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Les enquêteurs de sépultures de guerre révèlent que même les plus infimes indices peuvent enfin apporter la paix aux familles

Nicola Nash, 37 ans, travaille dans une branche peu connue du ministère de la Défense surnommé les "détectives de guerre".

Du drapeau de l’Union sur le cercueil aux uniformes impeccables, aux bottes polies et au cri envoûtant du Dernier message.

Il y a quelque chose dans la précision et la retenue d'un enterrement militaire qui émeut même les cœurs les plus durs.

Au cours des cinq dernières années, Nicola Nash, 37 ans, a assisté à plus de 50 cérémonies de ce type. Chacun a laissé son empreinte.

«Je pense qu'il est important de rester fort pendant le service, dit-elle. «C'est quand je rentre dans ma chambre, quand tout est fini. . . c'est alors que l'émotion me frappe vraiment. Je le sens à chaque fois.

La raison pour s'exposer à plusieurs reprises à une telle agitation? Nicola travaille dans une branche peu connue du ministère de la Défense, surnommée les "détectives de guerre".

Basés au Centre conjoint des blessés et des victimes (JCCC) de la caserne Imjin, à Gloucester, les détectives de guerre forment une équipe entièrement composée de six femmes.

Contrairement à ce que suggère le titre, il ne s’agit pas de policiers mais d’experts en recherches laborieuses et laborieuses.

Ils utilisent des tests ADN, la généalogie, des dossiers dentaires et une technologie révolutionnaire pour identifier les soldats tombés au combat inconnus jusqu'alors des guerres mondiales I et II.

Une fois qu'un soldat est officiellement identifié, les détectives de guerre organisent des obsèques avec tous les honneurs militaires: des camarades du régiment correspondant du parti des forces modernes et des parents vivants sont invités.

«C'est un réel privilège de pouvoir donner des noms à ceux qui ont tant sacrifié», déclare Nicola.

'Imaginez ne pas savoir où et comment votre enfant est décédé; ne pas pouvoir les laisser se reposer. Pouvoir résoudre ces mystères tragiques qui hantent les générations est incroyable.

Les enquêteurs de sépultures de guerre révèlent que même les plus infimes indices peuvent enfin apporter la paix aux familles

Des soldats du régiment royal de la princesse de galles portant les cercueils de deux jeunes soldats et d'un soldat inconnu près d'Albert, en France

À l'approche du dimanche du souvenir, nous nous tournons vers ceux qui ont donné leur vie pour la nôtre.

Il est réconfortant de constater que, même à présent, une petite équipe dévouée est en train de travailler, ne ménageant aucun effort pour tenter de donner à nos héros de guerre, perdus depuis longtemps, un lieu de repos. S'assurer que nous n'oublions pas.

Le JCCC a été créé en 2005 avec une équipe de deux personnes. Nicola a rejoint il y a cinq ans dans le cadre de l'expansion du département.

Elle est diplômée en archéologie, mais ses collègues comprennent d'anciens militaires, des fonctionnaires et un fonctionnaire du bureau des médailles.

Mais ils ont tous une passion évidente pour le sujet et une compassion innée à la pelle.

Les enquêteurs de sépultures de guerre révèlent que même les plus infimes indices peuvent enfin apporter la paix aux familles

Chris et Sharon Mead de Huntingdon, dans le Cambridgeshire, ont été submergés par la nouvelle du grand-oncle de Chris, Frank. Il dit: «J'ai toujours su pour Frank; mon grand-père Reg était son frère cadet de six ans

Au cours des cinq dernières années, l'équipe a identifié «plus de 40» soldats inconnus via des correspondances ADN, travaillant chaque fois sans relâche avec des parents vivants pour veiller à ce que leurs besoins affectifs et pratiques soient satisfaits.

«Les familles apprécient l'investissement que nous avons», déclare Nicola. «Ce n'est pas juste un numéro de dossier. Chacun est spécial pour nous et a une signification particulière.

L’équipe travaille également à la redédicace des pierres tombales à des soldats inconnus quand un membre du public pense qu’ils ont retrouvé la trace de la tombe non marquée d’un être cher.

Il appartient aux détectives de guerre de vérifier l’identité à l’aide de la Commission des sépultures de guerre du Commonwealth et d’organiser l’enterrement militaire qui s’ensuit.

