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(Reuters) – Alors que les autorités américaines ordonnaient la fermeture d'entreprises non essentielles pour lutter contre le coronavirus, le détaillant Nordstrom Inc a fermé des centaines de magasins et a accordé aux employés en magasin trois semaines de salaire, faisant de leur sécurité sa priorité absolue.

Les employés d'entrepôt risquent COVID-19 pour expédier des nuances Gucci, de la crème pour le visage et des canapés

Photo de dossier: Akeel Sudlow, un employé de Wayfair, qui a dit à ses employeurs qu'il ne viendrait pas travailler pendant l'épidémie de maladie à coronavirus (COVID-19), pose à son domicile de Lawrence, New Jersey, États-Unis, le 6 avril 2020. REUTERS / Jessica Kourkounis

Cet avantage ne s'est pas étendu à Meagan Christensen, 34 ans, un employé de l'entrepôt de l'Iowa qui emballe des commandes en ligne de sandales Birkenstock, de maillots de bain et de crème pour le visage à 60 $. L'installation a récemment fermé pour nettoyage après qu'un collègue a contracté COVID-19, mais elle a rouvert 36 heures plus tard.

Les Américains étant coincés à la maison, les employés d'entrepôt se bousculent pour remplir les commandes en ligne. Certains, comme les employés d'Amazon.com Inc et de Walmart Inc, expédient souvent des produits d'épicerie et d'autres articles essentiels. D'autres risquent leur santé pour les détaillants de meubles ou de mode tels que IKEA, Wayfair Inc ou Macy’s Inc.

Les commandes gouvernementales de séjour à domicile comportent des exclusions pour les entrepôts ou les opérations de commerce électronique, permettant à un large éventail de détaillants de se greffer sur des exemptions destinées principalement à assurer le flux des produits de première nécessité. L'échappatoire signifie qu'un large segment des travailleurs du commerce de détail – qui ont souvent de faibles avantages sociaux ou des congés de maladie – doivent choisir entre leur santé et leur salaire. Certains détaillants, dont Wayfair, Kohl’s et Macy’s, ont donné aux travailleurs des lettres de cadres pour montrer à la police s’ils sont arrêtés pendant le trajet.

«Beaucoup de gens ont peur» chez Nordstrom, a déclaré Christensen, qui dit qu’elle gagne moins de 40 000 $ par an et est inscrite au régime d’assurance maladie de l’entreprise. «Nous vendons des vêtements et des cosmétiques de marque. Rien de tout cela n'est à faire ou à casser pour la situation actuelle. »

Nordstrom a déclaré que ses opérations en ligne maintiennent son activité à flot – et assurent les moyens de subsistance des travailleurs à long terme.

"Quel est le scénario inverse? Tout est complètement arrêté et nous ne pouvons pas nous permettre de payer vos prestations? " a déclaré Gigi Ganatra Duff, vice-présidente des affaires corporatives chez Nordstrom. "Et nous ne pouvons pas nous permettre de vous réembaucher une fois terminé?"

Alors que les ventes en magasin s'évaporent, les détaillants poursuivent un public captif – coincés à l'intérieur, ennuyés, tentés de magasiner en ligne. Les publicités de Macy, faisant écho à d'autres, vantent "nos prix les plus bas de la saison en ce moment!"

Ces commandes sont remplies par des entrepôts employant des centaines de personnes. Stephanie Morris, 57 ans, travaille pour IKEA dans le New Jersey, expédiant des canapés et des étagères. Elle dit qu'elle vérifie sa température avant chaque quart de travail. «Les gens ne comprennent pas que, lorsque vous commandez quelque chose, il doit y avoir quelqu'un pour retirer cette marchandise», a-t-elle déclaré.

Reuters a interrogé trois douzaines de travailleurs des entrepôts et des services de livraison et a examiné les politiques de COVID-19 sur les salaires et les avantages sociaux chez neuf détaillants – Amazon, Walmart, Target Corp, Nordstrom, Wayfair, O'Reilly Automotive Inc, IKEA, Macy’s et Kohl’s. Cinq d’entre eux – Amazon, Walmart, Nordstrom, Kohl’s et Target – ont accordé des augmentations temporaires de 2 $ de l’heure aux travailleurs, dont certains gagnent moins de 15 $ de l’heure. Wayfair a offert des augmentations de 4 $.

