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Le titulaire de la Ligue des champions avait eu besoin d'un match nul contre le Red Bull Salzburg pour garantir sa place dans les 16 derniers, mais jusqu'à ce que les buts de Naby Keita et Mo Salah en seconde période aient finalement remporté une victoire 2-0 mardi, il y avait un sentiment palpable que Liverpool vivait juste un peu trop près du bord à son goût.

Les nerfs s'effilochèrent alors que Salah ratait chance après chance. Ils se sont effrités encore plus alors que Salzbourg a souvent percé une défense de Liverpool qui a eu du mal à garder les draps propres cette saison.

Sept ans après que Chelsea n'ait pas atteint les huitièmes de finale après avoir remporté la Ligue des champions la saison précédente – Salzbourg pourrait-il vraiment retirer celui des grands chocs européens et condamner Liverpool à un sort similaire?

Cette saison, l'équipe autrichienne a prouvé l'un des packages surprise de la Ligue des champions sous la direction de son manager américain Jesse Marsch.

Lorsque les deux équipes se sont rencontrées à Anfield dans le groupe E, la conversation à mi-temps de l'équipe de Marsch a exhorté ses joueurs à montrer plus de combat contre Liverpool est devenu viral alors que l'Américain a basculé entre l'anglais et l'allemand, poivrant sa langue avec une fusillade d'explétifs dans une performance qui était comme une représentation théâtrale en solo.

Compte tenu de ce qui était en jeu pour Salzbourg – une place dans les phases éliminatoires de la compétition la plus prestigieuse d'Europe ainsi que des millions de dollars supplémentaires pour le faire – l'équipe autrichienne a pris un départ fulgurant comme Erling Braut Håland, Hwang Hee-chan et Takumi Minamino a perturbé l'équipe de Jurgen Klopp.

Dans ces échanges d'ouverture, Virgil van Dijk a été laissé brailler ses camarades défenseurs alors que Salzbourg a menacé de prendre la tête à plusieurs reprises.

S'il y avait des tensions dans la ligne arrière de Liverpool, un élément d'autorité calme a été fourni par son gardien Alisson Becker.

Lors du dernier match de la phase de groupes de la saison dernière, Alisson a dû effectuer un étonnant dernier souffle pour s'assurer que Liverpool a dépassé Napoli pour atteindre les 16 derniers et mardi, le gardien brésilien a fait un certain nombre d'interventions clés pour garder le score sans but.

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Avant ce groupe E, une grande partie des commentaires pré-médiatiques entouraient Håland, dont la notation a été la clé de l'impressionnante campagne de Salzbourg en Ligue des champions – sa première depuis 1994.

Malheureusement pour l'équipe à domicile, le Norvégien de 19 ans a eu du mal à reproduire les exploits qui lui avaient valu huit buts en cinq matchs.

Juste avant que Liverpool ne prenne les devants, Håland a réussi à entrevoir le but, mais sa touche normalement infaillible l'a abandonné alors qu'il tirait le ballon dans le filet latéral.

Peu de temps après, Liverpool a pris les devants avec un but qui portait la marque à tant de leurs buts cette saison – Trent Alexander Arnold changeant de pièce pour trouver son compatriote arrière latéral Andrew Robertson puis Sadio Mane créant des ravages.

Après que Robertson a échangé des passes avec Mane, l'international sénégalais s'est déchaîné dans la surface de réparation, persuadant le gardien de Salzbourg Cican Stankovic de quitter précipitamment son but. Et quand Mane a traversé pour Keita, tout ce que l'international guinéen avait à faire était de rentrer chez lui dans le filet vide.

Mane et Keita avaient déjà joué pour Salzbourg et leur combinaison pour ce premier but a aspiré l'air de la Red Bull Arena – à l'exception de la fin où les supporters de Liverpool étaient rassemblés.

Quelques secondes plus tard, Salah a bel et bien éclaté le ballon de Salzbourg.

La passe de Jordan Henderson a propulsé Salah hors de portée et alors que Stankovic sortait de sa surface de réparation, l'international égyptien a poussé le ballon devant le gardien de Salzbourg, mais ce faisant, l'angle par rapport au but adverse s'est rétréci de manière alarmante. D'une manière ou d'une autre, Salah a recalibré ses vues et guidé son tir dans le filet.

Après le match, Robertson a qualifié le but de "ridicule" tandis que le milieu de terrain de Liverpool James Milner a plaisanté dans un tweet: "#MolovesPythagorastheorem."

Après avoir manqué une multitude d'occasions auparavant – sans doute tous plus difficiles que son objectif – la capacité de Salah à rester non perturbé à un moment charnière a impressionné Klopp.

"Quand nous avons eu le ballon, nous avions des gardes et nous n'avons pas marqué", a déclaré le manager de Liverpool à BT Sport. "Puis Mo a marqué la situation la plus difficile de toute la nuit – il a marqué ce but.

"Je n'ai aucune idée [comment]. Avec sa qualité, comment il n'a pas marqué un ou deux des autres, je n'en ai aucune idée."

Quelques jours après qu'Anthony Joshua ait retrouvé ses ceintures mondiales, Marsch a comparé le slugfest de mardi à Salzbourg à un combat de boxe – avant que Liverpool ne frappe l'équipe autrichienne avec deux coups rapides.

"Nous avons dit que nous aurions besoin de notre meilleure performance pour gagner ce match et nous l'avons donnée jusqu'au premier but", a déclaré Marsch sur le site Web de l'UEFA Champions League.

"Je pense que les choses auraient été différentes si nous avions marqué le premier. Mais à la fin, ils ont montré leur qualité, en particulier le deuxième but de Salah. C'était comme un combat de poids lourds; ils nous ont frappés, nous les avons frappés, puis ils nous ont frappés" deux fois pour le KO. "

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La victoire de Liverpool a permis à l'équipe de Klopp de terminer en tête du groupe E, un point devant Napoli, qui a battu l'équipe belge Genk 4-0.

"Ils ont commencé si directement", a déclaré Klopp à BT Sport. "Ils ont fait tellement de choses intelligentes. Nous étions prêts à le défendre. C'était un match très tendu.

"Dans la seconde moitié, ils n'ont pas pu faire face à l'intensité. Nous avons marqué deux buts merveilleux. Nous aurions pu marquer six ou sept, ce qui est fou. Nous avons gagné le groupe, nous avons gagné le match, tout va bien."

Le tirage au sort des 16 derniers se fera lundi.

"Nous en sommes aux huitièmes de finale", a déclaré Robertson sur le site Web de l'UEFA Champions League. "Nous savons ce que nous pouvons faire là-bas, nous l'avons prouvé au cours des deux dernières années. C'est à nous de le prouver à nouveau."

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