Les F-16 irakiens sont cloués au sol après que Lockheed Martin a retiré ses équipages

BAGDAD – Lockheed Martin a déclaré lundi qu’il retirait ses équipes de maintenance des avions de combat F-16 irakiens pour des raisons de sécurité, alors que le gouvernement irakien s’efforce de mettre fin aux attaques à la roquette des milices soupçonnées d’être soutenues par l’Iran.

Le départ du fabricant d’armes américain de la base aérienne de Balad, à 64 km au nord de Bagdad, met en évidence l’incapacité du gouvernement irakien à contenir les milices, qui seraient derrière les attaques contre les intérêts américains. Cela survient un an après que le Premier ministre irakien, Mustafa al-Kadhimi, a pris le pouvoir en s’engageant à réduire l’influence iranienne dans le pays.

La décision de Lockheed Martin devrait mettre au sol les quelques F-16 restants de la flotte irakienne qui étaient encore opérationnels. Cela jette un doute sur la capacité de l’Irak à combattre les militants de l’État islamique sans l’aide substantielle des États-Unis, à un moment où M. Kadhimi est sous pression pour négocier un retrait de toutes les forces américaines.

«En coordination avec le gouvernement américain et avec la sécurité des employés comme notre priorité absolue, Lockheed Martin délocalise notre équipe de F-16 basée en Irak», a déclaré Joseph LaMarca Jr., vice-président de la société chargé des communications, dans un communiqué.

M. LaMarca a refusé de dire combien d’employés étaient retirés, et un autre porte-parole de l’entreprise a déclaré que Lockheed Martin ne divulguerait aucune information supplémentaire.

Le ministère irakien de la Défense n’a pas commenté, mais un responsable de la sécurité irakien, qui a refusé d’être identifié parce qu’il n’était pas autorisé à parler publiquement, a déclaré que Lockheed Martin comptait 70 employés chez Balad. Il a ajouté que 50 seraient transférés aux États-Unis tandis qu’environ 20 seraient transférés à Erbil dans la région autonome du Kurdistan irakien.

Un haut responsable du ministère, qui a demandé à ne pas être identifié pour parler ouvertement, a confirmé que Martin Lockheed retirait l’équipe en raison d’attaques répétées de roquettes sur la base. Il a dit que les efforts pour persuader l’entreprise de rester avaient échoué.

«Nous leur avons demandé de retarder la décision», a déclaré le responsable. «Ils nous ont dit: ‘Nous partirons pour deux ou trois mois, et lorsque vous offrirez une protection, nous retournerons en Irak.’»

«Malheureusement, le départ affectera le fonctionnement des F-16», a-t-il déclaré.

Les responsables irakiens disent qu’ils poursuivent les pourparlers avec les milices soutenues par l’Iran pour essayer de les persuader d’arrêter les attaques contre Balad ainsi que d’autres cibles américaines dans le centre de l’Irak et la région du Kurdistan. Certaines de ces attaques auraient été menées par des mandataires des principaux groupes, qui ont nié toute responsabilité.

Les F-16 ont été achetés en 2011, à la suite du retrait des forces de combat américaines du pays. À l’époque, l’accord de plusieurs milliards de dollars avait été annoncé comme ouvrant une nouvelle ère de coopération en matière de sécurité américano-irakienne et d’autosuffisance en matière de sécurité irakienne.

Lockheed Martin a retiré temporairement du personnel de Balad l’année dernière après la montée des tensions avec l’Iran à la suite d’une frappe de drone américain à Bagdad qui a tué un commandant iranien de premier plan, le major général Qasim Soleimani, et un haut responsable de la sécurité irakienne à l’aéroport international de Bagdad.

Ces tensions ont menacé de resurgir la semaine dernière après un Yahoo News détaillé rapport à propos de la frappe de drone, qui a déclaré qu’elle avait été menée par des agents américains avec l’aide des services de renseignement israéliens et la participation des forces de contre-terrorisme kurdes. Le gouvernement de la région du Kurdistan irakien a nié la participation de ses forces.

Les milices soutenues par l’Iran seraient également responsables des assassinats continus de militants des droits humains irakiens, dont beaucoup dans le sud de l’Irak, riche en pétrole. Dimanche, des manifestants ont incendié des remorques et des pneus près du consulat iranien à Karbala après que Ihab al-Wazni, un leader de la contestation et militant anti-corruption, ait reçu une balle dans la tête. Rares sont les dizaines d’assassinats qui ont donné lieu à des accusations criminelles.

Le Premier ministre irakien, dans une interview enregistrée samedi avec plusieurs chaînes de télévision irakiennes, a déclaré que l’Irak essayait de persuader les entreprises américaines restantes que leurs employés seraient en sécurité, et a reconnu que le programme F-16 avait posé problème.

«Le manque d’experts pour entretenir les avions selon l’accord signé avec les entreprises américaines lors de leur achat est un problème», a-t-il déclaré. «Certaines de ces entreprises se sont retirées d’Irak en raison d’actions irrationnelles et de l’attaque de missiles sur la base aérienne de Balad.»

Il n’était pas clair si M. Kadhimi faisait référence à la dernière attaque à la roquette du 3 mai, visant l’enceinte de Balad d’un autre entrepreneur militaire américain, Sallyport. Aucune victime n’a été signalée lors de cette attaque, mais des employés locaux de certains entrepreneurs iraquiens ont été tués et blessés.

L’Irak a été contraint de mettre au sol la plupart de ses F-16 l’année dernière en raison d’un mauvais entretien, causé en partie par un retrait antérieur des équipages de Lockheed Martin.

Un enquête par Iraq Oil Report a constaté qu’en raison des problèmes de maintenance, les pilotes irakiens n’étaient pas en mesure de réaliser suffisamment d’heures de vol pour rester qualifiés. Il a également signalé une corruption généralisée dans la base dirigée par l’Iraq, notamment le détournement de carburéacteur et la fabrication de dérogations pour des pièces de qualité inférieure utilisées dans les réparations des F-16.

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