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SHENZHEN / HONG KONG (Reuters) – Après avoir fui les universités de Hong Kong, considérées comme un gage de succès, les étudiants chinois du continent s'installent dans des auberges et des magasins de nouilles de la ville voisine de Shenzhen, se demandant comment ils vont terminer leurs études.

Les étudiants chinois fuient Hong Kong alors que les campus brûlent

Un manifestant antigouvernemental debout sur un graffiti sur une route lors d'une manifestation à Central, Hong Kong, Chine, le 14 novembre 2019. REUTERS / Athit Perawongmetha

Les campus devenant des champs de bataille enflammés, des cours annulés et un sentiment anti-chinois de plus en plus virulent, les étudiants de Chine continentale quittent Hong Kong sans avoir la moindre idée de leur retour éventuel.

«C’est vraiment plus dangereux et je ne vois pas s’améliorer», a déclaré un étudiant de 20 ans penchée sur une valise devant un restaurant à Shenzhen, à proximité de Hong Kong.

Les craintes se sont intensifiées cette semaine à cause d'une vidéo largement diffusée d'un étudiant du continent battu par des manifestants à l'Université des sciences et technologies de Hong Kong. La colère a bouilli là-bas après le décès d'un étudiant qui est tombé d'un parking alors que la police utilisait du gaz lacrymogène contre les manifestants.

«La discrimination à l’égard des continentaux s’aggrave», a déclaré Frank, âgé de 22 ans, un étudiant de troisième cycle qui venait de quitter l’université pour se rendre à Shenzhen. "Ils ont tellement de préjugés envers nous, continentaux, et cela ne changera pas, alors pourquoi revenir en arrière?"

Selon les chiffres officiels, avant que les manifestations antigouvernementales n'éclatent à Hong Kong il y a plus de cinq mois, environ 12 000 étudiants sur plus d'un million de Chinois de la partie continentale de Hong Kong vivaient à Hong Kong.

Le rythme des départs s'est accéléré cette semaine, alors que l'intensification de la violence transformait les campus en scènes cauchemardesques de bombes à essence enflammées et de gaz lacrymogène.

Des dizaines d'étudiants de l'Université chinoise de Hong Kong sur le continent étaient si craintifs qu'ils ont appelé la police et se sont enfuis mercredi par bateau de la police depuis un quai situé près du campus de Sha Tin pour éviter d'avoir à utiliser les routes bloquées par des manifestants en vêtement noir.

Des groupes de soutien à Shenzhen et à Hong Kong, des associations ayant des liens avec le continent se sont précipitées pour aider.

La communauté de la jeunesse de Shenzhen, gérée par la Ligue de la jeunesse communiste, a déclaré qu'elle avait été submergée d'appels après avoir offert un hébergement temporaire gratuit à des étudiants de la partie continentale fuyant Hong Kong.

L’Association des étudiants de l’Université de Pékin, HSBC EMBA, a annoncé qu’elle allait accueillir des étudiants de Hong Kong afin de leur permettre de poursuivre leurs études près du campus de l’université de Shenzhen avec un hébergement gratuit de sept jours maximum.

Quelques heures après l'offre, plus de 300 demandes avaient été reçues, selon un membre du personnel en charge de la permanence téléphonique.

Victor Mou, 35 ans, président de l'Association de la jeunesse de Hong Kong Nanjing, a déclaré à Reuters que le groupe avait déjà aidé une centaine d'étudiants du continent à se rendre à Shenzhen.

Certains étudiants espéraient ne pas être absents longtemps.

"Si le gouvernement peut contrôler la situation, je retournerai à Hong Kong la semaine prochaine", a déclaré Shuai, 22 ans, étudiant de troisième cycle à l'université des sciences et technologies de Hong Kong, accroupi sur les marches d'un auberge de jeunesse à Shenzhen.

PRESTIGE EN PLEIN

Une bonne réputation académique, une plus grande liberté et la possibilité de s'implanter à l'étranger sont autant de raisons qui incitent les étudiants chinois de Chine continentale à étudier à Hong Kong.

Avec trois universités classées dans le top 100 du classement mondial des universités par le Higher Higher Education, ce chiffre est identique à celui de la Chine continentale.

Mais certains cours sont maintenant annulés ou basculés vers l'apprentissage en ligne.

«Si tout le semestre est annulé, ils n’ont aucune raison de retourner à Hong Kong», a déclaré une femme de Chine continentale travaillant dans le secteur des relations publiques à Hong Kong et s’étant portée volontaire pour aider les étudiants en fuite, alors qu’elle guidait trois filles nerveuses dîner à Shenzhen.

Tous n'abandonnent pas.

"Tant que je resterai à la maison pendant les affrontements et que je ne violerai pas les lois et les tabous de protestation … je serai en sécurité", a déclaré Jane Chen, une étudiante en commerce de premier cycle du City University. "Je suis convaincu que l'esprit de Hong Kong sera bientôt rétabli."

Même si toutes les classes reprennent, un autre facteur qui éloigne les étudiants est la montée du sentiment anti-chinois à Hong Kong, générée par la crainte du resserrement du contrôle de Pékin.

Ces craintes ont alimenté les manifestations et une vague de colère populaire.

Les manifestants ont parfois visé le continent avec violence quand ils les ont contestés.

Dans la vie quotidienne, certains continentaux se plaignent de discrimination. Ils se distinguent par leurs accents ou leur incapacité à parler le dialecte cantonais largement utilisé à Hong Kong, ainsi que le mandarin en Chine continentale.

Un professeur responsable d'un programme de troisième cycle à la Baptist University de Hong Kong a déclaré s'attendre à une diminution d'un quart du nombre de candidatures. Toutefois, avec 1 000 candidatures pour 100 postes sur le continent, cela ne signifie pas qu'elles ne seront pas remplies.

"Les étudiants masqués et vêtus de noir ont vraiment terni la réputation de l'Université des sciences et technologies de Hong Kong et de l'Université de Hong Kong", a déclaré le nationaliste chinois Global Times. "Les étudiants de la partie continentale réfléchiront sûrement à deux fois avant de postuler à des collèges et universités à Hong Kong."

Sarah Wu, Clare Jim, Donny Kwok à Hong Kong et Keith Zhai à Singapour; Écrit par Matthew Tostevin; Édité par Simon Cameron-Moore

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