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Les États-Unis commenceront à bloquer les paiements d’obligations de la Russie aux investisseurs américains

WASHINGTON – L’administration Biden commencera à empêcher la Russie de payer les détenteurs d’obligations américains, augmentant la probabilité du premier défaut de paiement de la dette extérieure russe en plus d’un siècle.

Une exemption aux sanctions radicales que les États-Unis ont imposées à la Russie en guise de punition pour son invasion de l’Ukraine a permis à Moscou de continuer à payer ses dettes depuis février. Mais cette exclusion expirera mercredi et les États-Unis ne la prolongeront pas, selon un avis publié mardi par le département du Trésor. En conséquence, la Russie sera incapable de payer des milliards de dollars de dettes et d’intérêts sur les obligations détenues par des investisseurs étrangers.

Cette décision représente une escalade des sanctions américaines à un moment où la guerre en Ukraine continue de s’éterniser, la Russie montrant peu de signes de relâchement. Les responsables de l’administration Biden avaient débattu de l’opportunité de prolonger ce que l’on appelle une licence générale, qui a permis à la Russie de payer des intérêts sur la dette qu’elle a vendue. En prolongeant la dérogation, la Russie aurait continué à épuiser ses réserves en dollars américains et les investisseurs américains auraient continué à recevoir leurs paiements garantis. Mais les responsables, qui ont tenté d’intensifier la pression sur l’économie russe, ont finalement déterminé qu’un défaut russe n’aurait pas d’impact significatif sur l’économie mondiale.

La secrétaire au Trésor, Janet L. Yellen, a indiqué comment l’administration Biden penchait lors d’une conférence de presse en Europe la semaine dernière, lorsqu’elle a déclaré que l’exemption avait été créée pour permettre une “transition ordonnée” afin que les investisseurs puissent vendre des titres. Cela a toujours été prévu pour une durée limitée, a-t-elle déclaré. Et elle a noté que la capacité de la Russie à emprunter de l’argent à des investisseurs étrangers a déjà été essentiellement coupée par d’autres sanctions imposées par les États-Unis.

“Si la Russie est incapable de trouver un moyen légal d’effectuer ces paiements, et qu’elle fait techniquement défaut sur sa dette, je ne pense pas que cela représente vraiment un changement significatif dans la situation de la Russie”, a déclaré Mme Yellen. “Ils sont déjà coupés des marchés mondiaux des capitaux, et cela continuerait.”

Bien que l’impact économique d’un défaut de paiement de la Russie puisse être minime, c’est un résultat que la Russie avait tenté d’éviter et la décision de l’administration Biden représente une escalade des sanctions américaines. La Russie a déjà tenté en vain d’effectuer des paiements d’obligations en roubles et a menacé d’intenter une action en justice, arguant qu’elle ne devrait pas être considérée comme en défaut sur sa dette si elle n’est pas autorisée à effectuer des paiements.

“Nous ne pouvons que spéculer sur ce qui inquiète le plus le Kremlin en cas de défaut : la tache sur le bilan de Poutine en matière de gestion économique, les atteintes à la réputation, les dominos financiers et juridiques qu’un défaut met en mouvement, etc.”, a déclaré Tim Samples, professeur d’études juridiques au Terry College of Business de l’Université de Géorgie et expert en dette souveraine. “Mais une chose est assez claire : la Russie tenait à éviter ce scénario, prête même à effectuer des paiements avec de précieuses devises étrangères non sanctionnées pour éviter un défaut majeur.”

Les experts en sanctions ont estimé que la Russie a environ 20 milliards de dollars d’encours de dette qui ne sont pas détenus en roubles. Il n’est pas clair si l’Union européenne et la Grande-Bretagne suivront l’exemple des États-Unis, ce qui exercerait encore plus de pression sur la Russie et laisserait un plus grand nombre d’investisseurs impayés, mais la plupart des récentes sanctions ont été étroitement coordonnées.

La perspective d’un défaut de paiement de la Russie a déjà accablé de pertes certains grands investisseurs américains. Pimco, la société de gestion de placements, a vu la valeur de ses avoirs obligataires russes baisser de plus d’un milliard de dollars cette année et les fonds de pension et les fonds communs de placement exposés à la dette des marchés émergents ont également connu des baisses.

À court terme, la Russie a deux paiements d’obligations en devises à échéance vendredi, qui ont tous deux des clauses dans leurs contrats qui permettent le remboursement dans d’autres devises si “pour des raisons indépendantes de sa volonté”, la Russie n’est pas en mesure d’effectuer les paiements dans les délais initialement convenus. devise.

La Russie doit environ 71 millions de dollars en paiements d’intérêts pour une obligation libellée en dollars qui arrivera à échéance en 2026. Le contrat prévoit une clause à payer en euros, en livres sterling et en francs suisses. La Russie doit également 26,5 millions d’euros (28 millions de dollars) en paiements d’intérêts pour une obligation libellée en euros qui arrivera à échéance en 2036, qui peut être remboursée dans des devises alternatives, y compris le rouble. Les deux contrats prévoient un délai de grâce de 30 jours pour que les paiements parviennent aux créanciers.

Le ministère russe des Finances a déclaré vendredi qu’il avait envoyé les fonds à son agent de paiement, le National Settlement Depository, une institution basée à Moscou, une semaine avant l’échéance du paiement.

Le ministère des Finances a déclaré qu’il avait honoré ces obligations. Mais d’autres transactions sont nécessaires avec les institutions financières internationales avant que les paiements puissent parvenir aux détenteurs d’obligations.

Adam M. Smith, qui a occupé le poste de haut responsable des sanctions au département du Trésor de l’administration Obama, a déclaré qu’il s’attendait à ce que la Russie fasse très probablement défaut en juillet et qu’une vague de poursuites de la part de la Russie et de ses investisseurs soit susceptible de s’ensuivre.

Bien qu’un défaut infligera des dommages psychologiques à la Russie, a-t-il dit, il augmentera également les coûts d’emprunt pour les Russes ordinaires et nuira aux investisseurs étrangers qui n’ont pas été impliqués dans l’invasion russe de l’Ukraine.

“La question intéressante pour moi est, quel est l’objectif politique ici?” dit M. Smith. “C’est ce qui n’est pas tout à fait clair pour moi.”

Alan Rappeport a rapporté de Washington et Eshe Nelson de Londres.