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WASHINGTON (Reuters) – Avec une crise sanitaire qui devrait entraîner une flambée des votes par correspondance en novembre, les responsables électoraux américains sont confrontés à un défi majeur: garantir que des dizaines de millions de bulletins de vote puissent atteindre les électeurs à temps pour être exprimés et soient rendus à temps pour être dénombré.

Les États-Unis voient un défi majeur dans la livraison de bulletins de vote record en novembre

PHOTO DE DOSSIER: Un résident dépose un bulletin de vote postal au bureau de vote d'Edmondson Westside High School, lors de l'élection spéciale pour le 7e siège du district du Maryland, précédemment détenu par le représentant Elijah Cummings (D-MD), à Baltimore, Maryland, États-Unis, 28 avril 2020. REUTERS / Tom Brenner / File Photo

Les récentes élections présidentielles et autres élections tenues au milieu de la pandémie de coronavirus – un échauffement pour les élections générales du 3 novembre si COVID-19 reste une menace – ont montré que certains États étaient dépassés par la précipitation soudaine à voter par courrier.

Près de la moitié des États américains autorisent les électeurs à demander des bulletins de vote par correspondance moins d'une semaine avant leurs élections. Même dans des circonstances normales, ce délai est souvent trop court pour garantir que les électeurs recevront leurs bulletins de vote et auront suffisamment de temps pour les retourner, selon les experts électoraux et les représentants de l'État.

Dans l'Ohio, par exemple, dont l'élection presque intégrale le 28 avril a été entachée par des retards de livraison des bulletins de vote, le secrétaire d'État républicain Frank LaRose a demandé aux législateurs des États de modifier le délai pour que les électeurs demandent un bulletin de vote à une semaine avant les élections, contre trois jours actuellement.

"Ce n'est pas possible sur le plan logistique" pour tous les électeurs qui demandent des bulletins de vote à la dernière minute pour les obtenir à temps pour les retourner par courrier, a déclaré LaRose à Reuters. "Cela dépend de beaucoup de chance."

L'enjeu est l'intégrité des élections générales, et peut-être leur résultat. Les électeurs qui respectent les règles de leur État mais qui ne peuvent pas récupérer leur bulletin de vote à temps en raison de leur faute pourraient être effectivement privés de leurs droits. Cela pourrait déclencher des contestations judiciaires dans les États où la course entre le président Donald Trump et son rival démocrate Joe Biden sera décidée à marges minces. Des concours serrés pourraient également décider du contrôle du Sénat américain et de la Chambre des représentants.

"Les citoyens pourraient répondre à tout cela et dire que notre démocratie est brisée", a déclaré Paul Gronke, un politologue qui s'attend à ce qu'environ la moitié de tous les bulletins de vote soient déposés par courrier en novembre, contre un cinquième de cette manière en 2016.

"Les responsables électoraux doivent bouger maintenant" pour préparer le déplacement rapide du courrier électoral et pour éviter la privation généralisée des droits de vote, a déclaré Gronke, qui dirige le Early Voting Information Center au Reed College de Portland.

Certains agissent. La commission électorale bipartisane du Wisconsin travaille sur l'ajout de nouveaux codes-barres aux enveloppes de vote pour les suivre par la poste, selon un expert, les États-Unis aideraient le United States Postal Service à les traiter plus rapidement. La commission prévoit également d'envoyer par courrier électronique les demandes de vote par correspondance à 2,7 millions d'électeurs inscrits qui ne figurent pas déjà sur les listes électorales des absents, ce qui devrait contribuer à réduire les demandes de 11e heure.

Le secrétaire d'État démocrate du Michigan prévoit également d'envoyer par la poste des demandes de vote par correspondance à chaque électeur avant les élections de novembre, comme l'ont fait les secrétaires d'État républicains de Géorgie et de l'Iowa pour leurs primaires de juin.

Trump a critiqué le plan du Michigan et certains législateurs de l'État républicain l'ont qualifié de dépense inutile. Le président et ses alliés à travers le pays ont déclaré à plusieurs reprises que le vote par correspondance était sujet à la fraude, même si de nombreuses études indépendantes en ont trouvé peu de preuves.

Les experts sont les plus préoccupés par les États du champ de bataille qui ont peu d'antécédents en matière de vote à grande échelle par courrier, notamment le Wisconsin, la Caroline du Nord et la Pennsylvanie. Ils font partie des 24 États dans lesquels les bulletins de vote postal ne représentaient pas plus de 8% des bulletins de vote comptés aux élections de mi-mandat de 2018, selon le Brennan Center for Justice de l'Université de New York.

L'incapacité de ces États à se préparer pourrait conduire à des combats juridiques désordonnés en cas de concours serré en novembre, a déclaré Edward Foley, expert en droit électoral à l'Ohio State University.

"Si vous avez 10 000 électeurs qui n'ont jamais reçu leur bulletin de vote, ou si leur bulletin de vote n'a pas été retourné par la poste et que la marge à l'échelle de l'État est de 3 000, eh bien maintenant vous avez un litige concernant les résultats", a déclaré Foley.

Le service postal a fixé en interne des objectifs de livraison pour le courrier électoral variant entre un et trois jours, selon un audit du service de courrier électoral par l'inspecteur général de l'USPS publié en novembre. Mais lors des élections de 2018, environ un envoi politique et électoral sur 20 a pris plus de temps que prévu, a révélé l'audit.

Dans une déclaration à Reuters, le service postal a déclaré qu'il tenait des discussions avec les autorités électorales nationales et locales à l'échelle nationale sur la façon de concevoir leurs envois pour un traitement et une livraison efficaces.