Passionnée d'histoire militaire dont la carrière navale de son grand-père a suscité de l'intérêt, Nicola déclare: "Un cas peut prendre deux ans à résoudre et vous avez le sentiment de faire partie de la famille grâce aux expériences que vous partagez."

Le MoD a pour politique de ne pas rechercher de manière proactive les cas à résoudre: il y a des centaines de milliers de militaires britanniques disparus après tout.

Mais les restes de soldats tombés au combat sont toujours régulièrement découverts partout, des champs d’Europe du Nord aux côtes de Bornéo.

Nicola explique: «Il y a normalement 40 découvertes par an – la plupart du temps par des agriculteurs ou des ouvriers du bâtiment.

«Au cours des 18 derniers mois, il y a eu un véritable pic: près de 60 ou 70, car un vaste projet de construction est en cours dans le nord de la France, où des batailles ont eu lieu en 1915 et en 1917.»

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Chris Mead est le petit neveu du soldat Frank Mead, décédé en 1917, à l'âge de 23 ans. Chris dit: «J'ai toujours entendu parler de Frank; mon grand-père Reg était son frère cadet de six ans

Lorsque le corps d'un soldat est découvert dans le nord de la France ou en Belgique, les restes sont entreposés dans la morgue du CWGC et les détectives de guerre sont alertés.

«La première chose que je regarde, c'est l'endroit où ils ont été trouvés et avec quoi ils ont été trouvés», explique Nicola.

«S'il n'y a que quelques boutons de service nous indiquant qu'ils sont britanniques et rien d'autre et qu'ils ont été trouvés quelque part dans la Somme, je sais tout de suite qu'il sera très difficile de les nommer.

"Cependant, si j'ai des informations spécifiques telles que des insignes de régiment, peut-être quelques éléments personnels, je peux commencer à restreindre le bassin de candidats potentiels."

Idéalement, un disque d’identité serait trouvé, mais les plaques d’identité classiques de l’armée britannique étaient faites d’un matériau biodégradable, ce qui signifiait qu’elles ne survivaient pas une fois dans le sol.

«Nous ne trouvons jamais ceux-ci! dit Nicola. 'Cependant, certains soldats en auraient un fabriqué en privé. Il serait en métal ou gravé sur une pièce de monnaie – nous en trouvons parfois. '

Touchante, ils ont également trouvé tout ce qui se trouvait dans une ceinture composée de différents insignes de casquette de régiment – «Charmante mais pas utile en termes d'identification! – à un jeu de clés de maison récupéré d'un pilote de la RAF tombé au sol.

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La maison bombardée de Shoreditch, à Londres, est illustrée ci-dessus. La moitié de sa façade a disparu après un raid sur le Zeppelin au cours de la Première Guerre mondiale.

«C'est navrant de penser qu'ils les ont emportés avec eux, mais qu'ils ne sont jamais rentrés chez eux», déclare Nicola.

Une fois que le régiment du soldat est connu, Nicola retrace son journal de guerre: «Je découvre quand le régiment était dans cette région et combien d'hommes ont été tués. Et plus important encore, combien ont des tombes inconnues.

«S'il s'avère qu'il y a des centaines de candidats possibles, nous nous retrouvons face à un dilemme. Cependant, si c'est proche de 20, je peux travailler avec ça.

À ce moment-là, des spécialistes de l'ADN sont envoyés à la morgue pour mener une étude anthropologique des restes: «Ils examineront la taille, l'âge et détermineront s'il existe des dommages péri ou post mortem qui donneraient des indices sur ce qui s'est passé.

Cela peut prendre deux mois avant que le rapport n'arrive sur le bureau de Nicola et c'est une attente angoissante: «J'attends le retour pour le moment où je pense pouvoir identifier jusqu'à neuf personnes, alors je suis très excité.

«Mais je ne peux pas être sûr qu'ils pourront obtenir des profils d'ADN viables. J'ai eu un cas vraiment frustrant où je pensais que je pouvais être en mesure de l'identifier – les recherches initiales indiquaient un homme – mais ils n'ont pas pu obtenir l'ADN. Sans cela, je n'avais pas assez de preuves. . . alors il reste inconnu.

Quand un rapport positif revient, Nicola compare les âges et les hauteurs à ceux des soldats portés disparus, si un état de service est disponible. Ensuite, elle peut retracer la famille.

