Les élevages de saumon de la Colombie-Britannique ont du mal à éloigner les otaries

Un groupe d’otaries voraces dévore du saumon d’élevage après avoir pénétré par effraction dans plusieurs installations d’aquaculture au large de l’île de Vancouver ces dernières semaines, ce qui inquiète les défenseurs de l’environnement qui affirment que la situation pourrait être mortelle pour les mammifères marins.

Près d’une dizaine d’otaries, connues pour leur intelligence, ont réussi à s’introduire dans au moins deux fermes appartenant au Cermaq.

Ils ont été aperçus pour la dernière fois le 17 mai à l’intérieur d’enclos en filet à la ferme Bedwell de la société japonaise au nord de Tofino, en Colombie-Britannique.

“Les lions de mer sont très intelligents et très interactifs, donc s’ils voient une opportunité comme une proie facile, ils vont essayer de comprendre les choses, mais le danger pour eux est qu’ils pourraient se faire piéger”, a déclaré le vétérinaire Martin Haulena.

Haulena est une spécialiste canadienne bien connue des mammifères marins qui dirige le programme de santé animale de l’Aquarium de Vancouver. Il dit que les otaries ciblent les fermes parce qu’elles sont remplies de milliers de saumons adultes de l’Atlantique. Cependant, il s’empresse d’ajouter que le terrain d’alimentation facile peut devenir mortel si un animal s’emmêle dans les nombreux filets de l’enclos.

“Nous avons déjà vu des animaux se noyer dans des filets et des enclos marins”, a déclaré Haulena. “Je pense que le problème concerne vraiment l’exclusion et la prudence avec l’équipement pour s’assurer que les lions de mer ne peuvent pas être piégés à l’intérieur des fermes.”

Depuis 2007, des dizaines d’otaries sont mortes après avoir été prises dans les filets des piscicultures. Il y a aussi eu des baleines à bosse qui se sont empêtrées, avec au moins une noyade en novembre 2016.

“Ils sont étranglés par le filet lui-même”, a déclaré la directrice exécutive de la Living Oceans Society, Karen Wristen. “Il y a un risque très réel de blessure et nous avons perdu énormément d’animaux à cause de ce genre de mort.”

Le problème le plus récent impliquant des lions de mer a commencé en mars à la ferme Rant Point de Cermaq, qui n’est pas loin non plus de Tofino. Dans cette installation, il y avait près de deux douzaines d’animaux se régalant de poissons provenant de plusieurs enclos.

En réponse à cette violation, Cermaq a fourni une déclaration écrite à CTV News disant que les otaries ont réussi à entrer en “sautant par-dessus les chandeliers”. L’entreprise a également déclaré qu’elle ne pensait pas que les animaux étaient “pris au piège de sortir de la ferme”.

Quant à la façon dont ils sont entrés dans la ferme Bedwell, Cermaq n’a pas répondu aux demandes d’informations supplémentaires au moment de la publication.

Les lions de mer adultes sont des mangeurs voraces et, selon le Fonds mondial pour la nature Canada, ils consomment en moyenne environ 6 % de leur poids corporel chaque jour.

Jusqu’à présent, aucun cas de décès lié aux dernières introductions par effraction dans les piscicultures n’a été signalé, mais Pêches et Océans Canada surveille la situation.

Le personnel du Département a visité l’installation de Bedwell le 12 mai pour observer l’activité des otaries et, à ce moment-là, environ 10 ont été repérés dans le système de filets de la ferme.

Le défi maintenant pour le MPO et le Cermaq est de savoir comment retirer les animaux de l’installation en toute sécurité et les empêcher de revenir

Un porte-parole de Joyce Murray, ministre des Pêches, des Océans et de la Garde côtière canadienne, a déclaré à CTV News que “les permis d’aquaculture sont assortis de conditions strictes qui obligent les opérateurs à assurer le moins de risques possible pour les mammifères marins, y compris les otaries”.

Certains des outils actuellement utilisés pour effrayer les animaux comprennent l’utilisation de “bruits dissuasifs, comme un canon à air, au-dessus de l’eau”.

L’industrie piscicole de la Colombie-Britannique est controversée, et il y a une bataille en cours pour faire retirer toutes les installations de la province.

“Cette industrie est incapable d’empêcher les mammifères marins d’entrer dans leurs fermes”, a déclaré le directeur exécutif de Clayoquot Action, Dan Lewis. “Pour moi, cela met en évidence le fait que l’élevage de saumon en enclos en filet ouvert est incompatible avec Clayoquot Sound.”

L’organisation de Lewis est une société de conservation engagée dans la protection de la « diversité bioculturelle » dans la réserve de biosphère de Clayoquot Sound. La réserve est remplie d’une gamme variée d’écosystèmes, y compris “la forêt pluviale côtière tempérée, l’océan et les rivages côtiers rocheux”.

“Nous avons vu des lions de mer, des baleines à bosse, divers mammifères marins se faire piéger dans des fermes piscicoles ici dans la réserve de biosphère, qui est un lieu mondialement connu pour l’observation de la faune.”

Lewis s’oppose depuis longtemps à la pisciculture et demande au gouvernement fédéral de supprimer toutes les installations de Clayoquot Sound.

Au cours de la dernière campagne électorale, les libéraux fédéraux ont promis d’éliminer progressivement les fermes d’enclos à filet ouvert d’ici 2025. L’opposition des Premières Nations et les préoccupations environnementales auraient constitué le fondement de la décision.

L’industrie, qui est représentée par la BC Salmon Farmers Association, s’oppose à toute fermeture.

“Il s’agit d’un secteur agricole qui cherche à fournir des protéines durables de haute qualité et qui innove pour s’assurer que nous continuons à trouver le moyen le plus sûr et le plus durable de le faire”, a déclaré le directeur scientifique et politique de l’association, Brian Kingzett. “La pisciculture est une industrie importante en Colombie-Britannique parce que nous sommes confrontés à un problème mondial d’approvisionnement alimentaire.”

Selon l’association, le secteur est le premier exportateur de produits de la mer de la province et est « désigné comme service essentiel par les gouvernements fédéral et provincial ». L’industrie affirme également qu’elle génère “1,2 milliard de dollars d’activité économique” et si elle est incapable de fonctionner, “plus de 4 700 emplois sont menacés dans des communautés” comme Courtenay, Comox, Port Alberni et Tofino”.

“Nous n’avons tout simplement pas assez de poissons dans l’océan et nous ne pouvons pas continuer à récolter du saumon sauvage, ou du poisson sauvage en quantité quelconque de la manière dont nous devons répondre à la demande de la population”, a déclaré Kingzett. “Nous essayons également de trouver des opportunités économiques dans les régions de l’île de Vancouver qui ont été déprimées en raison de la baisse des emplois dans nos secteurs d’extraction des ressources, c’est donc un secteur très important.”

Les 79 licences fédérales de pisciculture expirent le 30 juin 2022. Le gouvernement devrait décider dans les prochaines semaines si ces licences seront renouvelées.