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SAN FRANCISCO (Reuters) – Lors de la création de Phantom Auto, entreprise en démarrage de la Silicon Valley, en 2017, il faisait partie des nombreux fournisseurs de logiciels qui misent sur leur fortune pour des voitures autonomes, convaincus que les flottes de robotaxis utiliseraient leur technologie dans quelques années.

Mais avec le retard dans le déploiement massif de véhicules autonomes, Phantom trouve maintenant de nouveaux clients sur la route – sur le trottoir avec des robots de livraison.

Fantôme n'est pas seul. Face à la dure réalité qu'un avenir autonome est plus éloigné que ce qui avait été promis par des constructeurs mondiaux et des sociétés de technologie comme General Motors Co, Uber Technologies Inc. et de nombreuses autres, les petites entreprises de l'écosystème auto-piloté pivotent maintenant pour alterner les utilisations de leur technologie. . Certains se tournent vers les robots de livraison, tandis que d'autres aident à déployer des véhicules autonomes pour les fermes, les chantiers de construction ou les aéroports.

Selon Robottax, cofondateur de Phantom, le robot, Robotaxis est toujours considéré comme «l’immense opportunité», mais le recours à de nouvelles façons créatives de déployer les technologies auxiliaires permet de générer des revenus immédiats au cours de la longue période qui précède l’arrivée massive de véhicules autonomes.

Le déploiement à grande échelle de la robotique, qui était autrefois considéré par les analystes du secteur comme une industrie de 2 000 milliards de dollars d’ici 2030, est désormais considéré comme plus lointain en raison de divers obstacles, notamment le coût, la complexité et des problèmes juridiques et réglementaires non résolus. Dans le même temps, des déploiements plus modestes de véhicules autonomes conduiront plus tôt dans des zones limitées aux frontières définies.

Dans le cas de Phantom, sa technologie d’opérations à distance, qui permet à un opérateur humain de prendre le contrôle de son véhicule en toute autonomie, peut être utilisée pour des tâches moins critiques pour la sécurité.

Postmates, une entreprise de livraison de marchandises basée à San Francisco, utilisera la technologie de Phantom dans les flottes de plus d’une centaine de robots de trottoir pour naviguer sur les trottoirs et les passages pour piétons afin de livrer des déjeuners, des collations ou d’autres marchandises aux clients à partir de l’année prochaine.

"Nous devions déterminer où la technologie autonome pouvait être déployée aujourd'hui", a déclaré Katz à Reuters. "Il s’agit de choisir avec soin la bonne opportunité pour le court terme, le moyen terme et le long terme."

Egil Juliussen, directeur de recherche sur la technologie automobile chez IHS Markit, a déclaré que l’utilisation de la même technologie pour des applications non-automobiles, comme les robots, est une voie plus simple sur le marché qui peut encore exploiter la technologie d’intelligence artificielle des startups.

Le constructeur et opérateur de navette autonome français Navya SA a dévoilé ses objectifs financiers en juillet et dévoilé une nouvelle stratégie consistant à vendre sa technologie à d'autres.

Le catalyseur a été l'incertitude persistante au sujet de la réglementation qui a mis en péril les commandes anticipées de la flotte par les clients l'an dernier, a déclaré à Reuters le directeur de l'exploitation, Jerome Rigaud. Cela a conduit à manquer les prévisions de revenus pour 2018 et à destituer le fondateur et PDG de Navya.

Navya envisage toujours de tester ses navettes automatiques sans conducteur pour la sécurité d’ici au début de l’année prochaine, mais elle voit maintenant de nouvelles opportunités dans les domaines où la réglementation est plus simple: le transport de marchandises dans des aéroports, des sites industriels et des zones de construction à des vitesses réduites dans des zones limitées. dans l'agriculture, a déclaré Rigaud.

PLUS D'ARGENT, S'IL VOUS PLAÎT

Evangelos Simoudis, directeur général de la société de capital-risque de la Silicon Valley, Synapse Partners, qui investit dans des startups de technologies autonomes, a déclaré que les sociétés de capital-risque reconnaissent que l'auto-conduite totale nécessitera beaucoup plus d'argent et de temps pour récupérer le retour sur investissement de 5 $, multiplié par 10 millions à 50 millions de dollars – des montants typiques du secteur.

En attendant, les plus petites entreprises sont en ligne.

"S'ils ont la flexibilité, ils peuvent pivoter et aller vers quelque chose de adjacent ou de radical pour survivre, mais il y aura néanmoins une période de changement important", a déclaré Simoudis. "Il y aura un taux de mortalité assez élevé."

La solution idéale pour les entreprises à la recherche de moyens alternatifs d’utiliser la technologie de conduite autonome est un logiciel lié à la simulation, à l’annotation des données et à la gestion des données, a déclaré Simoudis.

Les entreprises qui fabriquent des logiciels sont mieux placées pour pivoter que celles qui fabriquent du matériel, conviennent les experts. Le lidar, un composant matériel essentiel utilisant des impulsions de lumière laser pour aider les véhicules à «voir», a déjà fait l'objet d'une certaine consolidation après que certaines entreprises se soient efforcées de collecter de nouveaux fonds. La cartographie numérique est un autre domaine propice à la consolidation, a déclaré Simoudis.

Les constructeurs automobiles et autres ont repris ces entreprises ces dernières années, notamment Strobe Lidar et Princeton Lightwave, acquis en 2017 par General Motors et Argo AI, respectivement. Argo AI appartient majoritairement à Ford Motor Co. Plus tôt cette année, Aurora, une entreprise autonome, a acheté Blackmore Lidar.

Le mois dernier, la société de distribution alimentaire DoorDash a racheté la start-up Scotty Labs, un concurrent de Phantom, également impliqué dans le contrôle à distance de véhicules autonomes. La perte du principal client de Scotty, Voyage – qui exploite de petites flottes de véhicules autonomes dans des zones résidentielles fermées – et des difficultés à réunir des fonds ont conduit à sa vente, ont déclaré deux sources à Reuters.

Les dirigeants d’Ouster, une startup dont la technologie lidar est également présente dans les robots de Postmates, ont déclaré que c’était une décision consciente d’emblée de ne pas se concentrer exclusivement sur le lidar automobile.

Au lieu de se diversifier, trop d’entreprises se sont concentrées sur le «pot d’or au bout de l’arc-en-ciel», a déclaré Raffi Mardirosian, vice-président du développement de la société chez Ouster, les rendant vulnérables aux échecs du déploiement généralisé de véhicules autonomes.

"Si vous participez à ces réunions avec les investisseurs comme moi, ils disent" Montrez-moi les contrats. Montrez-moi les revenus mensuels », a déclaré Mardirosian. "Le fait que nous puissions pointer cela est quelque chose qui nous aidera à rester en affaires."

Reportage par Alexandria Sage à San Francisco; Édité par Matthew Lewis

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Source

Heliabrine Monaco

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