Les enquêteurs de sépultures de guerre révèlent que même les plus infimes indices peuvent enfin apporter la paix aux familles

Des soldats sont photographiés dans les rues de Londres après un raid sur le bombardement de Zeppelin. Lorsque le corps d'un soldat est découvert dans le nord de la France ou en Belgique, les restes sont entreposés dans la morgue du CWGC et les détectives de guerre sont alertés

«Je construis d’abord un arbre généalogique avec des informations sur la naissance, le certificat de mariage et le recensement.

Ensuite, j'utilise des ressources telles que Ancestry.co.uk et Google pour tenter de retrouver des parents vivants. Heureusement, ces jours-ci, il est presque impossible pour une personne de rester en mode hors connexion.

«Je peux trouver des gens par le biais d'un article de journal dans lequel ils ont comparu pour leur paroisse locale ou dans une liste de Companies House. Si je trouve une ancienne adresse électorale, je regarde alors sur Rightmove ou Zoopla pour savoir quand la maison a été vendue.

'J'écris ou écris à l'adresse. S'il le souhaite, le match potentiel reçoit un kit ADN et attend les résultats.

«De toute évidence, lorsque vous obtenez des résultats positifs, c'est fantastique – dans le cas de la Seconde Guerre mondiale, vous pouvez être en mesure de rapprocher des parents aussi proches que des fils ou des filles. C'est incroyablement émouvant.

«Mais si vous n'obtenez pas ce lien positif, c'est très décourageant. Après avoir suscité tous ces espoirs et réveillé en quelque sorte toute cette émotion, je dois informer la famille. C'est si difficile.

Les enquêteurs de sépultures de guerre révèlent que même les plus infimes indices peuvent enfin apporter la paix aux familles

La maison en ruine à Southend, Essex, est photographiée ci-dessus pendant la guerre de 1915. À l'approche du dimanche du souvenir, nous nous tournons vers ceux qui ont donné leur vie pour la nôtre.

'Nous devons essayer; nous devons éliminer toutes les options possibles avant d'abandonner. Mais la partie la plus difficile de mon travail est de laisser tomber les familles.

Le cas le plus mémorable de Nicola concerne trois soldats qui ont été tués à la bataille de Cambrai en décembre 1917.

Ils ont été déterrés par un propriétaire qui installait un drain dans une ferme d'Anneux, dans le nord de la France, en février 2016. À côté d'eux se trouvait un artefact identifiant unique: une cravate d'épaule du 23e bataillon de Londres.

Les recherches de Nicola ont révélé les identités du soldat Frank Mead et du soldat Henry Wallington, mais leur camarade reste inconnu. Bien que Nicola ait rencontré une femme dont elle soupçonnait qu'elle était la petite-nièce de l'homme, «malheureusement, ce n'était pas le cas».

Alors, qu'est-ce que cela signifie pour une famille quand ils deviennent un élément positif?

Chris et Sharon Mead de Huntingdon, dans le Cambridgeshire, ont été submergés par la nouvelle du grand-oncle de Chris, Frank.

Il dit: «J'ai toujours su pour Frank; mon grand-père Reg était son frère cadet à l'âge de six ans.

«Nous avons encore cinq lettres échangées entre lui et Frank pendant la guerre. Reg était trop jeune pour la Première Guerre mondiale et trop vieux pour la seconde.

Chillamment, le dernier écrit par Reg n'a jamais atteint Frank.

"Il a été retourné avec le mot" tué "sur l'enveloppe. Brutal!

'Qui sait si c'est la première fois que ses parents ont entendu parler de sa mort. Frank venait d'avoir 23 ans quand il mourut en décembre 1917 et avait traversé trois terribles années.

«Nous savions qu'il était brancard vers la fin, mais pas où ni pourquoi il est tombé.

Chris chérit les lettres avec leurs références à une visite "des Gothas" (bombardiers allemands) et à une tourte au bifteck et aux reins que Reg avait envoyée à son frère.

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Chris Mead a déclaré: «Nous avons encore cinq lettres échangées entre lui et Frank pendant la guerre. Reg était trop jeune pour la Première Guerre mondiale et trop vieux pour la seconde '

Il possède également trois photos en noir et blanc et une collection de dessins satiriques de Frank.

«Il était vraiment bon en dessin», déclare Chris, 59 ans, ancien fonctionnaire du ministère de la Défense.