Certains défenseurs des droits de vote craignent que ces efforts n'aillent pas assez loin. Fixer un délai plus tôt pour demander un bulletin de vote pourrait également rendre plus difficile le vote des personnes qui contractent le coronavirus ou qui ont d'autres problèmes juste avant les élections, a déclaré Jen Miller, directrice exécutive de la League of Women Voters of Ohio.

Miller préconise que l'Ohio envoie des demandes de vote à tous les électeurs inscrits et installe davantage de boîtes de dépôt afin que les électeurs concernés puissent y déposer des bulletins.

"Je pense qu'il est raisonnable qu'un Ohioan s'inquiète de mettre son bulletin de vote par la poste", a déclaré Miller.

(Pour un graphique sur la part des électeurs américains qui ont voté par courrier, voir: tmsnrt.rs/2XvVajc)

«DÉFIS TERRIFIQUES»

Les élections d'avril dans le Wisconsin et l'Ohio, qui comprenaient des concours de nomination présidentielle, ont offert un aperçu de ce qui pourrait se produire si le coronavirus faisait rage en novembre et le vote en personne était sévèrement restreint.

Après que l'Ohio a fortement réduit le vote en personne, les fonctionnaires électoraux ont été inondés d'environ 2 millions de demandes de vote par correspondance – plus de six fois le nombre de bulletins de vote postaux lors de la primaire de 2016. Mais alors qu'ils se précipitaient pour traiter les demandes, ils ont découvert que certains bulletins de vote envoyés aux électeurs avaient mis jusqu'à neuf jours pour les atteindre.

Ce qu'ils ne savaient pas à l'époque, et que Reuters a exclusivement appris, était qu'une épidémie de coronavirus ravageait une installation de tri du courrier dans le Michigan voisin appelé le Michigan Metroplex, retardant le courrier électoral à destination du nord-ouest de l'Ohio.

Selon Roscoe Woods, au moins deux travailleurs de l'usine de la région de Detroit sont morts après avoir été testés positifs pour COVID-19, et des centaines de ses quelque 700 travailleurs syndiqués étaient malades ou en quarantaine pendant plusieurs jours entre la mi-mars et la mi-avril. le chef de la section locale de l'American Postal Workers Union.

Les lettres ont été expédiées en Ohio non triées, forçant les bureaux de poste locaux à organiser manuellement le courrier pour la livraison, a déclaré Woods à Reuters.

"Je ne pense pas que quiconque était préparé au niveau d'infection", a déclaré Woods.

Le service postal a déclaré à Reuters qu'il enquêtait sur l'affaire, mais ne confirmerait pas une épidémie de coronavirus au Metroplex. Un porte-parole du bureau de LaRose, le secrétaire d'État de l'Ohio, a déclaré que le service postal a confirmé que le Metroplex était le problème.

LaRose a déclaré que l'expérience lui avait laissé de grandes inquiétudes au sujet de novembre. Il prévoit que jusqu'à 60% des bulletins de vote de l'Ohio seront déposés par la poste, le triple du pourcentage par rapport à 2016.

"J'espère que nous n'aurons plus jamais à procéder à des élections par vote par correspondance", a-t-il déclaré.

Dans le Wisconsin, un État du champ de bataille important qui a été décidé en faveur de Trump par moins d'un point de pourcentage en 2016, environ 1,3 million d'électeurs ont demandé des bulletins de vote par correspondance pour sa primaire du 7 avril, surchargeant les fonctionnaires habitués à ne publier qu'une fraction de ce nombre.

Dans un rapport du 15 mai, la Commission électorale du Wisconsin a déclaré que 2 659 bulletins de vote avaient été jetés parce qu'ils étaient arrivés après le 13 avril, le dernier jour où les bulletins postés par le jour du scrutin pouvaient être comptés. La commission ne sait pas combien de ces documents ont été oblitérés à temps, a déclaré le porte-parole Reid Magney.

La commission a déclaré qu’elle s’attendait à «de formidables défis» en novembre. Il estime que plus de la moitié des 3,4 millions d'électeurs inscrits de l'État pourraient demander des bulletins de vote par correspondance. En novembre 2016, un peu moins de 150 000 – soit environ 5% des trois millions de votes – ont été exprimés par courrier.

En Caroline du Nord, un autre État concurrentiel, le conseil électoral de l'État s'attend à ce que 30 à 40% des bulletins de vote soient déposés par la poste et travaille à la mise en place de nouveaux codes à barres sur toutes les enveloppes de vote, a déclaré Patrick Gannon, porte-parole du conseil.

Les États-Unis voient un défi majeur dans la livraison de bulletins de vote record en novembre
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Les bulletins de vote par correspondance qui parviennent aux bureaux électoraux de la Caroline du Nord jusqu'à trois jours après l'élection sont comptés tant qu'ils portent le cachet de la poste le jour du scrutin.

Mais Jason Roberts, un membre démocrate du bureau des élections du comté d'Orange, en Caroline du Nord, a déclaré qu'il avait vu des dizaines de bulletins de vote dans la primaire de mars de l'État qui avaient été oblitérés à temps mais sont arrivés quatre ou cinq jours après les élections.

"J'hésiterais à voter par correspondance en Caroline du Nord le jour du scrutin compte tenu de ce que j'ai vu", a déclaré Roberts.

Reportage de Jason Lange à Washington; Reportage supplémentaire par Michael Martina à Detroit; Montage par Soyoung Kim et Marla Dickerson

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