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WASHINGTON / PARIS (Reuters) – L'administration Trump a déclaré jeudi qu'elle autoriserait les entreprises russes, chinoises et européennes à poursuivre leur travail sur les sites nucléaires iraniens, arguant que leur présence rend plus difficile pour Téhéran le développement d'armes nucléaires.

Les États-Unis renouvellent leurs dérogations sur les travaux nucléaires en Iran, mais sanctionnent un haut responsable nucléaire iranien

PHOTO DE DOSSIER: Un drapeau iranien flotte devant le siège de l'Agence internationale de l'énergie atomique (AIEA) à Vienne, en Autriche, le 9 septembre 2019. REUTERS / Leonhard Foeger / File Photo

Mais les États-Unis ont également imposé des sanctions à l’Organisation iranienne de l’énergie atomique (AEOI) et à son chef, une mesure que le porte-parole de l’entité iranienne a décrite comme un signe du «désespoir» de Washington.

L'administration Trump, qui en 2018 s'est retirée de l'accord sur le nucléaire iranien de 2015 et a réimposé les sanctions contre l'Iran, laissera le travail aller de l'avant en accordant des dérogations aux sanctions qui empêchent les entreprises non américaines de traiter avec l'AEOI.

Le renouvellement des dérogations pour 60 jours permettra aux travaux de non-prolifération de se poursuivre au réacteur de recherche à eau lourde d'Arak, à la centrale nucléaire de Bushehr, au réacteur de recherche de Téhéran et à d'autres initiatives de coopération nucléaire.

Téhéran a rejeté les affirmations occidentales selon lesquelles il aurait cherché à développer des armes nucléaires et jeudi, le porte-parole de l'AEOI, Behrouz Kamalvandi, a réaffirmé que le programme nucléaire civil iranien se poursuivrait "de plein fouet".

«Imposer des sanctions… est un jeu politique joué par Washington. Ces sanctions n'ont aucune valeur et sont des mesures enfantines », a déclaré Kamalvandi à l'agence de presse iranienne Fars.

Des sénateurs républicains de premier plan et d'autres faucons iraniens avaient exercé des pressions intensives pour empêcher les dernières dérogations alors que le président américain Donald Trump cherchait à exercer plus de pression sur l'Iran après que les deux ennemis de longue date étaient au bord de la guerre au début du mois.

"Nous surveillerons de près tous les développements du programme nucléaire iranien et le secrétaire (Mike) Pompeo peut mettre fin à ces projets si les développements le justifient", a déclaré Brian Hook, représentant spécial américain pour l'Iran, lors d'une conférence de presse.

Le sénateur républicain Marco Rubio s'est dit mécontent du renouvellement de la dérogation.

"Bien que je sois heureux de voir de nouvelles sanctions imposées à l’Organisation iranienne de l’énergie atomique et à son chef, l’administration devrait mettre fin aux dispenses controversées de sanctions contre le programme nucléaire civil iranien et exercer une pression maximale sur le régime de Téhéran", a déclaré Rubio dans un communiqué.

Les dérogations sont une pause rare dans une politique américaine durcie envers l'Iran. Le dernier développement fait suite à des semaines de tension extrême après que Washington a tué le général iranien Qassem Soleimani et l'Iran ont riposté par une frappe de missiles sur des bases en Irak abritant des troupes américaines.

Dans le cadre de l'accord de 2015 entre l'Iran et six puissances mondiales – la Grande-Bretagne, la Chine, la France, l'Allemagne, la Russie et les États-Unis – Téhéran a accepté de limiter son programme nucléaire en échange de la levée des sanctions économiques qui avaient paralysé son économie.

Trump a unilatéralement abandonné l'accord en mai 2018 et a réimposé les sanctions américaines dans une campagne de «pression maximale» conçue pour forcer l'Iran à retourner à la table des négociations.

Washington a mis fin en novembre à la levée des sanctions concernant la centrale nucléaire iranienne de Fordow après que Téhéran a repris l'enrichissement d'uranium sur le site souterrain.

«Il y avait une différence d'opinion entre le Trésor américain et le Département d'État. Le Trésor a gagné », a déclaré un diplomate occidental. «Il y a un appétit pour plus de sanctions, donc c'était une surprise; mais d'autres soutiennent que ces dérogations sont essentielles pour garantir la non-prolifération. »

PLUS DE SANCTIONS

Jeudi, les Etats-Unis ont placé Ali Akbar Salehi, chef de l'AEOI, et l'organisation elle-même sous le coup des sanctions américaines, a déclaré Hook.

La décision de sanctionner Salehi et l'AEOI aurait un impact sur le programme nucléaire civil iranien car il a le contrôle opérationnel du programme, y compris l'achat de pièces pour les installations nucléaires.

La semaine dernière, trois sénateurs républicains connus pour être proches de Trump – Tom Cotton de l'Arkansas, Ted Cruz du Texas et Lindsey Graham de Caroline du Sud – avaient demandé que les dérogations nucléaires civiles restantes soient annulées.

"Assez, c'est assez", ont déclaré les sénateurs et la députée républicaine américaine Liz Cheney dans un communiqué conjoint.

Le diplomate a déclaré que les États-Unis avaient probablement choisi de prolonger la dérogation accordée à Bushehr, car la société russe ciblée fournit également du combustible nucléaire aux installations américaines, ce qui pourrait causer des maux de tête à l'administration.

Reportage par Humeyra Pamuk à Washington et John Irish à Paris; Rapports supplémentaires de Daphne Psaledakis et Parisa Hafezi à DUBAI; Écriture par John Irish; Montage par Jonathan Oatis et Lisa Shumaker

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