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WASHINGTON (Reuters) – La croissance économique américaine a ralenti moins que prévu au troisième trimestre, la contraction supplémentaire de l'investissement des entreprises ayant été compensée par la résistance des dépenses de consommation, apaisant encore les craintes d'une récession sur les marchés financiers.

La Réserve fédérale a coupé les taux d’intérêt pour la troisième fois cette année mercredi, en raison des menaces persistantes sur la plus longue expansion jamais enregistrée en raison de l’incertitude entourant la politique commerciale, du ralentissement de la croissance mondiale et du départ de la Grande-Bretagne de l’Union européenne.

La banque centrale américaine a toutefois signalé une pause dans son cycle d'assouplissement, qui a débuté en juillet avec la réduction des coûts d'emprunt pour la première fois depuis 2008.

"Un ralentissement économique ordonné est en cours", a déclaré Sung Won Sohn, professeur d'économie d'entreprise à la Loyola Marymount University de Los Angeles. "Malheureusement, les entreprises ne partagent pas le même optimisme que les consommateurs."

La guerre commerciale de l’administration Trump avec la Chine a érodé la confiance des entreprises et contribué à la deuxième contraction trimestrielle consécutive des investissements des entreprises. Le relâchement des mesures de relance découlant de la réduction de 1 500 milliards de dollars de la fiscalité de l’année dernière sape également l’élan de l’expansion, qui en est à sa onzième année.

Il est à craindre que la baisse de l'investissement des entreprises finisse par avoir des répercussions sur les dépenses de consommation et freine considérablement la croissance économique. Mais le président de la Fed, Jerome Powell, a déclaré que la banque centrale ne voyait pas ce risque, citant un marché du travail solide.

"Nous ne le voyons vraiment pas", a déclaré Powell aux journalistes. «Les entreprises en contact avec les consommateurs avec lesquelles nous parlons au sein de notre vaste réseau de contacts rapportent que les consommateurs se portent bien et sont concentrés sur le bon marché de l’emploi et la hausse des revenus.»

Le produit intérieur brut a augmenté de 1,9% en rythme annualisé au troisième trimestre, les entreprises ayant également maintenu un rythme soutenu d’accumulation de stocks, les exportations ayant augmenté et le marché du logement ayant rebondi après six mois de baisse consécutive, a déclaré le gouvernement dans son estimation préliminaire du PIB.

L’économie a connu une croissance de 2,0% entre avril et juin. Les économistes interrogés par Reuters avaient prévu une croissance du PIB de 1,6% au cours du trimestre juillet-septembre. La croissance du troisième trimestre a marqué un nouveau ralentissement par rapport au taux élevé de 3,1% enregistré au cours des trois premiers mois de l’année. Néanmoins, le potentiel de l’économie en expansion est estimé entre 1,7% et 2,0%.

Le rapport sur le PIB a montré que la tendance générale de l’inflation restait modérée au dernier trimestre.

Le dollar a chuté par rapport à un panier de monnaies, tandis que les prix du Trésor américain ont augmenté. Les actions de Wall Street se négociaient à la hausse.

Les consommateurs soutiennent l’économie américaine alors que les dépenses des entreprises s'effondrent
FILE PHOTO: Un ouvrier de la chaîne de montage travaille sur la chaîne de production de Midwest Automotive Designs à Bristol, Indiana, États-Unis, le 16 avril 2019. REUTERS / Tim Aeppel / File Photo

La récession fait peur

Les craintes de récession se sont apaisées au cours des derniers mois, principalement en raison des espoirs de résolution de la guerre commerciale de 15 mois. Le président Donald Trump a annoncé ce mois-ci une trêve retardant l’adoption de nouveaux droits de douane en octobre. Mais un accord commercial est loin d'être certain. Des sources proches des négociations affirment que la demande de Trump à Beijing de s’engager dans des achats importants de produits agricoles américains est devenue un point de blocage majeur dans les négociations.

