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Les étudiants de Black Buffalo luttent pour traiter le massacre raciste

Ruyvette Townsend s’est appuyée contre le bureau d’un étudiant au début de la semaine dernière, essayant de ne pas pleurer.

Mme Townsend, membre du personnel qui suit la fréquentation de l’école secondaire Leonardo da Vinci à Buffalo, a regardé les rangées d’élèves assis devant elle : certains avaient la tête baissée, d’autres étaient tendus par la colère et beaucoup secouaient la tête.

« Qui conduirait aussi loin pour tuer des gens ? » Mme Townsend, 60 ans, se souvient qu’un étudiant avait demandé. “‘Est-ce que quelqu’un ne l’a pas vu venir?'”

Certains des étudiants avaient fait leurs courses avec leurs familles au supermarché Tops où 10 Noirs ont été tués le 14 mai lors d’une fusillade de masse raciste. D’autres avaient connu plusieurs des victimes, et un étudiant était là lorsque les corps ont été récupérés.

Certains ont vu les images en direct du massacre et n’ont pas pu se les sortir de la tête.

La fusillade de masse a été la plus meurtrière aux États-Unis jusqu’à présent cette année et l’un des massacres racistes les plus meurtriers de l’histoire américaine récente. Les données fédérales montrent un récent pic de crimes haineux contre les Noirs américains.

De nombreuses familles noires de Buffalo ont peur.

“Je pense que le problème est que les écoles sont majoritairement noires dans cette zone”, a déclaré Denise Sweet, 48 ans, mère de deux garçons. “Qui peut dire qu’un autre tireur d’élite, quand tout sera mort, pourrait ne pas tout recommencer et entrer à l’école?”

Les responsables de l’école veulent que les familles noires soient convaincues que si une telle menace devait survenir dans les autobus scolaires ou dans les salles de classe, leurs enfants seraient protégés. Le Dr Tonja Williams, surintendante des écoles par intérim, a déclaré qu’elle augmentait la sécurité dans les écoles et renforçait le soutien en matière de santé mentale pour les élèves.

Elle a grandi dans l’East Side de Buffalo et connaissait plusieurs des victimes.

“C’est une période difficile pour nous tous”, a déclaré le Dr Williams. “Ce que nous savons, c’est que, dans notre ville, nos écoles sont un havre de paix.”

Mais les parents et les élèves ne se sentent pas si confiants. Et certains se demandent comment un système scolaire qui a négligé ses enfants noirs pendant si longtemps peut espérer les aider à faire face à la tragédie.

Le système scolaire public de Buffalo est racialement diversifié, mais ses écoles sont toujours séparées. De nombreux élèves noirs sont concentrés dans des écoles aux taux de pauvreté élevés, qui ont tendance à sous-performer, en partie parce qu’ils ont souvent des enseignants moins expérimentés et moins de cours rigoureux.

“Ce quartier n’est pas conçu pour que les enfants afro-américains réussissent”, a déclaré Coleen Dove, 67 ans, directrice à la retraite qui a travaillé dans le système scolaire pendant 30 ans.

Le lendemain de la fusillade, un prédicateur s’est agenouillé dans la rue, priant, exhortant la communauté à se souvenir que Dieu était finalement un Dieu bon.

Des enfants noirs et leurs parents se sont rassemblés autour de lui, regardant sombrement un arbre avec des ballons rouges attachés à ses branches, de grandes bougies de prière avec des images de Jésus-Christ à ses racines et de très nombreuses fleurs.

Simier Sweet, 13 ans, Jaiden Sweet, 12 ans, et leur mère, Mme Sweet, étaient parmi les spectateurs. Simier, qui fréquente une école à charte locale, a déclaré qu’il était nerveux à l’idée de marcher seul jusqu’à l’arrêt de bus.

“Je suis là tout seul, comme si cela pouvait m’arriver”, a déclaré Simier. “Cela pourrait arriver dans le bus, n’importe où, moi marchant jusqu’à mon école.”

Ses inquiétudes n’étaient pas injustifiées. Le suspect a envisagé d’aller dans une école dans le cadre de son déchaînement et a répertorié une école primaire de Buffalo en particulier comme cible, selon ses journaux de discussion Discord. Mercredi dernier, des responsables ont déclaré qu’ils allaient augmenter la présence policière dans les écoles de Buffalo en raison des menaces des réseaux sociaux.

Teraia Harris, 15 ans, lycéenne, a déclaré avoir entendu parler des menaces et a demandé à sa mère de venir la chercher tôt.

“C’est censé être une institution d’apprentissage, où ils sont censés se sentir à l’aise et en sécurité”, a déclaré sa mère, Tamara Martin, 43 ans, qui est infirmière.

