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Les équipes MLB dépensent plus de 2 milliards de dollars en agents libres

SAN DIEGO – L’argent volait et le temps tournait lorsque le directeur général des Mets, Billy Eppler, est sorti de sa suite mercredi après-midi le dernier jour des réunions d’hiver pour annoncer que Justin Verlander avait en effet signé un contrat de 86,6 millions de dollars sur deux ans avec le club.

Il y avait encore beaucoup de travail à faire, des trous dans l’alignement à combler, des aspirations au championnat à chasser. L’accord de Verlander laisserait-il suffisamment dans le budget du propriétaire Steven A. Cohen pour qu’Eppler puisse combler certaines de ces lacunes de manière percutante?

“Je pense que le plus gros avantage ici est que Steve s’est engagé à gagner”, a déclaré Eppler, et à peine 24 heures plus tard, le club était d’accord pour ramener le voltigeur Brandon Nimmo sur un contrat de 162 millions de dollars sur huit ans. “Il en a parlé lors de sa conférence de presse d’introduction. Il en a encore parlé l’année dernière lorsque nous sommes entrés peu de temps après mon embauche, et nous avons signé certaines de ces signatures.

“L’engagement reste très évident à ce jour que lui et Alex prennent envers la communauté, la base de fans, la ville de New York. Ça se voit.

Comme les Mets, les équipes de toute l’industrie étaient d’humeur dépensière cette semaine. Libérés des contraintes du lock-out de 99 jours induit par le propriétaire il y a un an, qui a interrompu l’activité du baseball en hiver, de nombreux clubs n’ont vu que des feux verts et des chèques en blanc cette semaine au milieu des palmiers du Manchester Grand Hyatt .

Jusqu’à présent cet hiver, les équipes de la Ligue majeure de baseball ont garanti plus de 2 milliards de dollars de salaires à Verlander, Nimmo, Aaron Judge (neuf ans, 360 millions de dollars, Yankees), Trea Turner (11 ans, 300 millions de dollars, Phillies), Xander Bogaerts (11 ans , 280 millions de dollars, Padres), Jacob deGrom (cinq ans, 185 millions de dollars, Rangers), Masataka Yoshida (cinq ans, 90 millions de dollars, Red Sox), Willson Contreras (cinq ans, 87,5 millions de dollars, Cardinals) et Taijuan Walker (quatre ans, 72 millions de dollars, Phillies), entre autres.

L’argent est allé aux lanceurs et aux voltigeurs, aux cogneurs et aux speedsters, aux jeunes joueurs et, surtout, aux joueurs plus âgés.

Verlander aura 40 ans lors de l’entraînement de printemps. L’accord de San Diego avec Bogaerts est le plus long jamais conclu pour un joueur qui a déjà eu 30 ans, et il le lie aux Padres jusqu’à ce qu’il ait 41 ans. De même, Turner aura 40 ans à l’expiration de son accord. Judge et deGrom auront 39 ans, et Contreras, un receveur, aura 35 ans.

Une partie de la raison des accords à long terme avec des stars à prix élevé est qu’elles permettent aux clubs d’étaler l’argent sur une longue période, réduisant ainsi la valeur annuelle moyenne d’un contrat. L’AAV est une composante essentielle du calcul de la taxe d’équilibre concurrentiel. Ainsi, alors que les Phillies, par exemple, ne s’attendent peut-être pas à ce que Turner soit le joueur à la fin de la trentaine qu’il est maintenant, le salaire annuel inférieur les laisse plus à dépenser ailleurs avant d’atteindre divers seuils fiscaux de luxe qui détournent de l’argent vers les plus petites franchises via le partage des revenus.

De plus, des techniques d’entraînement et une nutrition avancées peuvent aider les joueurs à prolonger leurs primes un peu plus longtemps qu’ils ne le pouvaient il y a une génération ou deux, lorsque les cheeseburgers et les aliments frits constituaient une propagation typique d’après-match.

“Comment il prend soin de lui, comprend son régiment, certaines des questions que nous lui avons posées étaient de savoir comment il garde son corps comme il le garde et certaines des choses qu’il a apprises au fil du temps”, a déclaré Eppler concernant la raison pour laquelle les Mets croyaient Verlander , sortant d’une saison primée par le Cy Young Award à 39 ans, continuerait à lancer à un niveau élite. “Ce type est un professionnel accompli. Alors que l’âge est ce qu’il est, la façon dont son corps fonctionne et la façon dont ses affaires fonctionnent est un peu différente.

Le plat à emporter primordial de la semaine était facile. Les talents d’élite feront payer un joueur, même en tenant compte de l’âge, des antécédents de blessures (deGrom) ou de la redondance (Bogaerts). Les Padres ont déjà employé deux arrêts-courts à Fernando Tatis Jr. et Ha-Seong Kim, mais ont sérieusement exploré la signature de Turner avant d’ajouter Bogaerts.

San Diego, qui continue d’étourdir l’industrie avec ses dépenses financières, prévoit actuellement une masse salariale de 235 millions de dollars pour 2023, ce qui la placerait parmi les meilleures équipes des majors. Après avoir échoué à atterrir à Turner, les Padres ont rencontré Judge et son agent, Page Odle, pendant trois heures à Petco Park mardi soir et devaient se reparler mercredi avant d’être informés par SMS vers 5 heures du matin que Judge retournait chez les Yankees.