Malgré les résultats meilleurs que prévu du dernier trimestre, l’économie devrait à nouveau manquer à l’objectif ambitieux de la Maison Blanche d’une croissance annuelle de 3,0% cette année. Il a augmenté de 2,9% l'an dernier.

"L'économie continue de lutter contre les incertitudes de la guerre commerciale", a déclaré Chris Rupkey, économiste en chef chez MUFG à New York. "Même si la croissance grimpait miraculeusement de 4,0% au quatrième trimestre, la croissance économique ne serait pas supérieure à 2,8% en 2019."

La croissance des dépenses de consommation, qui représente plus des deux tiers de l’activité économique américaine, a ralenti au dernier trimestre pour se maintenir à un taux de 2,9%, après avoir progressé à un rythme de 4,6% au deuxième trimestre, le plus rapide enregistré depuis le quatrième trimestre de 2017.

Les dépenses de consommation sont alimentées par le taux de chômage le plus bas depuis près de 50 ans. Cependant, la modération de la croissance de l’emploi, l’abaissement de la confiance des consommateurs et la stagnation des gains de salaires soulèvent des doutes quant à la résistance de ces derniers.

Les revenus des ménages ont augmenté de 4,5% au troisième trimestre, par rapport à 4,8% à la période précédente.

Un rapport séparé publié mercredi indiquait que les effectifs privés augmentaient de 125 000 en octobre, après avoir augmenté de 93 000 en septembre. Les créations d'emplois ont ralenti cette année en raison du ralentissement de la demande et de la pénurie de main-d'œuvre.

"Si les embauches continuent à faiblir, le chômage va commencer à augmenter", a déclaré Mark Zandi, économiste en chef chez Moody’s Analytics.

Les tensions commerciales réduisent les dépenses en capital. Les investissements des entreprises ont chuté de 3,0% au troisième trimestre, soit la plus forte contraction en plus de trois ans et demi, après avoir chuté de 1,0% au deuxième trimestre. Les dépenses d'équipement et les structures non résidentielles telles que l'exploration minière, les puits et les puits ont entraîné une diminution des dépenses.

Des problèmes de conception chez le géant de l'aérospatiale, Boeing (INTERDIRE) ont également nui aux investissements des entreprises. La semaine dernière, le premier constructeur mondial de planificateurs a annoncé une baisse de 53% de ses bénéfices trimestriels en raison de l'échouement en mars de ses avions 737 MAX les plus vendus après des accidents mortels en Indonésie et en Éthiopie.

Bien que cela ait nui à l'investissement, les avions empruntant les lignes de production ont contribué à la progression de 69,0 milliards de dollars des stocks au dernier trimestre. Les stocks ont augmenté à un taux de 69,4 milliards de dollars entre avril et juin. Ils ont réduit leur croissance du PIB de seulement 0,05 point de pourcentage au troisième trimestre, contre 0,91 point de pourcentage au deuxième trimestre.

"Il semble que les avions, y compris le 737 MAX, représentent au maximum le quart de la hausse des stocks privés au troisième trimestre", a déclaré Michael Feroli, économiste chez JPMorgan à New York.

Les consommateurs soutiennent l’économie américaine alors que les dépenses des entreprises s'effondrent
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Le rebond des exportations a atténué la poussée des importations, ce qui a permis de réduire le déficit commercial. Le commerce a soustrait un écart négligeable de 0,08 point de pourcentage à la croissance du PIB au troisième trimestre, après avoir diminué de 0,68 point de pourcentage au cours de la période précédente.

Les dépenses publiques se sont refroidies après avoir enregistré la plus forte croissance en 10 ans au deuxième trimestre. Les dépenses en construction résidentielle ont augmenté de 5,1%, en hausse pour la première fois depuis le quatrième trimestre de 2017, grâce à la baisse des taux d'intérêt.

Reportage de Lucia Mutikani; Édité par Andrea Ricci

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