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Les échantillons de cheveux de Beethoven révèlent des niveaux élevés de plomb toxique, selon une étude : Shots

« Beethoven » (1936). Une nouvelle étude suggère que le compositeur et pianiste allemand pourrait avoir souffert d’un empoisonnement au plomb.

Le collectionneur d’impressions/Getty Images


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Le collectionneur d’impressions/Getty Images

Ludwig van Beethoven était un compositeur prodigieux. On lui attribue 722 œuvres individuelles, dont des symphonies, des sonates et de la musique chorale, des créations qui ont repoussé les limites de la composition et de l’interprétation et ont contribué à ouvrir la voie à l’ère romantique de la musique. Mais en dehors du pianoforte, la vie de Beethoven a été marquée par la surdité, des troubles gastro-intestinaux débilitants et la jaunisse.

Il y a un peu plus d’un an, des scientifiques annonçaient avoir séquencé le génome de Beethoven à partir de mèches de cheveux préservées. Ils ont trouvé des facteurs de risque génétiques de maladie du foie, mais rien d’autre de très concluant.

Mais certains chercheurs se demandent depuis longtemps si certaines des réponses ne se situent pas au-delà de ses gènes – en particulier si la toxicité des métaux lourds pourrait avoir quelque chose à voir avec ses nombreuses maladies.

Maintenant, après avoir testé quelques mèches supplémentaires des cheveux du compositeur, une équipe de scientifiques suggère dans la revue Chimie clinique que Beethoven a presque certainement été exposé au plomb — et que cela a peut-être a contribué aux problèmes de santé qui caractérisaient tant la vie du célèbre compositeur.

Les luttes de Ludwig van Beethoven

Le plomb est un métal toxique naturellement présent dans la croûte terrestre. Cependant, « son utilisation généralisée a entraîné une contamination environnementale importante, une exposition humaine et d’importants problèmes de santé publique dans de nombreuses régions du monde », selon Organisation Mondiale de la Santé.

« Le plomb n’a aucune utilité dans l’organisme », déclare Howard Hu, médecin-épidémiologiste à l’Université de Californie du Sud. « Mais malheureusement, cela imite également certains des autres éléments plus essentiels. C’est un imposteur. Il s’incorpore à diverses structures enzymatiques et moléculaires du corps, puis les bousille.

Et cela peut entraîner toutes sortes de problèmes, depuis des lésions cérébrales jusqu’à l’hypertension en passant par des problèmes rénaux.

Beethoven a commencé à perdre l’audition vers la fin de la vingtaine et était complètement sourd au milieu de la quarantaine. De plus, il souffrait de jaunisse et de problèmes gastro-intestinaux invalidants. À un moment donné, il écrivit à ses frères une lettre, désormais appelée Testament de Heiligenstadt, demandant que ses problèmes de santé soient décrits après sa mort.

« Il voulait que le monde connaisse la vérité sur la cause de ses maux », explique Paul Jannettole directeur du laboratoire des métaux de la clinique Mayo.

Le laboratoire des métaux teste généralement des échantillons de sang et d’urine pour détecter toute exposition aux métaux lourds, comme le plomb, le mercure et l’arsenic. « Cliniquement, notre menu de tests est essentiellement le tableau périodique », explique Jannetto. L’une des responsabilités typiques du laboratoire consiste à rechercher du plomb chez les enfants pour tenter de déterminer si les symptômes d’un patient pourraient être dus à une toxicité aux métaux lourds.

Jannetto se souvient donc très bien du moment où un collègue lui a envoyé une demande très différente : serait-il prêt à tester les cheveux de Beethoven pour détecter la présence de métaux lourds ?

Ces deux mèches de cheveux de Beethoven ont été testées pour le plomb en 2023.

Ces deux mèches de cheveux de Beethoven ont été testées pour le plomb en 2023.

Kévin Brun


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Kévin Brun

Lorsqu’une personne est exposée au plomb, une partie du métal nocif se dépose dans ses cheveux. Cela signifie que même sans échantillon de sang, les scientifiques peuvent utiliser les cheveux d’une personne pour déterminer son taux de plomb à titre posthume.

