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BEYROUTH, Liban – Les Émirats arabes unis sont devenus le premier pays arabe à ouvrir samedi une centrale nucléaire, suscitant des inquiétudes quant aux conséquences à long terme de l’introduction de plus de programmes nucléaires au Moyen-Orient.

Deux autres pays de la région – Israël et l’Iran – ont déjà des capacités nucléaires. Israël a un arsenal d’armes nucléaires non reconnu et l’Iran a un programme controversé d’enrichissement d’uranium qui, insiste-t-il, est uniquement à des fins pacifiques.

Les Émirats arabes unis, une petite nation devenue un centre commercial régional et international, ont déclaré avoir construit l’usine pour réduire leur dépendance au pétrole qui alimente et enrichit le pays et ses voisins du Golfe depuis des décennies. Il a déclaré qu’une fois que ses quatre unités seraient toutes en fonctionnement, la centrale de conception sud-coréenne fournirait un quart de l’électricité du pays.

Cherchant à calmer ses craintes d’essayer de se muscler à utiliser contre ses rivaux régionaux, il a insisté sur le fait qu’il avait l’intention d’utiliser son programme nucléaire uniquement à des fins énergétiques.

Mais avec l’Iran dans une impasse avec les puissances occidentales sur son programme nucléaire, Israël dans le voisinage et les tensions élevées entre les pays du Golfe, certains analystes considèrent la nouvelle usine – et tout ce qui pourrait suivre – comme un casse-tête sécuritaire et environnemental. D’autres pays arabes, dont l’Arabie saoudite, lancent ou planifient également des programmes d’énergie nucléaire.

Le Moyen-Orient est déjà déchiré par des hostilités qui opposent l’Arabie saoudite et les Émirats arabes unis à l’Iran, au Qatar et aux mandataires régionaux de l’Iran. L’un de ces mandataires, le groupe rebelle Houthi basé au Yémen, a revendiqué une attaque contre l’usine de Barakah alors qu’elle était en construction en 2017.

Et on pense généralement que l’Iran est à l’origine d’une série d’attaques contre des installations pétrolières saoudiennes et des pétroliers traversant le Golfe au cours de l’année dernière.

«L’investissement des EAU dans ces quatre risques des réacteurs nucléaires déstabilisant davantage la région instable du Golfe, endommageant l’environnement et augmentant la possibilité de prolifération nucléaire », a écrit Paul Dorfman, chercheur à l’Energy Institute de l’University College de Londres, dans un éditorial en mars.

Notant que les EAU avaient d’autres options énergétiques, y compris «certaines des meilleures ressources d’énergie solaire au monde», il a ajouté que «la nature de l’intérêt des émirats pour le nucléaire peut être cachée à la vue de tous – la prolifération des armes nucléaires.»

Mais les EAU ont déclaré avoir envisagé le gaz naturel et les sources d’énergie renouvelables avant de les rejeter en faveur de l’énergie nucléaire car elles ne produiraient pas suffisamment pour ses besoins.

Prouvant que ses intentions sont pacifiques, il souligne ses collaborations avec l’Agence internationale de l’énergie atomique, qui a examiné le projet de Barakah, et les États-Unis, avec lesquels il a signé un accord de coopération dans le domaine de l’énergie nucléaire en 2009, cela lui permet de recevoir des matières nucléaires et une assistance technique des États-Unis tout en l’empêchant d’enrichir l’uranium et d’autres activités éventuelles de développement de bombes.

Cela n’a pas convaincu le Qatar, qui l’année dernière a déposé une plainte avec le groupe international de surveillance nucléaire sur la centrale de Barakah, la qualifiant de «menace sérieuse pour la stabilité de la région et de son environnement».

Les exportations de pétrole des EAU représentent environ un quart de son produit intérieur brut total. Malgré son apport de pétrole, il a importé de plus en plus de gaz naturel ces dernières années, en partie pour alimenter ses usines de dessalement à forte intensité énergétique.

«Nous sommes fiers d’être témoins du démarrage de l’exploitation de la centrale nucléaire de Barakah, conformément aux normes de sécurité internationales les plus élevées», a tweeté samedi Mohammed ben Zayed, le dirigeant de facto des EAU.

La nouvelle installation nucléaire, située dans la région de Gharbiya sur la côte, près du Qatar et de l’Arabie saoudite, est la première de plusieurs centrales nucléaires potentielles au Moyen-Orient. L’Égypte prévoit de construire une centrale électrique avec quatre réacteurs nucléaires.

L’Arabie saoudite construit également un réacteur nucléaire civil tout en poursuivant un accord de coopération nucléaire avec les États-Unis, bien que l’administration Trump ait déclaré qu’elle signerait un tel accord seulement si cela inclut des garanties contre le développement des armes.