilité à long terme à sa famille après que la crise des coronavirus ait bouleversé ses moyens de subsistance.

«Je ne peux plus être placé dans une position comme celle-ci», a déclaré Swain, barman depuis 20 ans.

Les femmes américaines subissent un coup énorme de la première vague de chômage causée par la pandémie, en raison de la nature des emplois qui ont été perdus lors des fermetures d'entreprises pour contrôler la propagation du coronavirus. Les femmes représentaient 60% des emplois perdus en mars et 55% des 20,5 millions d'emplois supprimés en avril, selon les données publiées vendredi par le ministère du Travail.

Le taux de chômage des femmes adultes a également fortement augmenté pour atteindre 15,5% en avril, au-dessus des taux de chômage de 13% pour les hommes et de 14,7% pour l'ensemble des travailleurs.

Les femmes qui sont le seul soutien de famille ou le principal soutien de famille ont perdu leur emploi à un rythme particulièrement rapide, leur taux de chômage atteignant 15,9% en avril, contre 13% pour les femmes mariées.

Les pertes d'emplois en avril ont été entraînées par une baisse de 7,7 millions d'emplois dans les loisirs et l'hôtellerie et de 2,5 millions d'emplois perdus dans les soins de santé et l'éducation – deux industries de consommation dominées par les femmes, dont de nombreuses femmes de couleur, selon les économistes.

Les rôles sont généralement peu rémunérés. Les caissiers et les barmans gagnent chacun une médiane de 11,40 $ de l'heure, et les serveuses gagnent une médiane de 11 $ de l'heure, selon les données du Département du travail – ce qui rend probable que les travailleurs avaient peu d'épargne sur lesquels compter pendant la crise. Dans certaines régions du pays, ces salaires sont beaucoup plus bas.

"Les femmes qui étaient employées dans ces secteurs étaient déjà accrochées à un fil et beaucoup d'entre elles étaient des mères célibataires ou des soutiens de famille primaires pour leur famille", a déclaré C. Nicole Mason, présidente et directrice générale de l'Institute for Women’s Policy.

Swain a déclaré que plusieurs de ses clients réguliers, qui l'ont surnommée «Shana Banana», lui ont envoyé un texto après la fermeture du restaurant. Elle est allée au supermarché pour s'approvisionner, puis a blanchi et congelé les légumes pour les faire durer plus longtemps.

"Je sais juste que quand il frappe le fan, vous devez être prêt", a-t-elle déclaré.

INVERSION DES GAINS

La crise menace d'annuler les gains réalisés par les femmes ces dernières années, alors que davantage entraient sur le marché du travail et entraînaient une augmentation du taux d'activité global des personnes dans les âges de 25 à 54 ans, selon les économistes.

En décembre dernier, les femmes constituaient brièvement la majorité de la main-d'œuvre pour la première fois depuis 2010, un jalon applaudi comme avantage de la main-d'œuvre restreinte et de l'expansion économique record. Les taux de pauvreté des ménages dirigés par des femmes, principalement des mères célibataires, sont tombés à un creux historique de 26,8% en 2018, selon les données du recensement

"Maintenant, il y a un changement radical clair où les femmes perdent leur emploi à un rythme rapide", a déclaré Mason.

En avril, le taux d'activité des femmes en âge de travailler est tombé à 73,6%, soit une baisse plus importante que le taux d'activité des hommes. L'écart de participation entre les sexes s'est creusé, après avoir atteint un nouveau creux en février.

(GRAPHIQUE: participation des travailleurs américains – ici)

Les femmes sans diplôme universitaire, un groupe qui a été touché de manière disproportionnée par les pertes d'emplois en mars, pourraient avoir du mal à récupérer le terrain perdu pendant la pandémie, a déclaré Didem Tüzemen, économiste principal à la Federal Reserve Bank de Kansas City, qui a étudié comment les travailleurs étaient affectés. par la crise financière de 2008-2009.

Au cours de la dernière récession, les femmes sans diplôme universitaire ont connu une baisse plus marquée de la participation au marché du travail, a constaté Tüzemen.

Certaines personnes reprendront le travail au cours des prochains mois, alors que les États assouplissent les règles sur l'éloignement social et que les entreprises rouvrent. Mais de nombreuses entreprises sont susceptibles d'ouvrir en plusieurs phases et avec un personnel réduit, laissant des emplois incertains.

«S'ils ne trouvent pas d'emploi, ils peuvent quitter la population active», a expliqué Tüzemen.

L’expansion économique de 11 ans ouvrait de nouvelles portes aux travailleurs défavorisés qui avaient auparavant du mal à aller de l’avant, a déclaré le président de la Réserve fédérale, Jerome Powell, le mois dernier après la réunion de définition des politiques de la Fed. "C'est vraiment navrant de voir que tout le monde est menacé maintenant", a-t-il déclaré.

Tina Watson est retournée au travail l'automne dernier pour la première fois en plus de cinq ans, occupant un poste de cuisinière chez McDonald's à Holly Hill, en Caroline du Sud. En février, elle a changé d’emploi et est allée chez Wendy’s, qui lui a proposé un emploi à temps plein – de trois à quatre jours par semaine – et 8 $ de l’heure, contre 7,25 $.

Pendant un petit moment, la mère célibataire a pu payer ses factures et économiser un peu d'argent pour elle et son fils de 11 ans. Mais cette période de stabilité a été de courte durée.

Le programme de Watson a été réduit à deux jours par semaine à la fin du mois de mars, lorsque Wendy a fermé la salle à manger pour se conformer aux exigences de distanciation sociale. Le plus petit chèque de paie ne suffit pas pour couvrir ses factures et, les écoles fermées, elle a du mal à trouver des services de garde fiables pour son fils.

«J'ai toujours eu du mal, mais j'ai l'impression que ça commence à empirer», a déclaré Watson, qui comptait auparavant sur sa mère, décédée l'année dernière, pour obtenir de l'aide financière. "Le petit chèque que j'ai n'est rien."

Reportage de Jonnelle Marte; Montage par Heather Timmons et Chizu Nomiyama

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