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WASHINGTON (Reuters) – Sharon Fason accompagnait sa mère dans leur bureau de vote du sud de Chicago chaque jour du scrutin en tant que petite fille, la regardant rejoindre ses voisins afro-américains dans le droit durement gagné de voter.

PHOTO DE DOSSIER: Un résident dépose un bulletin de vote postal au bureau de vote d'Edmondson Westside High School, lors de l'élection spéciale pour le 7e siège du district du Maryland, précédemment détenu par le représentant Elijah Cummings (D-MD), à Baltimore, Maryland, États-Unis, 28 avril 2020. REUTERS / Tom Brenner / File Photo

Aujourd'hui âgée de 47 ans, Fason dit qu'elle vote toujours en personne, un rituel qu'elle n'a pas l'intention de changer même si le coronavirus mortel fait toujours rage en novembre.

"Je vais mettre un équipement de protection et je vais quand même entrer et voter", a déclaré Fason, un bibliothécaire public noir à Chicago.

Le Parti démocrate pousse le vote par correspondance comme le moyen le plus sûr de voter au milieu de la pandémie de coronavirus. Mais le parti peine à convaincre une circonscription rocheuse: les Afro-Américains.

Leurs votes seront cruciaux si le démocrate Joe Biden espère renverser le président républicain Donald Trump le 3 novembre. En 2016, la participation des électeurs noirs a diminué pour la première fois en 20 ans, aidant Trump à l'emporter par surprise sur la démocrate Hillary Clinton.

Lors des dernières élections nationales, à mi-mandat du Congrès de 2018, seuls environ 11% des électeurs noirs ont voté par correspondance, selon les chiffres du recensement. C'est le pourcentage le plus bas de tous les groupes ethniques mesurés, et c'est un peu moins de la moitié du taux d'électeurs blancs.

Il y a plusieurs raisons. Pour les Afro-Américains comme Fason, se rendre aux urnes est un acte puissant, à la fois symbolique et substantiel. Certains électeurs noirs craignent que leurs bulletins de vote soient perdus ou rejetés. Les Afro-Américains sont plus transitoires que les autres groupes raciaux et ont des taux élevés de sans-abri, selon les statistiques gouvernementales, les principaux obstacles au vote par correspondance.

Cela pourrait poser un problème aux démocrates si le vote en personne est sévèrement restreint en novembre et de nombreux bureaux de vote fermés en raison de problèmes de coronavirus. Ce fut le cas lors des récentes élections primaires dans le Wisconsin et l'Ohio, des États du champ de bataille cruciaux où le taux de participation a diminué de deux pour cent par rapport à 2016.

En Géorgie, un État jadis solidement républicain qui, selon les sondages, pourrait être compétitif en novembre, les premières demandes de vote par correspondance lors des élections du 9 juin montrent que les électeurs de couleur ont été lents à adopter le processus.

Au 19 mai, 25% des électeurs blancs inscrits en Géorgie avaient demandé des bulletins de vote par correspondance en Géorgie, contre 17% des électeurs noirs et 11% des électeurs latinos, selon une étude du Brennan Center for Justice.

Le secrétaire d'État républicain de Géorgie, Brad Raffensperger, a envoyé à tous les 6,9 millions d'électeurs actifs de l'État une demande de vote par correspondance, une décision qui a été largement applaudie dans un État où plus de 1 900 personnes sont décédées du COVID-19.

Mais Raffensperger a également formé un groupe de travail pour enquêter sur les bulletins de vote par correspondance avec des irrégularités telles que des signatures incompatibles, une mesure qui, selon lui, était nécessaire pour lutter contre la fraude. Beaucoup de démocrates de Géorgie ont critiqué cela comme une tactique d'intimidation qui pourrait conduire à plus de défis des bulletins de vote par courrier et à une suppression des votes démocrates.

Trump et ses alliés républicains affirment que le vote par correspondance est sujet à la fraude et favorise les démocrates, même si de nombreuses études indépendantes ont trouvé peu de preuves de l'une ou l'autre revendication.

Les démocrates «utilisent une pandémie pour détruire complètement l'intégrité de nos élections», a déclaré la présidente du Comité national républicain, Ronna McDaniel.

Certains démocrates craignent que de tels efforts pour discréditer le vote par courrier, couplés à une réduction possible des bureaux de vote en personne si une deuxième vague de coronavirus frappe cet automne, pourraient faire baisser la participation afro-américaine et condamner les chances de Biden.

"Il est malheureux que le Parti républicain préfère jouer à des jeux avec la santé des gens et les votes des gens juste pour qu'ils puissent essayer de prendre le dessus lors d'une élection", a déclaré Nikema Williams, la première femme noire à présider le Georgia Democratic Party.

CHOIX DIFFICILE

Le nouveau coronavirus a tué et infecté des Afro-Américains à des taux disproportionnellement élevés, en partie parce qu'ils sont plus susceptibles de travailler dans des services de première ligne que les Blancs, et ont tendance à avoir plus de problèmes de santé chroniques. Au 19 mai, le taux de mortalité des Noirs américains était 2,4 fois supérieur à celui des blancs, selon l'American Public Media (APM) Research Lab.