Les entreprises ont déclaré qu'elles accordaient la priorité à la sécurité en nettoyant, en encourageant la distanciation sociale et en fournissant des équipements de protection. Kohl’s, Walmart et IKEA ont déclaré que les températures de leurs employés étaient vérifiées avant les quarts de travail, bien que plusieurs employés d’IKEA aient déclaré que cela ne se produisait pas dans leurs entrepôts.

IKEA et Wayfair ont qualifié leurs produits de essentiels pour les personnes qui ont soudainement besoin de meubles de bureau à domicile ou d'autres articles ménagers. Les consommateurs comptent sur «des entreprises comme Wayfair pour les approvisionner en articles dont ils ont besoin pour leur maison en ces temps difficiles», a déclaré Wayfair, ajoutant que le gouvernement a reconnu son rôle crucial.

Un récent rapport du groupe de réflexion de la Brookings Institution a estimé qu'entre 49 millions et 62 millions de travailleurs américains – 34% à 43% de la main-d'œuvre totale – sont employés dans des industries jugées essentielles selon ce que l'organisation a appelé une définition fédérale «  radicale ''. Ces industries, a constaté Brookings, ont tendance à employer des travailleurs à bas salaires qui ont souvent moins d'assurance maladie que la plupart des Américains.

Les experts en relations de travail et en politiques publiques ont déclaré que la crise pose des dilemmes aux employeurs et aux travailleurs qui tentent d'équilibrer la sécurité et la survie financière. Pour les consommateurs, la possibilité de magasiner en ligne rend «cette période extraordinaire plus confortable», a déclaré Erica Groshen, professeure en relations de travail à l'Université Cornell.

Les ventes en ligne représentent une «stratégie de survie» compréhensible pour un secteur important pour les consommateurs, les investisseurs et l'économie, a déclaré Thomas Kochan, professeur de gestion au Massachusetts Institute of Technology. Mais rester ouvert crée également une obligation de donner aux travailleurs plus de voix sur les avantages et les protections.

"Les entreprises peuvent considérer ces travailleurs comme essentiels", a-t-il dit, "mais ils ne les traitent pas comme essentiels."

Les travailleurs eux-mêmes sont souvent déchirés de continuer à travailler. L'une des collègues de Christensen à Nordstrom, Makenzie McMullen, 28 ans, a qualifié l'environnement de l'entrepôt de «bombe à retardement» et a cependant déclaré qu'elle était «très en conflit» quant à savoir si elle devait rester à la maison.

«J'adore mon travail», a-t-elle déclaré. "Je n'aurais pas été là ces trois dernières années si je ne l'avais pas fait."

"CHAQUE VENTE COMPTE MAINTENANT!"

Le détaillant de luxe Neiman Marcus Group a demandé, mais pas obligé, aux travailleurs de se présenter aux magasins fermés pour emballer les commandes en ligne de chandails, sacs à main et autres articles.

"Chaque vente compte dès maintenant!" a écrit un responsable Neiman au King of Prussia Mall de Pennsylvanie, dans un e-mail aux employés. La pandémie a mis Neiman dans une situation particulièrement désastreuse: elle s'efforce d'effectuer des paiements sur environ 4 milliards de dollars de dettes alors qu'elle se prépare à une éventuelle faillite. Neiman n'a pas commenté s'il a étendu des avantages supplémentaires, mais a déclaré que ses précautions comprennent le nettoyage et les contrôles de température.

Certains détaillants offrent des avantages liés à la pandémie plus généreux que d'autres. Macy’s a accordé aux employés du commerce électronique deux semaines de congés payés supplémentaires à utiliser à tout moment. Nordstrom a déclaré qu'il paierait les factures médicales et les salaires des travailleurs infectés jusqu'à leur guérison.

D’autres sociétés, telles qu’Amazon, Walmart, Target, O'Reilly, Wayfair et IKEA, ont offert aux employés de l’entrepôt une ou deux semaines de congé supplémentaire s’ils étaient positifs ou mis en quarantaine par un professionnel de la santé. La politique d'IKEA s'applique également aux travailleurs présentant des symptômes de COVID-19 ou de grippe, à ceux dont les membres de la famille présentent des symptômes et aux travailleurs présentant des problèmes de santé sous-jacents qui aggravent la menace du virus, a indiqué la société.

