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Les États-Unis prévoient de construire des réacteurs nucléaires à utiliser sur la Lune et sur Mars qui permettraient aux humains de les habiter pendant de longues périodes – et ils demandent l’aide du secteur privé pour le faire.

Washington veut avoir un «Système d’alimentation en surface de fission» prêt à se rendre dans l’espace d’ici la fin de 2026, selon une demande formelle émise vendredi par le ministère de l’Énergie et adressée à «Leaders des industries nucléaire et spatiale.»

La demande demande aux dirigeants de l’industrie d’aider le gouvernement à développer des technologies innovantes qui fonctionneront à la fois sur la lune et sur Mars.

«La perspective de déployer un réacteur avancé sur la surface lunaire est aussi excitante que stimulante», a déclaré John Wagner, directeur associé du laboratoire de la Direction des sciences et technologies nucléaires de l’INL.

Premièrement, une conception de réacteur devra être développée. Ensuite, un réacteur d’essai sera construit, ainsi qu’un autre qui sera envoyé sur la Lune. Un système de vol et un atterrisseur devront également être conçus pour que le réacteur puisse être transporté. Le prototype ressemblera « dans toute la mesure du possible » tous les aspects du réacteur proprement dit qui seront ensuite déployés sur la Lune, « Qui doit inclure l’extensibilité à Mars, » dit la demande.

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Le réacteur ne peut pas peser plus de 3 500 kg (7 700 livres) et devra être capable de fonctionner de manière quasi autonome pendant au moins 10 ans. Il doit également être capable de produire au moins 10 kilowatts d’électricité. Plusieurs réacteurs seront probablement emmenés sur la Lune ou sur Mars pour répondre à la demande d’un «Présence humaine durable», dit le département de l’énergie.

Le réacteur soutiendra l’exploration de la zone polaire sud de la Lune, alors qu’aucune zone spécifique de Mars n’a encore été identifiée pour l’exploration.

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La NASA, le département de l’énergie et l’installation de recherche nucléaire du laboratoire national de l’Idaho examineront les idées qui se présenteront pour voir comment développer le réacteur. Une réunion de diffusion Web gouvernement-industrie se tiendra ensuite en août pour discuter des attentes à l’égard du programme.

On craint qu’en raison du calendrier et des paramètres de la conception, de l’uranium hautement enrichi puisse finir par être utilisé, qui peut également être utilisé pour fabriquer des armes.

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«Cela peut conduire ou lancer une course spatiale internationale pour construire et déployer de nouveaux types de réacteurs nécessitant de l’uranium hautement enrichi», Edwin Lyman, directeur du projet de sûreté de l’énergie nucléaire à l’Union of Concerned Scientists, a déclaré au New York Times.

La nouvelle intervient alors que les États-Unis et la Russie se sont affrontés cette semaine sur la militarisation de l’espace. Washington a accusé Moscou d’avoir testé jeudi une arme antisatellite spatiale. La Russie a rejeté l’affirmation des États-Unis en tant que propagande et a déclaré qu’il s’agissait d’une tentative de « distraire » du fait que les États-Unis eux-mêmes veulent déployer des armes spatiales.

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