Certains parents gardent simplement leurs enfants à la maison; d’autres choisissent de les conduire à l’école au lieu de leur permettre de prendre le bus. Certains enfants recherchent des conseils à l’école et les trouvent terriblement insuffisants.

Trois des personnes tuées dans la fusillade étaient ou avaient été du personnel du district scolaire : Pearl Young, 77 ans, était enseignant suppléant ; Margus D. Morrison, 52 ans, était assistant de bus ; et Aaron Salter Jr., 55 ans, était un ancien enseignant suppléant.

“Cela fait des ravages sur ces enfants”, a déclaré George Wilson, 35 ans, qui a déclaré qu’une de ses filles était proche de Katherine Massey, 72 ans, leur voisine, qui a également été tuée.

Debout devant un mémorial près du parking du magasin, José Esquilin, 43 ans, et Alice Castricone, 46 ans, débattaient de l’opportunité d’envoyer leur fille, Avalynn Esquilin, 7 ans, à l’école lundi dernier.

Avalynn se tenait à proximité, avec un morceau de craie à la main, fixant un message qu’elle avait écrit avec un cœur en dessous: “RIP nous vous aimons, de nous tous.”

“Je ne sais tout simplement pas ce qui va se passer parce que beaucoup de gens tirent et tuent”, a-t-elle déclaré. Ses parents ont décidé de la garder à la maison le lundi et le mardi.

Le Dr Williams a envoyé une lettre au personnel et aux parents après la fusillade qui demandait aux directeurs de commencer la journée scolaire lundi dernier en donnant aux élèves et aux membres du personnel le temps de partager ce qu’ils avaient en tête. Des conseillers, des psychologues et des travailleurs sociaux étaient également disponibles.

« Il va falloir beaucoup de temps avant que l’un d’entre nous ne se sente vraiment en sécurité », a déclaré le Dr Williams. “Quand quelque chose d’aussi odieux se produit là-bas, vous vous demandez: Suis-je en sécurité quelque part?”

Alicia Northington, 45 ans, a déclaré que sa fille, Solei Watson, 7 ans, qui fréquente une école à charte locale, l’a récemment trouvée en train de pleurer et lui a demandé ce qui n’allait pas.

“Je n’ai pas vraiment abordé la partie du racisme, car je pense que le plus important pour elle est de savoir que les gens sont en deuil”, a déclaré Mme Northington, qui a déposé sa fille au lieu de lui permettre de prendre le bus.

Mais elle a dit que Solei lui avait demandé à plusieurs reprises ce que “l’homme blanc” dont elle avait entendu parler à l’école avait à voir avec la fusillade.

“Elle sait que c’est quelque chose avec le blanc et le noir”, a déclaré Mme Northington, ajoutant: “Je veux m’assurer qu’elle sait que tout n’est pas seulement blanc et noir. Quelque chose s’est passé, quelqu’un a individuellement fait quelque chose.

Elle a dit qu’il était impératif que sa fille reste à l’école. “Je veux aussi qu’elle sache que vous devez continuer à traverser cela, vous ne pouvez pas avoir peur”, a-t-elle déclaré.

Les enfants plus âgés sont beaucoup plus conscients des facteurs qui ont conduit à la fusillade, et certains ont hâte d’en parler.

Teraia, l’élève du secondaire, a déclaré qu’elle avait hâte de discuter du massacre, pensant que cela l’aiderait à comprendre ce qui s’était passé.

Mais lorsqu’elle en a parlé avec un enseignant et ses camarades de classe, a-t-elle dit, l’enseignant lui a dit de visiter une “salle de pleine conscience”, qui existait à l’école avant la fusillade.

Cela n’a pas été utile, a déclaré Teraia, ajoutant que le message semblait être: “‘Vivez la vie et n’ayez pas peur.'”

Myah Durham, 14 ans, était également frustrée par les conseils prodigués dans son école à charte.

“Cela n’a pas fonctionné pour moi”, a-t-elle déclaré, ajoutant qu’on lui avait dit: “Ça va aller, rien n’est jamais arrivé à Buffalo, priez simplement et gardez l’œil ouvert lorsque vous marchez, pas d’écouteurs dans votre oreilles, soyez conscient de votre environnement.

Myah a déclaré qu’elle avait vu les Blancs différemment depuis la fusillade, ne sachant pas qui était raciste, en qui elle pouvait avoir confiance. À l’intérieur de la classe, elle a du mal à se concentrer.

Heyward Patterson, 67 ans, une autre victime par balle, était diacre dans son église. Elle s’est souvenue qu’il la saluait toujours avec un câlin.

