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TOKYO (Reuters) – Les fabricants de pneumatiques sans air, tels que le japonais Bridgestone Corp., espèrent que les voitures sans conducteur annonceront une percée pour leur technologie de niche, vieille de plus de dix ans mais sous-performante par rapport aux pneumatiques standard, à l’exception de la résistance à la perforation.

Les fabricants de pneus sans air espèrent un moment d'évasion avec la conduite autonome

Le logo du fabricant de pneus japonais Bridgestone Corp. est visible dans son pavillon du Tokyo Auto Salon 2009 au Makuhari Messe à Chiba, à l'est de Tokyo le 9 janvier 2009. REUTERS / Yuriko Nakao (JAPON)

La conduite autonome – et l'introduction éventuelle de taxis autonomes – pourraient entraîner une demande accrue de pneus résistant aux perforations, car une utilisation accrue des véhicules les exposerait à des pneus plus crevés.

"Auparavant, une voiture conduisait environ 20% du temps et passait les 80% restants dans le garage", a déclaré Atsushi Ueshima de Bridgestone lors du biennal Tokyo Motor Show.

"À l'ère des véhicules partagés et autonomes, ce sera l'inverse et la prévention des pannes sera une priorité absolue."

Le français Michelin a été le pionnier de cette technologie, présentant le premier prototype en 2005 sur un fauteuil roulant. Le lancement commercial a eu lieu en 2012, mais jusqu'à présent, les utilisations se limitaient principalement aux tondeuses à gazon et voiturettes de golf autoportées, ainsi qu'aux engins de chantier, où les risques de crevaison sont élevés.

Le constructeur de camions du groupe Toyota, Hino Motors Ltd, a utilisé le salon de l'automobile pour présenter une vision du futur dans laquelle les déménageurs électriques, modulaires et parcellaires fonctionnent avec des pneus sans air de sa propre conception. Lors de la précédente édition en 2017, Toyota Motor Corp avait présenté un concept-car à propulsion à l'hydrogène équipé de prototypes de Sumitomo Rubber Industries.

Michelin et General Motors Co ont annoncé un accord de recherche conjoint visant à installer des pneus sans air sur les voitures particulières dès 2024. Les essais commencent cette année sur le véhicule électrique Bolt dans le Michigan.

Pour les véhicules électrifiés (EV) en particulier, la conception des pneus – une bande de rayons en polymère entourant le caoutchouc autour d’un moyeu en aluminium – permet d’installer les moteurs directement à l’intérieur de la roue, ce qui libère de l’espace dans le châssis pour tronc.

Les constructeurs de véhicules électriques espèrent également que les pneus airless pèseront moins dans le futur que leurs cousins ​​classiques, ce qui laissera une autonomie supplémentaire cruciale, compte tenu des craintes des consommateurs de manquer de puissance loin de la station de charge la plus proche.

Jusqu'à présent, les rendre plus légers s'est avéré difficile. Sumitomo Rubber affirme avoir été en mesure de réduire légèrement le poids en modifiant la forme des rayons en polymère, mais le poids de la bande de roulement en caoutchouc le rend toujours un peu plus lourd que les pneus conventionnels actuels.

Structurellement aussi, il y a des défis. Sumitomo Rubber a pu augmenter quelque peu la taille de ses prototypes depuis le dernier salon automobile, mais il est encore loin de les rendre assez grands et assez solides pour un bus ou un camion.

«Il y aura certainement une demande pour des pneus sans air pour les véhicules utilitaires, mais faire quelque chose qui ne peut pas supporter ce poids est vraiment un obstacle énorme», a déclaré Hiroshi Ohigashi, de Sumitomo Rubber, au salon automobile.

Les coûts de fabrication sont également un peu plus élevés que ceux des pneumatiques, mais Sumitomo Rubber et Bridgestone s’attendent à ce que le passage à une production de masse permette de résoudre ce problème.

Reportage de Kevin Buckland; Édité par David Dolan et Deepa Babington

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