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Mais pendant la pandémie de coronavirus, le jour de la course semble tout à fait différent.
Lorsque la cloche sonne et que les chevaux se détachent des portes de départ, il y a un silence étrange où il y a généralement des acclamations et des cris.
Il n'y a pas de foule de spectateurs. Seuls le personnel, les entraîneurs, les jockeys, les propriétaires et les officiels du club sont autorisés sur le site.

Sans le rugissement habituel des gradins, j'entends clairement les sabots des chevaux marteler la piste en herbe pendant que les jockeys hurlent pour les aiguiller.

Voilà à quoi ressemble la distanciation sociale lors des courses.

"C'est surréaliste", concède Winfried Engelbrecht-Bresges, PDG du Hong Kong Jockey Club, alors que nous négligeons les tribunes vides.

"Mais si vous regardez l'importance des courses de chevaux à Hong Kong, où 30% de la population adulte suit les courses de chevaux, où nous avons 1,5 million de fans de courses et chaque mercredi soir, nous avons au moins sept à huit cent mille personnes qui sont maintenant toujours assis devant la télévision et se sentir diverti.

"Et c'est pourquoi nous pensons qu'il est important de perpétuer la tradition et de continuer les courses de chevaux."

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Un paysage en mutation

L'épidémie de COVID-19 a transformé le paysage sportif de la région Asie-Pacifique.

En raison de problèmes de coronavirus, les étapes de Hong Kong et de Singapour de la série World Rugby Sevens ont été repoussées à octobre. La Formule 1 a annulé le Grand Prix d'Australie et reporté ses courses à Bahreïn, en Chine et au Vietnam. Les courses de Formule E, les épreuves de golf et de tennis ont également été perdues.

Mais à Hong Kong, les courses galopent avec de strictes précautions en place.

Tout le monde est soumis à un contrôle de température avant l'entrée, les masques faciaux sont obligatoires et le cours est régulièrement désinfecté.

Fin février, un membre du Hong Kong Jockey Club qui avait utilisé son club-house a été testé positif au virus. Le clubhouse de Happy Valley, situé à environ un mile (1,6 km) du parcours de course, a été fermé pendant deux semaines.
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«Diverti et employé»

Les agences de paris hors parcours du club restent fermées, mais les locaux peuvent toujours placer leurs paris en ligne.

Le Hong Kong Jockey Club détient un monopole accordé par le gouvernement sur les jeux de hasard. Il indique que jusqu'à 700 000 personnes utilisent des canaux en ligne pour placer leurs paris. Cela représente près de 10% de la population totale de la ville.

Sa réunion hebdomadaire de courses de chevaux est l'un des plus grands producteurs d'argent de la ville. Le chiffre d'affaires du dernier "Happy Wednesday" sans fans dans les tribunes était de près de 145 millions de dollars (1,1 milliard de dollars HKD), contre 162 millions de dollars (1,3 milliard de dollars HKD) il y a un an. Le club affirme que la différence est due à la baisse des clients en espèces qui préfèrent placer leurs paris dans l'un de ses 100 centres de paris hors piste.

Lorsque le Hong Kong Jockey Club contribue à 1,3% du PIB de Hong Kong, il y a littéralement beaucoup à faire sur les courses. Mais le rédacteur en chef des courses du South China Morning Post, Tom Biddington, a déclaré que la décision de poursuivre les courses pendant l'épidémie allait au-delà des résultats.

"L'un des autres aspects importants est de divertir et de garder les employés", explique Biddington.

"(Le Hong Kong Jockey Club) est le plus gros contribuable de Hong Kong. Il emploie plus de 20 000 personnes. Il compte 700 000 fans en termes de comptes de paris. Il fait beaucoup de choses. Ce n'est pas qu'une question d'argent."

Les courses nocturnes de Hong Kong galopent … sans les fans

En tant que sport, la course est dans une position unique car elle peut continuer à huis clos et, ce faisant, devenir un symbole pour une ville qui lutte contre le virus depuis janvier.

"C'est l'unicité de Hong Kong et sa résilience pour faire face aux difficultés et les surmonter", explique Engelbrecht-Bresges.

"Et c'est un esprit de Hong Kong. Et la course de Hong Kong est un symbole de Hong Kong."

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COVID-2019 pourrait éloigner les spectateurs rugissants. Mais tous les mercredis dans la ville, les courses continuent et les parieurs continuent de parier.

Foule ou pas de foule, le rituel de Happy Valley depuis 1973 continue.