AJ Preller, président des opérations de baseball de San Diego, a déclaré que la stratégie de son club n’était pas simplement une question de lancer un large filet, mais qu’elle était “spécifique au joueur” – c’est-à-dire lorsque des joueurs tels que Judge ou Turner – deux des meilleurs de le jeu – étaient disponibles, San Diego voulait au moins voir ce qui pourrait fonctionner.

Ajouter Bogaerts signifie très probablement faire glisser Kim vers la deuxième base, déplacer Jake Cronenworth de la deuxième à la première base et déployer Tatis Jr. en tant que voltigeur à son retour à la mi-avril après sa suspension médicamenteuse améliorant les performances et ses chirurgies de l’épaule et du poignet. Bogaerts, qui a aidé les Red Sox à remporter la Série mondiale en 2013 et 2018, mène tous les arrêts-courts de la MLB au cours des cinq dernières saisons en pourcentage de base (.373) et se classe deuxième en moyenne au bâton (.301) et en pourcentage de slugging (. 508).

L’un des avantages possibles de l’ajout de Bogaerts, au-delà de son talent considérable, est la flexibilité que cela donnerait à l’équipe si Manny Machado renonçait à son contrat après la saison 2023.

“Je pense que s’il y a une équipe constituée pour pouvoir déplacer des gars, ce serait probablement nous”, a déclaré le manager de San Diego Bob Melvin cette semaine sur l’idée générale d’ajouter un autre arrêt-court avant l’accord Bogaerts. “Maintenant, il y a probablement des conversations difficiles en cours de route à ce sujet, mais je pense qu’avec les athlètes que nous avons, nous sommes en mesure de déplacer certains gars et de les adapter.”

Les deux arrêts-courts de haut niveau qui restent sur le marché des agents libres sont Carlos Correa et Dansby Swanson, tous deux âgés de 28 ans. Après l’échec de la course de San Francisco à Judge, Correa semble être une cible logique pour les Giants. Parmi les facteurs qui pourraient jouer un rôle : les fans sont sans aucun doute déçus que l’équipe n’ait pas décroché Judge ; la fréquentation d’Oracle Park en 2022 (2,4 millions) était la plus faible en une saison complète depuis l’ouverture du stade en 2000; les Giants ont une liste vieillissante et étaient 26 matchs moins bons au classement en 2022 qu’en 2021; et les Dodgers toujours forts et les Padres dépensiers menacent de laisser San Francisco loin derrière.

“En tant que fan, c’est génial”, a déclaré le manager des Giants Gabe Kapler cette semaine avant la décision du juge. « C’est vraiment excitant pour le baseball. Envisager certains de ces joueurs dans de nouveaux uniformes et, évidemment, les noms dont nous parlons tous, vraiment enthousiasmé par la possibilité que certains d’entre eux soient des géants.

Il a ajouté: “Je viens aux réunions d’hiver depuis de nombreuses années, et évidemment nous avons eu des pauses pour diverses raisons, mais c’est le moment le plus excitant dont je me souvienne.”

Avec le nouvel accord de travail en cours jusqu’à la fin de la saison 2026, les clubs peuvent fonctionner avec certitude concernant les opérations commerciales et les fans peuvent investir émotionnellement sans se soucier d’un arrêt de travail.

“Le marché des agents libres va être ce qu’il est, n’est-ce pas?” Le commissaire Rob Manfred a déclaré lors d’une apparition lors d’une réunion de la Baseball Writers ‘Association of America cette semaine. “C’est le produit de tout un tas de forces économiques et de décisions individuelles des clubs quant à ce qu’ils veulent faire.

“Du côté positif, je pense qu’une semaine en décembre où l’on se concentre énormément sur les joueurs et où ils vont être est une bonne chose en termes de marketing du jeu. Et du côté négatif, je pense que tout le monde dans cette salle comprend que nous avons un niveau de disparité des revenus dans ce sport qui rend impossible la concurrence pour certains de nos marchés. Ce sont certains des chiffres que nous avons vus. Et, vous savez, ce n’est pas positif, juste, c’est comme tout le reste dans la vie, il y a du bon et du mauvais.

Avec un peu plus de deux mois avant le début de l’entraînement de printemps, les Mets prévoient une masse salariale record de la MLB de 322 millions de dollars, contre 282 millions de dollars en 2022. Aucune équipe n’a jamais franchi le seuil des 300 millions de dollars, et les Mets pourraient ne pas se faire. dépenses.

“C’est agréable de voir certaines choses dans le rétroviseur”, a déclaré Eppler, originaire de San Diego, mercredi soir. “Ma famille, qui est ici, m’a demandé si je pouvais me réunir ce soir, et ils ont envoyé LOL après le texto parce qu’ils savent que ça n’arrive pas. Alors je vais monter à l’étage et me mettre au travail et rester au travail.

Environ 24 heures plus tard, Nimmo était à nouveau un Met. Et les manœuvres d’hiver se sont poursuivies.

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