Cela pourrait imposer un choix difficile à de nombreux électeurs afro-américains en novembre: risquer de voter en personne ou basculer vers un système de messagerie auquel beaucoup ne font pas confiance.

Les élections tumultueuses du 7 avril dans le Wisconsin ont offert un aperçu potentiel. L'État est passé à un format presque entièrement électronique et a considérablement réduit le nombre de bureaux de vote ouverts le jour du scrutin au milieu des préoccupations concernant le coronavirus.

Milwaukee, qui abrite plus des deux tiers des résidents afro-américains de l’État, ne comptait que cinq bureaux de vote, contre 180 habituels. Les gens ont été obligés d'attendre de longues files pendant des heures, beaucoup portant des masques.

Robin Reese, une électrice afro-américaine de Milwaukee, a demandé son tout premier bulletin de vote par correspondance après avoir contracté COVID-19. Elle a immédiatement rencontré un obstacle: le Wisconsin exige d’un témoin qu’il signe l’enveloppe pour vérifier l’identité de l’électeur et Reese ne voulait pas risquer d’infecter qui que ce soit.

Son état de santé s'est finalement suffisamment amélioré pour qu'elle puisse utiliser le service de vote en voiture de Milwaukee, où un travailleur a pris son bulletin de vote par correspondance et a servi de témoin.

"Je sens que si je ne mets pas le bulletin de vote dans la machine moi-même, qui sait ce qui lui arrive?" a déclaré Reese, le directeur d'un district d'amélioration des affaires de Milwaukee.

Ces craintes ne sont pas infondées.

Un rapport publié en avril par des chercheurs de l'Université de Floride et du Dartmouth College a révélé que les bulletins de vote postés déposés en 2018 par des Noirs, des Hispaniques et d'autres minorités raciales étaient deux fois plus susceptibles d'être rejetés en Floride que ceux déposés par des électeurs blancs, souvent pour manquement ou signatures incompatibles. La Floride, avec 29 votes électoraux, est l'un des plus gros prix des élections générales de novembre, où les premiers sondages montrent une confrontation serrée entre Trump et Biden.

La démocrate Stacey Abrams, qui a échoué dans sa candidature de 2018 à la Géorgie pour devenir la première femme noire élue gouverneur aux États-Unis, soutient la campagne visant à faciliter l'accès de tous les électeurs aux bulletins de vote par courrier. Pourtant, elle a déclaré qu'une variété d'options est nécessaire pour empêcher la privation des droits de vote dans les communautés noires, comme une période prolongée pour le vote anticipé et le vote direct.

«Il y aura des craintes légitimes quant à l'utilisation des bulletins de vote par correspondance», a déclaré Abrams, qui a été considéré comme un choix vice-présidentiel possible pour Biden. «Nous devons utiliser tous les outils de la boîte à outils.»

«PAS DE RAISON DE FAIRE CONFIANCE AU GOUVERNEMENT»

Même dans des États comme la Pennsylvanie, qui l’année dernière a facilité le vote des absents pour tous les électeurs de l’État, les Afro-Américains semblent être à la traîne des Blancs lors de leur inscription.

Avant la primaire du 2 juin en Pennsylvanie, le comté de Philadelphie – le plus grand de l'État avec une population noire d'environ 44% – a reçu 206 961 demandes de bulletin de vote par correspondance, selon les données de l'État au 26 mai. C'est près de 25% de demandes de moins que dans le deuxième de l'État. -la zone la plus peuplée de Pittsburgh, dans le comté d'Allegheny, où seulement 13% des résidents sont noirs.

Le Comité national démocrate et les groupes de mobilisation des électeurs noirs ont lancé de vastes programmes éducatifs pour encourager le vote par correspondance et aider les Afro-Américains à naviguer dans les exigences. Le DNC s'est associé à des États parties en Floride, en Pennsylvanie et en Géorgie pour envoyer des SMS à des millions de partisans.

D'autres efforts pourraient inclure la transformation des programmes de vote anticipé traditionnels des communautés afro-américaines «Souls to the Polls». Les églises noires ont longtemps amené les paroissiens aux bureaux de vote après les offices pendant la saison électorale. Les alternatives pourraient inclure des marches socialement distantes vers des sites de vote précoce ou des programmes d'églises en ligne pour aider les paroissiens à remplir leur bulletin de vote.

Les électeurs noirs ne font pas confiance aux bulletins de vote par correspondance. C'est un problème pour les démocrates
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"Nous devons faire une tonne d'éducation pour garantir que les électeurs noirs sentent que leur vote sera compté", a déclaré Quentin James, fondateur de Collective PAC, un groupe travaillant pour l'élection des fonctionnaires noirs.

James, un Afro-Américain qui vit dans l'Ohio, a voté par courrier lors de la primaire du 28 avril dans cet état. Pourtant, il a soumis son bulletin de vote via une boîte de dépôt au bureau des élections au lieu de le poster.

"Nous ne faisons tout simplement pas confiance au gouvernement, et je ne pense pas que le gouvernement nous ait donné une raison de leur faire confiance", a déclaré James.

Reportage supplémentaire de Jarrett Renshaw, édité par Soyoung Kim et Marla Dickerson

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