Un autre travailleur de l'entrepôt IKEA du New Jersey, Tiwaan Bradley, 46 ans, souffre de diabète et de lupus, ce qui le met à haut risque. Lorsqu'il a appris que la femme d'un collègue avait été testée positive, il est resté à la maison et a épuisé ses indemnités de maladie. Il a dit qu'il n'avait pas appris qu'il pourrait avoir droit à deux semaines de congés de maladie supplémentaires jusqu'à cette semaine, lorsqu'un gestionnaire lui a dit qu'il abordait d'autres problèmes en milieu de travail avec l'entreprise dans son rôle de délégué syndical.

Les deux semaines supplémentaires de congé payé aideront, a-t-il dit, mais ne le dureront probablement pas pendant la pandémie. Il a dit qu'il équilibrait le besoin de revenu et la protection de sa santé.

"Pour que je puisse m'occuper de ma famille", a déclaré Bradley, "je dois être en vie."

Nordstrom a offert aux employés de l'entrepôt cinq jours supplémentaires payés. Kohl’s n’offre pas de congé de maladie supplémentaire, selon les travailleurs; il n'a pas répondu aux questions sur sa politique à l'égard des employés qui contractent COVID-19.

Certains employés de Kohl’s et Nordstrom en magasin ont la possibilité de retourner dans les magasins pour aider aux commandes en ligne. D'autres employés du commerce de détail ont été mis en congé – leur permettant de conserver leurs prestations de santé et de demander une assurance chômage gouvernementale, une option que certains employés d'entrepôt disent souhaiter.

Rae Jones, 29 ans, travaille dans un entrepôt d’O’Reilly Auto Parts en Alabama. Elle souffre d'une maladie auto-immune qui a déjà consommé le peu d'arrêts maladie dont elle disposait, alors elle continue de travailler. La société n'a offert aucun congé de maladie supplémentaire lié au virus, à moins qu'elle ne soit positive à COVID-19. Elle n'a pas fourni régulièrement de désinfectant, a-t-elle déclaré, alors elle a commencé à donner aux travailleurs sa propre préparation maison d'alcool de grain Everclear et d'aloe vera.

"J'ai besoin du chèque de paie", a déclaré Jones. "Mais j'ai peur."

Deux fois ces derniers jours, a déclaré Jones, des dizaines d’employés d’O’Reilly sont sortis pour protester contre le manque d’équipements de protection individuelle. O’Reilly Auto Parts n'a pas commenté les débrayages ou les plaintes des travailleurs, mais a déclaré avoir désinfecté les entrepôts et fourni des produits de nettoyage.

Cyndi Murray, un employé de Walmart dans le Maryland, a déclaré que les travailleurs doivent soumettre un test de coronavirus positif et une note du médecin à un système en ligne tiers pour demander un congé payé supplémentaire. Les décisions prennent de deux à sept jours, a-t-elle dit, laissant les travailleurs dans les limbes.

Le porte-parole de Walmart, Kory Lundberg, a déclaré que le système prend au moins deux jours mais n'a pas répondu aux préoccupations concernant les retards. Il a ajouté que les employés dont le test est positif, qui font de la fièvre ou qui sont mis en quarantaine peuvent bénéficier de deux semaines de congé payé.

TIRER UN ORGANISATEUR DE PROTESTATION

Amazon a pris la chaleur de certains travailleurs sur la sécurité. Des employés de son installation de Staten Island, à New York, ont manifesté fin mars, exigeant la fermeture de l'installation pour un nettoyage en profondeur après que les travailleurs se soient révélés positifs. Des manifestations similaires ont suivi ailleurs. Amazon a déclaré qu'il avait licencié l'employé qui avait organisé la manifestation de Staten Island parce qu'il ne s'était pas mis en quarantaine après un contact avec un travailleur infecté.

Un entrepôt du Minnesota en Amazonie ne fournit pas suffisamment de masques, de désinfectant ou de gants, a déclaré le travailleur Sahro Sharif. Les gestionnaires demandent aux travailleurs de se laver les mains et de nettoyer les postes de travail, a déclaré Sharif, mais les tiennent trop occupés pour le faire.

