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jeF VOUS AVEZ EU endormi il y a trois mois en Allemagne et réveillé aujourd'hui, vous ne remarquerez peut-être pas immédiatement beaucoup de mal. Dans la plupart des pays, les magasins sont animés, les musées ont rouvert, et tout bar qui peut passer pour un restaurant attire la coutume. Si les théâtres aux volets fermés et les salles de conférence amortissent les esprits, une consolation peut être trouvée dans les jardins de bière, en plein essor sous le soleil du printemps.

Les nouvelles infections à covid-19 en Allemagne sont désormais systématiquement inférieures à 500 par jour. Mais lorsque les États allemands lèvent les restrictions, ils doivent essayer d'empêcher une deuxième vague. Les masques sont obligatoires dans les transports publics et dans les magasins, et les règles de distanciation sociale restent en place (si elles sont souvent ignorées). Les frontières et les écoles sont partiellement fermées. Mais peut-être le plus important dans la lutte contre la contagion est la phalange allemande de contacts-traceurs – en partie des détectives, en partie des travailleurs sociaux, en partie des auxiliaires médicaux et en partie des commis aux données.

Leur travail comporte trois éléments. Premièrement, obtenir des personnes qui ont été testées positives pour covid-19 une liste de leurs contacts récents et les classer. (Passer 15 minutes en face à face avec une personne infectée, par exemple, vous place dans une tranche à risque élevé.) Deuxièmement, pour alerter ces personnes et leur demander, si nécessaire, de s'auto-isoler pendant 14 jours. Troisièmement, vérifier régulièrement avec eux et les faire tester, dans certains cas, même s'ils ne présentent aucun symptôme.

Dans certains pays, les traceurs de contacts travaillent à domicile ou dans des centres d'appels externalisés. En Allemagne, ils sont logés dans l'un des 375 Gesundheitsämter (bureaux de santé publique), comme celui du nord de Berlin récemment visité par votre correspondant. Dans une pièce baignée de lumière bordée de cartes et de graphiques, deux douzaines de personnes (sur un effectif total de 98 personnes) géraient divers aspects de la pandémie, de la mise à disposition de téléphones à l'écoute de données. Des médecins étaient sur place, prêts à être envoyés pour administrer les tests. Le travail a changé ces dernières semaines, explique Lukas Murajda, chef du bureau: 80% des contacts suivis par son équipe se trouvent désormais dans des maisons de repos pour personnes âgées ou dans d'autres centres d'hébergement.

L'Institut Robert Koch (RKI), une agence fédérale de la santé, fournit aux bureaux locaux des conseils et des logiciels de base pour analyser leurs données. Il a également recruté et aidé à former quelque 500 «éclaireurs de confinement» pour aider les zones surchargées. Mais les bureaux conservent une marge de manœuvre considérable pour organiser leur propre travail. Certains ont du mal à coopérer ou à partager des informations, une tâche déjà entravée par les règles de confidentialité des données. (Certaines informations ne peuvent être partagées que par fax.)

Mais les avantages de la décentralisation l'emportent largement sur les inconvénients. Les agents de santé qui connaissent leur région sont mieux placés pour chasser les chaînes d'infection dans les points chauds potentiels comme les usines de transformation de la viande. Les bureaux de santé plus aisés abandonnent souvent RKI logiciel et construire ou acheter le leur. "C’est la beauté", explique Peter Tinnemann, épidémiologiste au CHU de Charité à Berlin. «Les travailleurs locaux adaptent les solutions aux circonstances locales.» Certaines régions ont du mal à atteindre l'objectif mandaté par le gouvernement fédéral de cinq traceurs de contact pour 20 000 habitants. Mais s'ils n'ont vu aucun nouveau cas pendant une semaine ou plus, ils ne voient aucune raison d'essayer.

Il existe de précieux enseignements dans l'histoire de la recherche des contacts, une technique utilisée depuis longtemps pour gérer les flambées de tuberculose et de maladies sexuellement transmissibles. «Les gens sous-estiment la nature du travail», explique Marcel Salathé, un épidémiologiste numérique basé à Lausanne. Les traceurs inexpérimentés peuvent ne pas être préparés pour les personnes interrogées qui réagissent de manière défensive aux questions intrusives, ou qui craignent que leurs réponses envoient des amis en quarantaine. La formation de deux jours des recrues de M. Murajda est limitée aux questions techniques, bien que des psychologues soient là pour vous aider. Les bureaux ont besoin de personnel multilingue pour atteindre les non-germanophones. La plupart des traceurs lisent à leurs frais à partir de scripts préparés, mais les mieux entraînés peuvent s'en écarter. Plutôt que de poser des questions directement sur les contacts, par exemple, ils pourraient rafraîchir la mémoire des personnes interrogées en posant des questions générales sur leurs réseaux sociaux.

Ayant abandonné la recherche des contacts en mars, ce n'est que cette semaine que la Grande-Bretagne l'a remis en marche. Les États américains ont également eu du mal à intensifier leurs efforts. En Allemagne, Gesundheitsämter ont longtemps été sous-financés; beaucoup en particulier manquent de médecins, qui peuvent gagner plus dans les hôpitaux. Pourtant, la plupart des bureaux ont maintenu la recherche des contacts tout au long de la pandémie, même si les endroits manquant de personnel dans les zones rurales ont eu des difficultés alors que les infections quotidiennes se comptaient par centaines. Beaucoup ont attiré des collègues en congé, comme des enseignants ou des bibliothécaires. Certains ont fait appel à l'armée. Le Bade-Wurtemberg, un État particulièrement touché, a fait passer le personnel de recherche des contacts de 500 à 3 000 et n'a jamais vu les infections devenir incontrôlables, explique Manne Lucha, son ministre des Affaires sociales.

La recherche manuelle des contacts a ses limites: même le patient le plus utile aura du mal à identifier les autres passagers d'un train. Comme d'autres pays, l'Allemagne espère automatiser certains traçages avec une application mobile utilisant Bluetooth. Pourtant, son développement a souffert de problèmes techniques et de confidentialité des données; les responsables espèrent maintenant le lancer à la mi-juin. Même dans ce cas, la technologie ne peut prendre en charge que la recherche manuelle des contacts, pas la remplacer, explique David Holtgrave, doyen de l'école de santé publique de l'Université d'Albany, dans l'État de New York. Les détectives de virus allemands ont encore beaucoup de travail à faire.

Note de l'éditeur: une partie de notre couverture covid-19 est gratuite pour les lecteurs de L'économiste aujourd'hui, notre quotidien bulletin. Pour plus d'histoires et notre traqueur de pandémie, consultez notre hub de coronavirus

Cet article est paru dans la section Europe de l'édition imprimée sous le titre "Les virus détectives"

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