Les collèges doivent s’adapter à la réalité post-pandémique alors que les inscriptions plongent

Colline Holger | fArrêt | Getty Images

Un diplôme universitaire est toujours le billet pour de meilleurs revenus et une carrière plus réussie. Les données du Bureau américain des statistiques du travail continue de soutenir l’idée traditionnelle selon laquelle l’université est la voie vers une vie meilleure, mais de nos jours, de moins en moins d’Américains semblent y adhérer.

Le monde de l’enseignement supérieur est sous le choc après une deuxième année consécutive de baisse spectaculaire des inscriptions au collège et à l’université cet automne. Chiffres du National Student Clearinghouse Research Center reflétant environ les trois quarts des établissements postsecondaires du pays, une baisse de 3,5% des inscriptions au premier cycle cette année et une baisse de 7,8% sur deux ans depuis 2019. La baisse de l’année dernière n’était pas inattendue au début de la pandémie. , mais une deuxième baisse importante a fait craindre que moins d’Américains voient la valeur de l’éducation postsecondaire.

La baisse de l’année dernière n’était pas inattendue au milieu des premiers stades de la pandémie, mais une baisse cumulative de 6,6% sur deux ans a fait craindre que moins d’Américains voient la valeur de l’enseignement postsecondaire.

« Au cours des 50 dernières années, nous n’avons rien vu de proche de la forte baisse des inscriptions au cours des deux dernières années », a déclaré Doug Shapiro, directeur exécutif du National Student Clearinghouse. « Avec la croissance de la population et l’augmentation de la complexité et des exigences du marché du travail, il est difficile d’imaginer que nous pourrions assister à un déclin aussi important. »

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Normalement, les inscriptions aux études postsecondaires sont anticycliques par rapport à l’économie. Ils augmentent dans les récessions et les économies incertaines alors que les gens cherchent à se réoutiller et à ajouter des compétences pour élargir leurs opportunités. Cela s’est produit après la récession de 2008, lorsque les inscriptions, en particulier dans les collèges communautaires, ont augmenté.

Pas cette fois. L’épidémie de Covid-19 a fait passer le taux de chômage à 14,8% pratiquement du jour au lendemain au début de l’année dernière, les blocages communautaires ayant écrasé les secteurs à bas salaires comme l’hôtellerie, les restaurants et le commerce de détail.

La reprise dans ces secteurs a été lente et inégale, mais elle s’est accélérée au point qu’un marché du travail tendu pousse désormais les bas salaires à la hausse.

« Ceux qui sont le plus durement touchés par la pandémie réfléchissent maintenant à la façon de revenir sur le marché du travail, pas à l’école », a déclaré Maria Flynn, PDG de Jobs for the Future, une organisation à but non lucratif axée sur la main-d’œuvre et les systèmes éducatifs américains. « Je m’attends à ce que cette dynamique se poursuive en 2022. »

Alors que la baisse des inscriptions au collège et à l’université s’est produite dans les établissements publics et privés proposant des programmes de deux et quatre ans, les collèges communautaires ont été les plus durement touchés, chutant de 6 % cette année après une baisse stupéfiante de 9,4 % l’année dernière.

Les programmes publics de quatre ans ont connu une baisse plus modeste de 2,5 %, contre une baisse de 1,6 % en 2020.

Il existe cependant une grande disparité entre les écoles dans toutes les catégories, les écoles moins sélectives – celles qui accueillent les élèves à revenu faible et moyen – connaissent la plus forte baisse des inscriptions.

Martha Parham, vice-présidente des relations publiques à l’American Association of Community Colleges, n’est pas surprise par les chiffres.

« Environ 29% de notre population étudiante sont des Américains de première génération et la plupart d’entre eux travaillent à temps plein ou à temps partiel », a-t-elle déclaré. « La pandémie a décimé les industries de services et les groupes socio-économiques inférieurs ont été plus négativement touchés. »

La perturbation de l’enseignement supérieur amène les gens à remettre les choses en question de manière plus profonde.

Maria Flynn

PDG de Jobs for the Future

Elle a déclaré que le financement fédéral via la loi CARES a aidé les établissements à développer des modèles d’apprentissage en ligne et à couvrir les coûts non budgétisés de la pandémie, mais elle craint que la baisse des inscriptions n’ait des effets durables.

« Nos collèges sont financés à terme échu après les inscriptions », a-t-elle déclaré. « Cela pourrait prendre quelques années avant que nous voyions le plein impact fiscal de ces baisses. »

Shapiro dit qu’elle craint que des signaux négatifs concernant la détresse financière des étudiants et des établissements puissent entraîner de nouvelles baisses. « Je pense que l’aspect abordable se démarque vraiment maintenant », a déclaré Shapiro. « Les étudiants sont plus sceptiques quant à la valeur d’un diplôme de quatre ans et ils se méfient davantage des prêts étudiants et de l’endettement. »

Selon les données de la Réserve fédérale, 44,8 millions d’emprunteurs bénéficiaient de prêts étudiants fédéraux en 2017, et la dette étudiante totale s’élevait à 1,73 billion de dollars à la fin du deuxième trimestre. La dette moyenne des diplômés titulaires d’un baccalauréat dans la promotion de 2019 était de 28 950 $, selon l’Institute for College Access and Success. Le coût toujours croissant des collèges et des universités fait clairement réfléchir les étudiants potentiels.

La baisse des inscriptions dans l’enseignement supérieur pourrait encore être temporaire. Il en va de même pour le marché du travail tendu et la hausse des salaires.

Flynn, cependant, pense que la chute des inscriptions dans les collèges marque un tournant pour les systèmes d’enseignement supérieur et de formation de la main-d’œuvre. Elle pense que les établissements d’enseignement doivent mieux aligner leurs offres sur les emplois en demande.

Ils doivent s’associer avec des entreprises et d’autres institutions pour offrir aux étudiants des voies plus claires vers l’avancement économique. Et ils doivent proposer des modèles d’apprentissage « basés sur les compétences », en ligne et en personne, qui font progresser les étudiants à mesure qu’ils maîtrisent les compétences plutôt que selon un emploi du temps standard.

« C’est un changement radical, et la pandémie a accéléré le changement », a déclaré Flynn. « La perturbation de l’enseignement supérieur amène les gens à remettre les choses en question de manière plus profonde.

« Nous apprendrons beaucoup au cours des 18 à 24 prochains mois, mais je ne pense pas que les choses reviendront au statu quo antérieur. »

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