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ROCK HILL, SC (AP) – Helena Miller a écouté les enseignants, terrifiée à l’idée de rentrer dans les salles de classe, et les parents, épuisés d’essayer de faire fonctionner l’apprentissage virtuel à la maison. Elle a entendu des responsables de l’école qui ont passé des centaines d’heures sur des milliers de détails – bus, salles de classe, football, arts, éducation spéciale. Elle a passé d’innombrables nuits, les yeux grands ouverts, son esprit à se débattre pour la sécurité et l’éducation des 17 000 enfants qu’elle a juré de protéger.

Elle a pensé à ses propres enfants, deux au lycée et un collégien – les raisons pour lesquelles elle s’est présentée au conseil scolaire de Rock Hill il y a six ans.

Et elle a pris la décision la plus difficile de sa vie: un vote pour la réouverture des écoles au milieu de la pandémie de coronavirus, divisant les élèves en deux groupes qui passeraient chacun deux jours par semaine dans les salles de classe, avec un apprentissage virtuel les autres jours d’école.

«Nous avons une décision impossible à prendre. Et nous devons encore y arriver », a déclaré Miller à partir d’une petite boîte sur Zoom lors de la réunion de juillet du conseil.

Ce conseil d’administration de la banlieue de la Caroline du Sud est comme des milliers de conseils scolaires dans tout le pays, où les membres s’attaquent à une question simple mais lourde: retournons-nous à l’école au milieu d’une pandémie? – sans réponses correctes, voire bonnes, face à des tests incohérents et à une augmentation quasi constante des cas confirmés de coronavirus.

Derrière cette question se cache la pression. Pression des enseignants, des chauffeurs de bus et des concierges, peur de retourner au travail mais ayant besoin d’un chèque de paie. Pression des parents et des tuteurs, qui doivent reprendre leur travail mais craignent pour la sécurité de leurs enfants. Pression d’un président qui déclare sur Twitter «OUVRIR LES ÉCOLES !!!» mais dont l’administration fournit peu d’orientations tangibles pour y parvenir.

À Rock Hill, tout le monde a une opinion. Le district compte plus de 17 000 élèves, ce qui signifie environ 17 000 propositions sur la façon de retourner à l’école, disent les administrateurs, en plaisantant à moitié.

Et en Caroline du Sud, avec certains des pires chiffres de virus du pays, même les dirigeants d’État ne peuvent pas être d’accord. Le gouverneur Henry McMaster a contredit son directeur de l’éducation et a déclaré que les écoles devaient autoriser une option cinq jours par semaine pour les parents qui travaillent. Les conseils scolaires ont dû démêler le gâchis – Rock Hill a convoqué une réunion d’urgence et a finalement maintenu son plan échelonné.

Il reste encore beaucoup à résoudre: les cours devraient-ils être retardés après la fête du Travail? Comment les enfants se rendent-ils à l’école avec des bus à demi-capacité pour se distancer socialement? Qu’en est-il des masques et des équipements de protection? Les élèves devraient-ils avoir un théâtre ou un orchestre s’il n’y a pas de représentations publiques? Que feront les étudiants athlètes dans un endroit comme Rock Hill, connu pour envoyer les stars du football Jadeveon Clowney et Stephon Gilmore dans la NFL?

Les commissions scolaires représentent la démocratie en son cœur local: l’épine dorsale des communautés, un contrôle sur les surintendants et le moyen le plus direct d’influencer la politique d’éducation. Et la stratégie de Rock Hill était très démocratique. Le conseil a officiellement écouté huit comités, certains composés de dizaines de parents et de chefs d’entreprise ou de la communauté. Chaque membre a passé des dizaines d’heures dans des courriels et des discussions informelles avec des gens dans et autour de leur ville d’environ 75 000 personnes.

Il y avait des enseignants à considérer. Susan Fields a déclaré au conseil le mois dernier, lors de sa première réunion en personne depuis la pandémie, qu’elle souffre de lupus et qu’elle doit se protéger: «J’adore mes enfants et, depuis 25 ans, j’ai toujours donné la priorité à mes élèves. C’est très étrange pour moi … pour une fois, je me lève en tant qu’éducateur. « 

L’enseignante en éducation spécialisée Shannon Gonzalez a rappelé au conseil qu’il avait promis des écrans faciaux et des gants supplémentaires pour ceux qui, comme elle, travaillent avec des élèves ayant des retards de développement importants.

« Il est impossible d’enseigner à une classe comme la mienne sans contact physique constant », a déclaré Gonzalez. « Ils ont besoin d’une aide mutuelle pour presque tout ce qu’ils font. Et depuis huit ans, c’est ma main sur leur main. Cela a été mon visage au niveau du leur qui les a calmés lorsqu’ils sortaient d’une crise.

Et il y avait des parents. Lors d’une réunion en juillet, Emily Bell a remercié le conseil pour son travail soigné et réfléchi et leur a dit qu’elle n’était pas sûre de ce qu’elle ferait avec sa fille à l’école primaire.