Ainsi, le propriétaire de deux mèches distinctes de cheveux de Beethoven a mis quelque chose comme deux ou trois douzaines de mèches dans un kit de collecte spécial et l’a expédié à la clinique Mayo – où Sarah ErdahlCoordinateur Technique au Metals Lab, l’a reçu.

«J’ai utilisé une pince à épiler», explique Erdahl, qui a déclaré n’avoir ressenti aucune tentation de toucher les cheveux du compositeur à mains nues. « Mon cœur battait à tout rompre et je me disais : ‘Oh mon Dieu, c’est tellement important.’ Lorsque vous avez une petite quantité de cheveux, chaque mèche compte.

Jannetto a accepté, ajoutant que cette approche s’étend aux patients vivants habituels du laboratoire.

« Derrière chaque échantillon, qu’il s’agisse de sang [or] les cheveux – c’est une personne », dit-il. « Et c’est pourquoi il est précieux et nous le traitons avec soin. »

Erdahl a soigneusement rincé et traité les cheveux avant de les passer dans l’instrument qui mesure les métaux lourds. Les niveaux d’arsenic et de mercure dans les cheveux de Beethoven étaient légèrement élevés.

Les niveaux de plomb, en revanche, étaient de 64 à 95 fois plus élevés que ceux des cheveux d’une personne aujourd’hui.

Ce fut une révélation dramatique – qui pourrait expliquer pourquoi, à ce moment-là, les premières mesures de la 5e Symphonie de Beethoven se sont écrasées dans le cerveau d’Erdahl :

« Dun dun dun dun. »

«C’est bien plus élevé que tous les autres échantillons de patients que nous voyons», se souvient-elle avoir pensé. « C’est extrêmement significatif. »

Quand la musique classique rencontre le heavy metal

Cette accumulation substantielle de métal toxique provenait probablement des gobelets et des verres dans lesquels Beethoven buvait, de certains traitements médicaux de cette époque et de sa consommation de vin.

«Nous savons que Beethoven aimait son vin», déclare Jannetto. « Et à l’époque, il n’était pas rare d’ajouter de l’acétate de plomb aux vins les moins chers, car il lie les acides pour ajouter une saveur plus douce au vin. »

Jannetto dit que même pour les gens de son époque, les niveaux de plomb dans les cheveux de Beethoven auraient été environ 10 fois supérieurs à la moyenne. « Cela a montré qu’il était exposé de manière chronique à de fortes concentrations de plomb », dit-il.

Le plomb ne l’aurait pas tué, mais il a probablement contribué à ses problèmes de santé.

« Beaucoup des maladies documentées dont Beethoven souffrait », explique Jannetto, « ce sont des signes et des symptômes traditionnels qu’un neurologue ou un clinicien pourrait voir chez un patient exposé au plomb. » Ceux-ci incluent une maladie du foie (qui aurait été aggravée par son facteur de risque génétique, sa consommation régulière d’alcool et son infection par l’hépatite B), des problèmes gastro-intestinaux et une perte auditive.

Hu, qui n’a pas participé à la recherche, a salué le travail.

«C’est une bonne science», dit-il. « Je pense que c’était sacrément rigoureux. »

Hu étudie l’exposition et la toxicité du plomb depuis près de 40 ans, notamment dans le contexte de certains pays à revenu faible ou intermédiaire où la contamination au plomb peut encore poser problème.

«C’est toujours un problème majeur à l’échelle mondiale», dit-il, «en raison de la contamination par le plomb des épices, des ustensiles de cuisine et de toutes sortes d’autres sources dans le monde.»

Pourtant, Hu ne peut s’empêcher de réfléchir à la façon dont Beethoven a géré sa composition virtuose malgré le rôle principal.

« Cela vous rend encore plus impressionné par ce qu’il a pu accomplir », dit Hu.

Il se demande si le problème de santé lui-même n’a pas contribué à façonner les contours émotionnels de certaines compositions de Beethoven.

« Je ne sais pas », rit Hu. « C’est amusant de spéculer à ce sujet. »


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