«Ils sont très politiques et donnent un sens réel de son humour. Le gène artistique a été transmis: mon oncle Peter, décédé dans la trentaine, était un artiste talentueux et j'aime dessiner.

C'est le neveu de Frank, Peter, qui a prouvé la clé de son identification puisque Nicola avait découvert son fils Paul via Ancestry.com.

Paul – dont le deuxième prénom est Frank – vit en Californie avec sa femme et ses trois enfants, mais était ravi de fournir un échantillon d'ADN. C'est lui qui a informé son cousin Chris.

«Nous n'avions aucune idée de la taille de l'enterrement», déclare Chris. 'Ou combien de soin et d'attention avaient été pris par Nicola et l'équipe. Nous ne pouvons pas les remercier assez.

Les Meads ont fréquenté le cimetière britannique de la CWGC à Hermies Hill, près d’Albert, en France, aux côtés de ses cousins ​​américains Paul et Julia et de leurs familles.

Chris a déclaré: «Nous avons pris le petit-déjeuner et Nicola et son équipe nous ont emmenés au cimetière où Frank était enterré. C'était si beau – nous sommes descendus du bus, la police avait fermé la route. Il y avait des tas de Français qui nous embrassaient et nous étreignaient. . . Légion royale britannique, légion française. C'est une chose très émotive. Il était impossible de ne pas verser une larme.

Les familles ont ensuite été emmenées à l'endroit où leurs proches sont tombés: «Ils nous ont montré la route encaissée près de la ferme où ils ont été enterrés.

«Je crois comprendre que les trois hommes déplaçaient un chariot de munitions et ont été frappés par des tireurs d’élite ou ont explosé. Leurs camarades les ont enterrés dans le jardin de cette ancienne ferme, sans doute pour pouvoir les retrouver lors de la reconstruction.

Les enquêteurs de sépultures de guerre révèlent que même les plus infimes indices peuvent enfin apporter la paix aux familles

Chris chérit les lettres avec leurs références à une visite "des Gothas" (des bombardiers allemands) et une tarte au steak et aux reins que Reg avait envoyé à son frère

«Je n'arrêtais pas de penser à tout ce que cela aurait signifié pour mon père – il m'a manqué quatre ans plus tard – pour mon grand-père et même pour mes arrière-grands-parents qui ne savaient jamais où leur fils serait fini.

«Ce fut un grand honneur de laisser Frank reposer enfin. Chris souhaite donner une mention spéciale au régiment de la princesse de Galles, qui est devenu le 23e régiment de Londres de Frank. Les soldats ont fait trois parties au porteur – une pour chaque cercueil.

Nicola explique: «Ces gars s'entraînent à leur caserne et nous arrivons toujours un jour plus tôt que prévu pour pouvoir passer la journée à pratiquer au cimetière.

«Cela demande beaucoup de temps et d’efforts. Cela peut être très difficile pour eux, car ils auraient pu potentiellement être le porteur du cercueil d'un de leurs camarades.

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Chris et Sharon Mead de Huntingdon, dans le Cambridgeshire, ont été submergés par la nouvelle du grand-oncle de Chris, Frank

Chris ajoute: «Nous sommes tous allés dîner la veille au soir. Les soldats n'auraient pas pu être plus beaux avec nous.

«Ils étaient vraiment très émus – certains avaient les larmes aux yeux quand ils nous parlaient des cercueils.

«En tant qu'ancien militaire, je sais qu'il y a de l'humour noir dans les services – on a plaisanté en essayant de ne pas laisser tomber les cercueils.

«Mais au bout du compte, la majesté de ces funérailles militaires doit leur être réconfortante. Si cela leur arrivait, s'ils tombaient et se perdaient, les gens n'abandonneraient pas.

Nicola Nash a fait écho à un sentiment: «Chaque homme que nous identifions était le fils, le frère ou le père de quelqu'un, et était aimé et chéri.

«Il suffit de regarder les anciens combattants de la parade du cénotaphe parler de leurs camarades égarés pour comprendre à quel point il est important de leur donner un lieu de repos définitif. Même après toutes ces années.

«Il est également important pour les soldats actuels, qui soutiennent les sépultures, de voir que même si ces hommes sont morts, il y a un siècle, on se souvient encore de eux.

On leur donne toujours un enterrement militaire complet. Leur sacrifice est toujours honoré. Ils ne seront pas oubliés.

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