Les États-Unis restituent 30 antiquités pillées au Cambodge

Des responsables américains et cambodgiens ont exhorté lundi les musées et les collectionneurs privés à enquêter sur les origines de leur art khmer pour déterminer s’il avait été pillé, et les responsables ont démontré l’omniprésence de ces vols lors d’un événement célébrant le retour de 30 antiquités au Cambodge.

Derrière les officiels se trouvaient sept chefs-d’œuvre de l’ancien patrimoine du pays, dont une statue en grès du Xe siècle, connue sous le nom de “Skanda sur un paon”, qui, selon les enquêteurs, a été volée dans un temple par un conscrit khmer rouge et un pilleur autoproclamé dans 1997.

Le gouvernement cambodgien accueillera également une sculpture de cinq pieds de haut d’un dieu hindou, Ganesha, mais la sculpture de quatre tonnes n’était représentée que sur une affiche lundi, de peur qu’elle ne casse les ascenseurs des bureaux de Manhattan du procureur américain. pour le district sud de New York.

Les deux objets auraient été pillés sur le site archéologique de Koh Ker, la capitale de l’ancien empire khmer.

Les antiquités qui sont rapatriées, ont déclaré les responsables, ont toutes été trafiquées par un réseau de pillage organisé et vendues sur le marché de l’art occidental par l’intermédiaire de Douglas AJ Latchford, un marchand d’art britannique et collectionneur d’antiquités cambodgiennes. Il est décédé en 2020, moins d’un an après avoir été accusé de contrebande de reliques pillées et de dissimulation de leurs histoires entachées en falsifiant des documents pour aider à les vendre.

“C’est comme un retour des âmes de notre culture à nos peuples”, a déclaré Keo Chhea, ambassadeur du Cambodge aux États-Unis, lors de la conférence de presse de lundi.

Les reliques ont été restituées dans le cadre d’une enquête sur M. Latchford par les procureurs fédéraux de New York et le Department of Homeland Security. Ils ont été saisis à deux individus et à un musée américain qui possédaient les artefacts. Tous trois ont coopéré avec les enquêteurs.

“Nous félicitons les individus et les institutions qui ont décidé de faire ce qu’il fallait”, a déclaré Damian Williams, l’avocat américain du district sud, “et après avoir appris l’origine des antiquités en leur possession, ils ont décidé de retourner volontairement ces pièces dans leur pays d’origine. ”

Le propriétaire de “Skanda sur un paon”, qui représente la divinité hindoue Skanda chevauchant l’oiseau, a hérité de la sculpture d’un collectionneur qui l’avait achetée à M. Latchford en 2000 pour 1,5 million de dollars, selon des documents judiciaires. L’héritier, qui n’a pas été identifié publiquement, a accepté de céder la possession de l’artefact aux autorités fédérales.

Vingt-cinq des antiquités qui sont restituées au Cambodge ont été rendues par James H. Clark, le pionnier de l’Internet et fondateur de Netscape, qui a déclaré avoir dépensé environ 35 millions de dollars pour acheter des dizaines d’antiquités cambodgiennes et d’Asie du Sud-Est, dont il avait l’habitude de meubler un penthouse à Miami Beach.

“Un jour, je me souviens avoir traversé mon appartement en regardant ces objets et en pensant:” Ils devraient vraiment être dans un musée et non entre des mains privées “”, a déclaré M. Clark lors d’un entretien téléphonique lundi. “Et c’est là qu’ils seront.”

Des responsables fédéraux ont déclaré que M. Latchford avait dupé M. Clark en lui faisant croire que les artefacts étaient légitimement vendus et qu’une fois qu’ils avaient présenté des preuves du contraire, M. Clark avait accepté de remettre 35 articles, dont la plupart provenaient du Cambodge. Ces objets comprennent le Ganesha à tête d’éléphant, un Bouddha assis en bronze et un Bouddha en grès.

Les 30 artefacts cités lundi devraient arriver au Cambodge d’ici octobre, après quoi le gouvernement espère organiser une célébration nationale autour de leur retour, a déclaré Bradley J. Gordon, un avocat représentant le pays. Les responsables gouvernementaux ont l’intention que les articles soient finalement exposés au public, a-t-il déclaré.

Quatre des antiquités ont été rendues par le Denver Art Museum. Le musée a refusé de commenter la cérémonie, mais a déclaré qu’il recherchait également actuellement deux objets thaïlandais liés à M. Latchford.

L’affaire pénale contre M. Latchford a été abandonnée depuis sa mort. De son vivant, M. Latchford, qui avait été félicité par le gouvernement cambodgien pour sa bourse d’études sur l’art khmer et ses contributions aux musées d’État, avait soutenu que les Occidentaux qui achetaient de telles antiquités et les vendaient ou les donnaient aux musées les sauvaient d’éventuelles destruction.

Lors de la cérémonie de lundi, une délégation de responsables cambodgiens a voyagé à travers les États-Unis pendant 10 jours, visitant des musées en Californie, au Texas, en Pennsylvanie et à New York pour demander de la documentation relative aux collections khmères des institutions.

Leurs efforts font partie d’une campagne mondiale visant à récupérer des centaines d’artefacts khmers et pré-khmers qui ont fait le tour du monde à la suite de décennies de pillages. Leur mission a été considérablement renforcée avec l’aide d’un Cambodgien nommé Toek Tik, l’ancien conscrit khmer rouge, qui a révélé aux autorités les détails de sa prolifique carrière de pillage afin de se racheter pour des actions qu’il regrette maintenant.

Sopheap Meas, directrice adjointe de la gestion des antiquités au ministère cambodgien de la Culture et des Beaux-Arts, a déclaré qu’au cours de ses voyages, elle avait vu de nombreux objets uniques qui, selon elle, n’auraient jamais dû quitter le Cambodge.

“La charge de la preuve devrait incomber aux musées pour montrer qu’ils ont le droit de posséder légalement les trésors nationaux du Cambodge”, a-t-elle déclaré.

Le message principal de l’événement, selon des responsables des États-Unis et du Cambodge, était que même si ces objets étaient rapatriés, beaucoup d’autres d’origine illicite restaient entre les mains de collectionneurs privés et de musées. M. Williams a encouragé “toute personne qui pense avoir obtenu illégalement des antiquités cambodgiennes ou autres en sa possession à se manifester”.

“Nous savons que ce problème va beaucoup plus loin, plus profondément que l’activité d’un seul homme”, a déclaré M. Chhea.