Stephanie Haynes, une employée d'Amazon à Joliet, Illinois, a déclaré que l'entreprise n'avait pas fermé son entrepôt après qu'un travailleur eut été testé positif. Au lieu de cela, Amazon a vérifié les caméras de surveillance pour déterminer qui avait travaillé à moins de six pieds du membre du personnel infecté et a demandé à ces employés de s'auto-mettre en quarantaine. D'autres ont été invitées à retourner au travail, même si elles étaient convaincues d'avoir été exposées, a-t-elle déclaré.

"C'est très effrayant", a déclaré Haynes, 42 ans. "Amazon décide si vous avez été en contact étroit avec une personne infectée."

La porte-parole d'Amazon, Kristen Kish, a déclaré que la société distribue des masques, des désinfectants et des lingettes, mais n'a pas répondu aux plaintes de pénurie. Amazon prend des «mesures extrêmes» pour garantir la sécurité, a-t-elle déclaré. Elle n'a pas répondu aux questions sur les protocoles de l'entreprise pour fermer les entrepôts après des infections confirmées.

Fin mars, les employés de Wayfair d'un entrepôt du New Jersey ont appris qu'un employé avait été testé positif. Le bâtiment a fermé ses portes pour le nettoyage et a rouvert 24 heures plus tard. Un deuxième employé s'est révélé positif dimanche.

Wayfair a déclaré que 13 travailleurs ont été testés positifs et, dans chaque cas, il a nettoyé les installations et identifié ceux qui étaient en contact étroit avec le personnel infecté. L'entreprise a déclaré avoir payé tous les employés lors des fermetures et rémunéré les travailleurs en quarantaine.

VENTE DE KNICK-KNACKS, LUNETTES DE SOLEIL GUCCI

Akeel Sudlow, 28 ans, travaille à l'entrepôt en tant qu'ingénieur de support informatique. Lorsqu'il a demandé à travailler à domicile, invoquant des problèmes de santé et des fermetures d'écoles, son manager a déclaré qu'il pourrait ne pas être rémunéré, selon une communication vue par Reuters.

«À moins que je ne sois malade et mourant, il n'y a pas de soutien pour moi», a déclaré Sudlow, qui est resté à la maison sans salaire pendant un mois.

L'entreprise a déclaré qu'elle autorisait les travailleurs à travailler à domicile s'ils pouvaient effectivement y faire leur travail.

Anthony Costa, qui travaille pour Macy's dans le Connecticut, a décidé d'utiliser son temps de congé pour éviter l'entrepôt après avoir vu des conditions de surpeuplement et des fournitures sanitaires limitées.

Photo de dossier: Stephanie Morris, employée d'entrepôt IKEA, qui continue de travailler pendant l'épidémie de maladie à coronavirus (COVID-19), pose à son domicile dans le canton de Burlington, New Jersey, États-Unis, le 6 avril 2020. REUTERS / Jessica Kourkounis

"Avoir une paire de chaussures à mille dollars est quelque chose qui, à mon avis, n'est pas essentiel", a déclaré Costa, qui charge la marchandise et la conduit sur une courte distance entre deux entrepôts. "Vous pourriez attendre que ce soit fini pour commander des lunettes de soleil Gucci."

Les employés d'IKEA se sont demandé pourquoi ils risquaient pour leur santé d'expédier des arbres décoratifs en plastique, des bibelots et des canapés. Ahnisohn Harmon, 42 ans, qui travaille dans un entrepôt du New Jersey, a décrit un environnement tendu, avec une conscience accrue de chaque toux et des travailleurs qui se diagnostiquent constamment. La société encourage la distanciation sociale, a-t-il dit, mais les employés soulèvent souvent des objets pesant 50 livres ou plus – nécessitant un partenaire.

«Nous allons être face à face», a-t-il dit, «en respirant l'air de l'autre».

Reportage de Chris Kirkham, Reade Levinson et Nandita Bose; Rapports supplémentaires de Jessica DiNapoli, Mike Spector et Melissa Fares; Montage par Brian Thevenot

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