« Le matin, je suis prêt pour l’école virtuelle », a déclaré Bell. « Et l’après-midi, je suis prêt pour que mon enfant soit de retour en classe. »

Presque tous les éditions reposaient sur la politique du manuel scolaire, que les membres du personnel et les membres du conseil ont parcouru pendant des heures. Des changements devaient être adoptés: des circonstances élargies permettant des cours virtuels, la fin des heures d’ouverture pour les parents déjeunant avec leurs enfants, permettant aux athlètes de s’entraîner ou de jouer s’ils n’étaient pas physiquement à l’école ce jour-là.

Le conseil n’était pas d’accord sur tout, des grands aux petits. Au départ, le syndic Brent Faulkenberry n’était pas favorable au plan de cours en personne seulement deux jours par semaine. Il en voulait cinq, pour aider les parents qui travaillent, avec une école en ligne disponible pour tous ceux qui se soucient de la sécurité.

«Si les familles ne peuvent pas travailler, elles ne peuvent pas subvenir aux besoins de ces enfants», dit-il.

Le membre du conseil d’administration, Robin Owens, lui a dit qu’il avait fait valoir de bons points, en particulier au sujet de sa peur des jeunes enfants laissés à la maison pendant que les parents travaillent. Le plan de deux jours par semaine, dit-elle, «tombe carrément au milieu, ce qui signifie qu’il ne rendra probablement personne heureux. J’espère que certaines personnes seront satisfaites. »

La proposition de cinq jours de Faulkenberry a perdu 5-2. Le conseil a ensuite accepté à l’unanimité le calendrier échelonné et reporté le premier jour d’école au 8 septembre, le dernier permis par la loi de l’État.

Il n’y a eu aucun cri, aucune allégation de fausse science, aucune accusation selon laquelle les administrateurs ne se soucient pas des enfants. À l’heure où de tels arguments éclatent partout, des talk shows à Facebook, de la Maison Blanche au dépanneur, ce conseil se targue d’un discours civil.

«Je suis très reconnaissant de siéger à un conseil d’administration où le professionnalisme est mis au premier plan», a déclaré Miller, qui a déménagé aux États-Unis depuis la Suède en 1997, est devenu citoyen américain en 2006 et est devenu président du conseil d’administration en 2018. créer un organe délibérant en désaccord amiable.

Les liens des administrateurs se forgent à travers des réunions régulières, des voyages de formation et des visites scolaires ensemble. Même lorsqu’ils se sont rencontrés via Zoom, Miller a gardé une routine en personne. Les administrateurs se sont levés et ont récité le serment d’allégeance pendant que la vidéo d’un drapeau flottant jouait. Miller a posé son marteau sur une minuscule boîte en bois après les votes et pour mettre fin aux réunions.

Ce mois-ci, Miller dirige doucement le groupe vers des réunions en personne. Si les administrateurs envoient des enfants dans les écoles, dit-elle, le conseil devrait également se réunir physiquement. Les réunions ressemblent beaucoup à l’école, avec des sièges espacés de 6 pieds (2 mètres) et tout le monde est masqué.

La politique des masques était à l’ordre du jour des administrateurs lundi soir. Avant la pandémie, les masques – comme des couvertures faciales similaires aux bandanas – pouvaient être considérés comme des vêtements de gang. Désormais, les élèves doivent en porter un pour entrer dans le bâtiment. Les responsables du district ont suggéré d’autoriser une «pause masque» en classe une fois que les enseignants et les élèves sont installés et socialement éloignés. Les administrateurs n’étaient pas sûrs.

«Nous avons de très petites salles de classe dans de très vieilles écoles», a déclaré Faulkenberry, qui avait choisi de participer virtuellement, à partir d’un écran vidéo placé sur son siège. «Cet air est toujours en recirculation.»

Et qu’en est-il des portes? La politique du district exige que les enseignants verrouillent les portes pendant les cours. Mais les responsables de la santé recommandent des portes ouvertes pour la circulation de l’air.

Le conseil a approuvé une politique de masque préliminaire mais a accepté de la peaufiner. La question des portes a été laissée à une réunion future, avec seulement quelques semaines avant le premier jour d’école.

Les administrateurs conviennent que leur travail pendant la pandémie – pour laquelle ils ont payé leur salaire habituel de 600 dollars par mois, contrairement aux 62% des membres des conseils scolaires du pays qui ne reçoivent aucune compensation, selon les chiffres de la National School Boards Association de 2018 – a été le plus difficile. de leur mandat.

«Nous voulons ce qu’il y a de mieux pour nos enfants», a déclaré la conseillère Windy Cole, qui a eu ses propres larmes et ses nuits blanches. «J’ai participé à toutes les réunions, j’ai écouté tout ce que je pouvais et je suis convaincu que notre district fait le meilleur possible dans ces horribles circonstances. Nous devons simplement continuer à prier, »

Et ils ont pu trouver des moments de joie. Au cours d’une longue réunion virtuelle largement centrée sur le budget de 175 millions de dollars du district, un employé de l’école a annoncé un programme d’été où chaque élève de la maternelle à la huitième année recevrait une boîte de livres livrés à son domicile.

Les administrateurs ont applaudi. «Cela rend mon cœur si heureux», a déclaré Cole.

Après toutes les discussions sur les impôts, les célébrations manquées pour les employés et la logistique de l’école au milieu de l’épidémie de virus, Miller a rappelé à ses collègues: ce n’est pas seulement «une catastrophe et une morosité».

Et elle leur a offert à tous un câlin virtuel.

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