KYIV, Ukraine (AP) – L’Ukraine a annoncé tôt jeudi un échange de prisonniers très médiatisé qui a été l’aboutissement de mois d’efforts pour libérer de nombreux combattants ukrainiens qui ont défendu une aciérie à Marioupol pendant un long siège russe. En échange, l’Ukraine a renoncé à un allié du président russe Vladimir Poutine.

Le président Volodymr Zelenskyy a déclaré que son gouvernement avait obtenu la libération de la détention russe pour 215 citoyens ukrainiens et étrangers, avec l’aide des efforts de médiation turcs et saoudiens. Il a dit que beaucoup étaient des soldats et des officiers qui avaient été condamnés à la peine de mort dans le territoire occupé par la Russie.

Les responsables russes n’ont pas immédiatement confirmé ni commenté ce qui semblait être le plus gros échange de prisonniers au cours de la guerre de près de sept mois.

Sur ce total, 200 Ukrainiens ont été échangés contre un seul homme, le chef de l’opposition pro-russe Viktor Medvedtchouk, qui est Ukrainien. L’oligarque de 68 ans s’est échappé de l’assignation à résidence en Ukraine quelques jours avant l’invasion russe le 24 février, mais a été repris en avril. Il a été condamné à la prison à vie pour trahison et complicité avec une organisation terroriste pour avoir négocié des achats de charbon pour la république séparatiste de Donetsk, soutenue par la Russie, dans l’est de l’Ukraine.

On pense que Poutine est le parrain de la plus jeune fille de Medvedchuk. Sa détention a déclenché un échange houleux entre les responsables de Moscou et de Kyiv. Medvedchuk est le chef du conseil politique du parti pro-russe d’opposition Platform-For Life, le plus grand groupe d’opposition au parlement ukrainien. Le gouvernement a suspendu l’activité du parti.

“Ce n’est pas dommage d’abandonner Medvedchuk pour de vrais guerriers”, a déclaré Zelenskyy dans son discours vidéo nocturne. « Il a réussi toutes les actions d’enquête prévues par la loi. L’Ukraine a reçu de lui tout ce qui était nécessaire pour établir la vérité dans le cadre d’une procédure pénale.

Dans un autre échange, l’Ukraine a obtenu la libération de cinq commandants qui dirigeaient la défense ukrainienne de l’usine sidérurgique d’Azovstal à Marioupol en échange de 55 prisonniers russes qu’elle détenait, a déclaré Zelenskyy.

Plus de 2 000 défenseurs, dont beaucoup dans le régiment d’Azov, ont quitté l’épave tordue de l’aciérie d’Azovstal pour se rendre en captivité russe à la mi-mai, mettant fin à un siège de près de trois mois de la ville portuaire de Marioupol.

Zelenskyy a déclaré que les cinq dirigeants, dont les commandants du régiment Azov Denys Prokopenko et Svyatoslav Palamar, se trouvent en Turquie, où ils resteront dans le cadre de l’accord “en toute sécurité” jusqu’à la fin de la guerre, sous la protection du président turc Recep Tayyip Erdogan. .

L’échange complexe de prisonniers a également entraîné la libération de 10 étrangers, dont cinq ressortissants britanniques et deux vétérans militaires américains, qui avaient combattu avec les forces ukrainiennes. Ils ont été libérés par des séparatistes soutenus par la Russie dans le cadre d’un échange médiatisé par l’Arabie saoudite, ont déclaré des responsables américains et saoudiens.

Le secrétaire général de l’ONU, Antonio Guterres, a salué les échanges, les qualifiant de “pas un mince exploit”, mais ajoutant que “il reste encore beaucoup à faire pour atténuer les souffrances causées par la guerre en Ukraine”, a déclaré son porte-parole. Le chef de l’ONU réitère la nécessité de respecter le droit international sur le traitement des prisonniers et continuera à soutenir de nouveaux échanges de prisonniers, a déclaré le porte-parole Stéphane Dujarric.

Karl Ritter, l’Associated Press