Sa mère, LeCandice Durham, l’a encouragée à garder la tête haute.

“Nous allons changer le récit, c’est le plan”, a déclaré Mme Durham, 36 ans, alors qu’elle se tenait près d’un mémorial à côté du supermarché mardi soir tandis que ses trois autres enfants dessinaient à la craie et se poursuivaient. “Je ne veux pas que Buffalo soit connu comme le lieu de la fusillade de masse.”

Elle a ajouté : « Allons-nous toujours être la ville des bons voisins ? Je crois que nous le ferons.

Pendant qu’elle parlait, Myah regardait au loin. Lorsqu’on lui a demandé si elle aussi avait de l’espoir, elle a haussé les épaules : « Je n’ai pas de réponse », a-t-elle répondu.

Ce qui a fait de l’East Side une cible pour le suspect – un pourcentage élevé de résidents noirs, vivant étroitement ensemble – en a fait une communauté pour les personnes qui vivent ici. De nombreux habitants vivent dans le quartier depuis des décennies. Ils se saluent par leur prénom.

Dans le même temps, les conditions de vie des résidents de Black Buffalo, à travers les mesures de santé, de logement, de revenu et d’éducation, se sont peu améliorées et, dans certains cas, ont diminué au cours des 30 dernières années, selon un rapport de 2021 de l’Université de Buffalo.

“L’école ne sait pas comment s’adapter à tout cela”, a déclaré le Dr Henry Louis Taylor Jr., professeur d’études urbaines à l’Université de Buffalo.

Les écoles publiques de Buffalo avaient déjà du mal à servir les élèves noirs, ont déclaré des experts en éducation. Le district les suspend à des tarifs particulièrement élevés par rapport aux autres villes de New York.

Le Bureau des droits civils du ministère fédéral de l’Éducation a trouvé des preuves substantielles d’inégalité raciale, y compris dans l’embauche et dans l’emplacement des nouvelles écoles, et a demandé à la ville d’y remédier. Mais les experts disent que peu de progrès ont été réalisés.

Le Dr Williams, le surintendant par intérim, a déclaré qu’il était indéniable qu’il y avait une certaine ségrégation dans les écoles. Mais elle a dit que permettre aux parents de décider où leurs enfants allaient à l’école avait évité que la situation ne s’aggrave.

« Avons-nous des choses que nous pouvons certainement améliorer ? Absolument », a-t-elle déclaré, ajoutant qu’elle continuerait à écouter.

Les élèves de l’East Community High School ont réagi à la fusillade de masse de plusieurs façons la semaine dernière, a déclaré Leah Rush, spécialiste du soutien familial chez Say Yes to Education Buffalo, une organisation à but non lucratif qui dessert les écoles de Buffalo, alors qu’elle était assise dans son bureau dans le clinique de santé de l’école vendredi.

Certains ont été retirés; d’autres se sont fâchés ou ont pleuré.

“La température globale est que les enfants se sentent épuisés, et je dirais un peu sans espoir de changement”, a déclaré Mme Rush, qui a travaillé à l’intérieur de l’école et effectué des visites à domicile au cours des six dernières années.

Elle a dit que les étudiants s’inquiétaient déjà pour leur sécurité, d’autant plus que certains avaient perdu des amis à cause de la violence armée. “Ils ont du mal à trouver des moyens de changer cela, en raison des années de ségrégation et d’oppression”, a-t-elle déclaré.

Samuel L. Radford III, co-président de We the Parents of Western New York, un groupe de défense des parents, a déclaré que la ville doit exploiter “toute la bonne volonté qui arrive dans la communauté, toute l’énergie” et trouver comment “changer les choses pour le mieux, pas seulement la rhétorique.”

Certains adolescents ouvrent la voie. Na’Kya McCann, 18 ans, étudiante en première année, a grandi dans l’East Side de Buffalo et entraîne des pom-pom girls pour un groupe de filles noires âgées de 6 ans et plus. Elle a créé son propre espace pour que les enfants avec qui elle travaille parlent de la fusillade.

Elle a dit qu’elle voulait leur apprendre à s’aimer, malgré le racisme et la haine.

Mme McCann, après l’entraînement de mercredi, a demandé si les jeunes pom-pom girls savaient que leur vie était précieuse. Le groupe de filles et un garçon assis en cercle autour d’elle hochèrent la tête, certains regardant leurs genoux.

“Oui, ils ne sont pas d’accord avec nous”, a déclaré Mme McCann. “Mais en fin de compte, leur énergie négative n’a rien à voir avec nous.”

Troy Closson et Jonah E. Bromwich reportage contribué.